lunedì, Luglio 4, 2022
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Alla conferenza mondiale sull’energia, i leader del settore petrolifero e del gas discutono del futuro dei combustibili fossili nella transizione energetica

I titani dell’energia di tutto il mondo dovevano discutere del cambiamento climatico e delle sfide che pone alla loro industria quando si sono riuniti a Houston questa settimana, ma l’invasione russa dell’Ucraina e le turbolenze che ha scatenato nei mercati energetici hanno riformulato la loro agenda. Nel loro insieme, le crisi gemelle rappresentano una minaccia esistenziale per l’industria.

Come chiariscono i piani recentemente sviluppati dall’Europa per accelerare il passaggio all’energia verde, governi e consumatori potrebbero reagire agli alti prezzi del petrolio e del gas e all’accresciuta volatilità accelerando l’allontanamento dai combustibili fossili.

Ma alcuni dirigenti e i loro sostenitori al Congresso hanno sottolineato un punto diverso. La guerra, e le sue interruzioni alle esportazioni russe di petrolio e gas, hanno mostrato la necessità di una maggiore produzione dei loro prodotti, hanno affermato, e di un allentamento delle normative incentrate sul clima che limitano lo sviluppo. L’invasione, hanno detto, mostra quanto la loro industria rimanga cruciale per l’economia globale e come le esportazioni americane di petrolio e gas possano servire gli interessi nazionali.

C’era anche un altro tema, indipendente dall’Ucraina. Anche a lungo termine, hanno sostenuto molti dirigenti, l’urgenza di affrontare il cambiamento climatico non ha bisogno di mettere da parte petrolio e gas come combustibili del passato. Invece, hanno detto, i combustibili possono svolgere ruoli importanti in un futuro a basse emissioni di carbonio.

S&P Global, la società di analisi finanziaria che ospita la conferenza annuale CERAWeek, ha dato il via a una conversazione con John Kerry, inviato presidenziale speciale per il clima, che ha consegnato un messaggio sobrio a una sala da ballo gremita di centinaia di dirigenti, investitori, analisti e altro: La transizione energetica non sta avvenendo abbastanza velocemente.

Ha elogiato il pubblico per il talento e l’innovazione e ha teso la mano, dicendo che l’industria doveva essere parte della soluzione climatica. Ma Kerry ha lasciato poco spazio al compromesso sulla scala o sul ritmo del cambiamento necessario.

“Non siamo guidati dalla politica o dall’ideologia”, ha detto Kerry, ma “dalla matematica e dalla fisica”. Ha affermato che molti paesi con l’obiettivo di raggiungere le emissioni nette zero entro il 2050 “non hanno la più pallida idea” di come raggiungerle. Questa incertezza significa che l’attenzione deve concentrarsi invece sui prossimi otto anni, ha affermato, citando le stime del Gruppo intergovernativo sui cambiamenti climatici secondo cui le emissioni globali devono diminuire di quasi la metà entro il 2030 affinché il mondo abbia una possibilità di limitare il riscaldamento a 1,5 gradi Celsius (2,7 gradi Fahrenheit).

“Questa è la chiave”, ha detto Kerry.

Visioni di un futuro alimentato da fossili

Una settimana prima, l’IPCC ha pubblicato un rapporto che illustra la cruda realtà della scienza più recente, avvertendo che il riscaldamento provocato dall’uomo aveva già causato “impatti negativi diffusi” in tutto il mondo: danneggiando la salute fisica e mentale delle persone, stressando gli ecosistemi, alimentando incendi più grandi , tempeste più violente e un caldo estremo mortale. Alcuni di questi cambiamenti sono irreversibili, afferma il rapporto, e hanno spinto i sistemi umani e naturali “oltre la loro capacità di adattamento”. Questi effetti peggioreranno, avverte il rapporto, mentre il mondo si avvicina a 1,5 gradi Celsius di riscaldamento, una soglia che molto probabilmente sarà raggiunta entro il 2040.

