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All’interno di Frontier, il fondo ha aperto la strada a un nuovo modello per gli investimenti nella rimozione del carbonio

“Se lo costruisci, lo compreranno”, mi ha detto Joanna Klitzke, responsabile della strategia e delle operazioni di Frontier, citando il mantra ispirato a “Field of Dreams” della sua azienda leggermente modificato.

Il “it” in questo caso non si riferisce a un paradiso sportivo per fantasmi, ma piuttosto alla tecnologia diretta di cattura del carbonio promossa da un “impegno di mercato anticipato” (AMC) lanciato ad aprile da Stripe con quasi 1 miliardo di dollari di finanziamento da un gruppo che include Alphabet, Shopify, Meta e McKinsey. Prendendo in prestito la struttura AMC da schemi di sviluppo di vaccini, il fondo Frontier si impegna a finanziare soluzioni e tecnologie in fase iniziale che rappresentino la prossima generazione di rimozione permanente del carbonio. Ma cos’è un AMC in particolare e perché, e quindi Frontier, è diverso dall’attuale struttura di investimento per la tecnologia climatica?

In poche parole, un impegno di mercato anticipato si basa su un meccanismo di finanziamento pull che “accorderebbe impegni di acquisto anticipato alle aziende partecipanti”. Spiegato chiaramente da Ranil Dissanayake, policy fellow presso il Center for Global Development, il finanziamento pull è come una corsa di cavalli: catalizza l’incentivo per i cavalli a competere l’uno contro l’altro per il premio finale, promettendo un futuro pagamento a seconda di dove si piazzano . Al contrario, il modello più attualmente utilizzato per finanziare l’innovazione è il meccanismo di finanziamento push, che equivarrebbe a tagliare fuori la corsa e mettere tutti i soldi su un cavallo (o investire in una singola azienda) per fare una corsa solitaria la pista un paio di volte. In sostanza, ha detto Dissanayake, un AMC equivale a sparare “una pistola di partenza su una gara”.

Con un pool di denaro da fonti affidabili, inizia il vero divertimento (d). Stripe ha annunciato una richiesta di interesse a febbraio (prima del lancio ufficiale di Frontier) da parte di aziende con una potenziale tecnologia di cattura del carbonio che potrebbe diventare la base per la rimozione del carbonio. “Abbiamo avuto l’interesse di più di 75 candidati”, mi ha detto Klitzke, “ne abbiamo invitati 26 a presentare domanda [in March] e ne ha selezionati sei per l’acquisto [in June].” I sei vincitori del progetto sono:

  • AspiraDAC (una sussidiaria di Corporate Carbon): l’australiana AspiraDAC utilizza una tecnologia solare modulare e scalabile per assorbire la CO2. La nuovissima tecnologia di desorbimento denominata Metal Organic Frameworks (MOF) sarà racchiusa in una struttura rivestita di pannelli solari;
  • Calcite-Origen: una joint venture tra 8 Rivers (dalla Carolina del Nord) e la britannica Origen, il progetto combinerà un processo di produzione della calce a zero emissioni di carbonio di Origen e la tecnologia di rimozione del carbonio Calcite di 8 Rivers;
  • Lithos: un’azienda con sede a Seattle utilizza l’intelligenza artificiale per creare modelli di suolo specifici per una singola fattoria. Quel modello consente quindi alla tecnologia di Lithos di spargere con precisione il basalto sui terreni agricoli, una sostanza chimica che converte e dissolve la CO2 atmosferica in un bicarbonato;
  • RepAir: una società proveniente da Israele, RepAir ha creato un dispositivo elettrochimico che utilizza l’elettricità per separare l’anidride carbonica dall’aria. L’aria pulita viene quindi rilasciata e la CO2 viene immagazzinata o utilizzata;
  • Travertino: un’azienda di Boulder, Colorado, che combina la tecnologia di rimozione dell’anidride carbonica con altri vantaggi per l’ambiente e l’industria. In particolare, il processo elettrochimico del travertino rimuove la CO2 dall’aria e la immagazzina come minerale producendo anche acido solforico, una sostanza chimica che può essere utilizzata sia nell’estrazione di elementi che nella produzione di fertilizzanti; e
  • Living Carbon: una società di biotecnologie con sede a San Francisco che ingegnerizza geneticamente le piante per una crescita accelerata e per la rimozione e lo stoccaggio di CO2.

“Stiamo davvero cercando qualcosa che sia della scala e della grandezza per far partire davvero il [carbon removal] mercato”, ha affermato Klitzke. E le tecnologie selezionate sono la classe da matricola di Frontier dei futuri powerplayer che catturano il carbonio. Ogni startup affronta la cattura diretta del carbonio in un modo unico, dall’ingegneria genetica degli alberi per crescere più velocemente e sequestrare maggiori quantità di carbonio alla costruzione di un sistema di cattura diretta dell’aria.

I rigorosi requisiti dell’applicazione (condivisi pubblicamente, insieme alla proposta presentata da ciascun richiedente), valutati accuratamente da un gruppo di esperti, riducono al minimo il rischio per gli investimenti di Frontier. E questo è fondamentale. Tutte e sei le società sono elencate come traccianti nella fase di “preacquisto”, descritta da Klitzke come “contratti in anticipo di un piccolo dollaro per portare più società sulla linea di partenza”. C’è anche un accordo di prelievo che Frontier utilizza con fornitori su larga scala pronti a iniziare la cattura del carbonio, ma nessuna delle prime sei opzioni rientrava in quella categoria. Poiché le società con contratto di preacquisto crescono e catturano quantità maggiori di carbonio, l’obiettivo è creare un mercato nuovo, affidabile e redditizio.

Una volta che la tecnologia è fuori dal tavolo e sul campo, Frontier paga i vincitori (fornitori coniati). Il carbonio rimosso viene quindi venduto come compensazione del carbonio, creando un ciclo redditizio a un ritmo maggiore, aumentando l’attuale compensazione del carbonio e l’industria della cattura diretta del carbonio.

Investire nella tecnologia di rimozione del carbonio non è una novità per Stripe, il principale investitore di Frontier. Ha alimentato un programma di investimenti per tre anni. Stripe è un sistema online che fornisce alle aziende un’infrastruttura di pagamento, che include tutto, dalle opzioni di pagamento rivolte ai clienti e alle pagine di pagamento online ai servizi di fatturazione e fatturazione. L’iniziativa sul clima di Stripe consente a ciascuna azienda di contribuire con una frazione dei propri guadagni al supporto delle tecnologie emergenti di rimozione del carbonio.

Frontier sta cercando di catapultare la rimozione del carbonio e compensare gli acquisti in una nuova era. E sembra che il modello di impegno anticipato del mercato sia la strada giusta da intraprendere.

Quando gli è stato chiesto se credeva che Frontier potesse catalizzare potenziali cambiamenti nel settore, Dissanayake ha risposto: “Sì. [AMC]sono un modo relativamente sottoutilizzato per incentivare l’innovazione”.

E l’innovazione a qualsiasi titolo è la chiave per mitigare o addirittura invertire la gravità della crisi climatica. Mettimi in gioco, allenatore, sono pronto.

Nota del redattore: questa storia è stata aggiornata il 15 luglio 2022 per aggiornare correttamente il contesto della citazione di Joanna Klitzke e per aggiornare la richiesta di candidature di Stripe.

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