Ma queste poste in gioco spaventose e vivide erano in gran parte assenti da molte delle tavole rotonde della settimana, sostituite invece con nozioni astratte di transizione energetica e decarbonizzazione dell’economia globale. E la guerra in Ucraina ha riformulato molte discussioni.

John Ardill, vicepresidente della ExxonMobil, ha affermato che le preoccupazioni per il clima hanno sussunto la sicurezza energetica negli ultimi anni, ma che l’invasione lo stava cambiando. Ha affermato che i piani della sua azienda per espandere la produzione nel bacino del Permiano del Texas, il giacimento petrolifero più prolifico del paese, possono aiutare a raggiungere entrambi gli obiettivi. Exxon ha affermato che raggiungerà le emissioni nette zero dalle sue operazioni di perforazione entro il 2030.

Cynthia Hansen, vicepresidente esecutivo di Enbridge, uno dei principali sviluppatori di oleodotti, ha affermato che il petrolio e il gas nordamericani erano pronti a colmare il vuoto aperto dai tagli alle importazioni russe a livello nazionale e in Europa, ma che le nuove normative dell’amministrazione Biden stavano limitando la capacità di immettere sul mercato idrocarburi. In particolare, ha rifiutato una nuova politica della Federal Energy Regulatory Commission che richiederà alle aziende di studiare gli impatti climatici del ciclo di vita dei loro progetti.

L’industria ha ricevuto il sostegno di alcuni legislatori che si sono recati a Houston. Venerdì, il senatore Joe Manchin (DW.V.) ha condiviso il suo messaggio per la Casa Bianca su come i produttori di energia americani possono aiutare a contrastare la Russia: “Lasciaci andare e lasciaci andare”.

Ma l’argomento a lungo termine – che il petrolio e il gas non sono solo ponti verso un futuro più pulito, ma possono anche essere una parte di quel futuro – era sicuramente all’ordine del giorno prima dell’invasione della Russia.

Kerry è stato seguito da Darren Woods, amministratore delegato di Exxon, che nell’ultimo anno è stato costretto dalle pressioni degli investitori e di altri a concentrarsi sui problemi climatici. L’anno scorso, Exxon ha lanciato un’attività a basse emissioni di carbonio dedicata alla cattura e allo stoccaggio del carbonio, all’idrogeno e ai biocarburanti.

Woods ha affermato che queste nuove attività, catturando le emissioni di anidride carbonica, consentirebbero ai combustibili fossili di svolgere un ruolo importante in un futuro a basse emissioni di carbonio, in particolare per il settore industriale, il trasporto marittimo e l’aviazione.

“Le persone si concentrano sul petrolio e sul gas come sfida rispetto al cambiamento climatico”, ha affermato Woods. “In realtà sono le emissioni associate alla combustione di petrolio e gas”.

Una settimana prima, Exxon aveva annunciato una proposta per costruire un impianto di produzione di idrogeno nella sua raffineria di Baytown fuori Houston che avrebbe utilizzato il gas naturale come materia prima, catturando al contempo le emissioni di anidride carbonica associate per lo stoccaggio sotterraneo.

Fa parte di un “hub” di cattura del carbonio proposto che Exxon e più di una dozzina di altre società industriali e di combustibili fossili vogliono costruire nella regione per consentire alle raffinerie, alle operazioni petrolchimiche e alle centrali elettriche a gas e carbone esistenti di continuare a funzionare riducendo loro emissioni di carbonio.

Più avanti nella settimana, Ardill, vicepresidente della Exxon, ha affermato che l’hub di Houston potrebbe essere replicato in India e in altri paesi in via di sviluppo. Ha detto che la società stava lavorando con l’India per espandere la produzione di gas per consentire il passaggio dal carbone per la produzione di energia a breve termine – una volta bruciato, il gas emette meno anidride carbonica del carbone – con l’intenzione di utilizzare quel gas alla fine per produrre idrogeno.

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Tengku Taufik, amministratore delegato di Petronas, la compagnia petrolifera statale malese, ha fatto lo stesso punto di Woods.

“Un futuro decarbonizzato non è un futuro privo di idrocarburi”, ha affermato. “Dobbiamo solo occuparci delle emissioni”.

Anche Kerry ha affermato che il gas naturale sarebbe una “componente chiave della transizione”, ma solo se le sue emissioni fossero state catturate.

“Non dirmelo, mostramelo”.

Mark Brownstein, vicepresidente senior dell’energia presso l’Environmental Defense Fund, ha affermato che le compagnie petrolifere non hanno ancora sostenuto le loro affermazioni sulla cattura del carbonio.

“L’onere della prova spetta al settore”, ha affermato. “Non abbiamo visto il tipo di investimento che ti darebbe la certezza che il settore ha fiducia che questa sia davvero una strategia per il futuro. Non dirmelo, mostramelo”.

Brownstein e altri hanno anche messo in dubbio i vantaggi climatici dell’utilizzo del gas naturale per produrre idrogeno, dato il rischio che entrambi i gas fuoriescano dai tubi e dalle apparecchiature. Il gas naturale è principalmente metano, un potente gas serra, mentre l’idrogeno può reagire con altri gas e fungere da inquinante climatico indiretto con impatti a breve termine più forti dell’anidride carbonica.

Ma Brownstein si è detto colpito dal grado in cui il cambiamento climatico ha continuato a essere un tema nelle conversazioni alla conferenza, anche se l’Ucraina ha giustamente ricevuto un’attenzione significativa.

“Penso che molte persone capiscano che la crisi climatica si sta abbattendo su tutti noi e che la scienza del clima è reale e minacciosa per il nostro futuro stile di vita come l’invasione dell’Ucraina da parte di Putin”, ha affermato. “Sospetto che molti di questi CEO stiano cercando una leadership su questo tema, in modo che sappiano di avere la certezza di investire nei tipi di tecnologie che ci permetteranno di decarbonizzare la nostra economia”.

Mercoledì, la segretaria per l’Energia Jennifer Granhold ha tentato di trasmettere esattamente quel messaggio, implorando l’industria di collaborare con il governo e il suo dipartimento, a cui sono stati dati oltre 60 miliardi di dollari dal conto infrastrutturale dell’anno scorso per finanziare tecnologie a basse emissioni di carbonio, tra cui la cattura del carbonio e la pulizia idrogeno.

Un’intera ala della conferenza, chiamata “Agorà”, è stata dedicata a questo regno del futuro. C’era un “hub dell’idrogeno” e un “hub di gestione del carbonio”, in cui dirigenti e accademici discutevano delle ultime tecnologie e degli sforzi per ridurre le emissioni di metano. Tra una sessione e l’altra, i delegati hanno bevuto caffè espresso dal “cafè dell’idrogeno”.

Ma un altro sviluppo ha fornito forse la notizia più schiacciante su questi sforzi per la transizione dell’industria energetica. Mercoledì, l’Agenzia internazionale per l’energia ha pubblicato nuovi dati che mostrano che le emissioni globali di anidride carbonica hanno raggiunto il livello più alto mai raggiunto nel 2021, riprendendosi completamente dalla pandemia e vanificando ogni speranza che i paesi possano trarre vantaggio dalla ripresa per costruire economie più verdi.

Ha sottolineato i commenti di Kerry secondo cui la transizione, nonostante le molte chiacchiere, non stava avvenendo abbastanza velocemente, o addirittura per niente.

Nicholas Kusnetz

Giornalista, New York

Nicholas Kusnetz è un giornalista di Inside Climate News. Prima di entrare in ICN, ha lavorato presso il Center for Public Integrity e ProPublica. Il suo lavoro ha vinto numerosi premi, tra cui dall’American Association for the Advancement of Science e dalla Society of American Business Editors and Writers, ed è apparso in più di una dozzina di pubblicazioni, tra cui The Washington Post, Businessweek, The Nation, Fast Company e Il New York Times. Puoi contattare Nicholas all’indirizzo nicholas.kusnetz@insideclimatenews.org e in modo sicuro all’indirizzo nicholas.kusnetz@protonmail.com.

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