lunedì, Luglio 4, 2022
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Chernobyl non è l’unica minaccia nucleare che l’invasione russa ha scatenato in Ucraina

Ci sono volute solo poche ore prima che l’invasione russa dell’Ucraina appesantisse una minaccia nucleare sull’Europa. Ma la defunta centrale di Chernobyl potrebbe rappresentare un pericolo minore rispetto alla foresta che la circonda, o ai 15 reattori nucleari ancora in funzione nel paese.

Giovedì mattina, funzionari ucraini hanno riferito di una feroce lotta nella zona di esclusione intorno alla centrale nucleare di Chernobyl, che nel 1986 ha ricoperto parti d’Europa con ricadute radioattive dopo una fusione che rimane il peggior incidente nucleare della storia.

“I nostri difensori stanno dando la vita affinché la tragedia del 1986 non si ripeta”, ha riferito su Twitter il presidente ucraino Volodymyr Zelensky. “Questa è una dichiarazione di guerra contro l’intera Europa”.

L’attacco russo “potrebbe causare un altro disastro ecologico”, ha riferito il ministero degli Esteri ucraino. Chernobyl “può succedere di nuovo nel 2022”.

Giovedì pomeriggio, l’Ucraina ha riferito che le truppe russe avevano catturato la struttura e arrestato il personale che sovrintendeva alla pulizia e alla manutenzione del sito, intensificando l’allarme nei leader mondiali già inorriditi dall’invasione russa.

“Siamo indignati dalle notizie credibili secondo cui i soldati russi stanno attualmente tenendo in ostaggio il personale della struttura di Chernobyl”, ha detto giovedì il segretario stampa della Casa Bianca Jen Psaki durante una conferenza stampa. “Questa presa di ostaggi illegale e pericolosa, che potrebbe capovolgere gli sforzi di routine del servizio civile necessari per mantenere e proteggere gli impianti di scorie nucleari, è ovviamente incredibilmente allarmante e gravemente preoccupante. Lo condanniamo e chiediamo il loro rilascio”.

L’esplosione del 1986 del reattore 4 di Chernobyl ha ucciso due primi soccorritori e altri 28 sono morti per avvelenamento da radiazioni nelle settimane successive. Si ritiene che l’esposizione alla ricaduta radioattiva abbia causato circa 5.000 casi di cancro alla tiroide nella regione, almeno 15 dei quali fatali, e migliaia di altre morti premature. Le stime per il bilancio totale delle vittime a lungo termine del disastro arrivano fino a 1 milione di persone.

I rottami contaminati dell’impianto e il combustibile nucleare ivi contenuto saranno pericolosi per secoli e richiedono una manutenzione costante. Venerdì, tuttavia, è stato riferito che le forze russe avrebbero continuato a interrompere i lavori di manutenzione, sicurezza e pulizia del sito. “Per il secondo giorno gli occupanti hanno trattenuto il personale del [Chernobyl] centrale nucleare, non consentendo loro di ruotare come richiesto dalle norme di sicurezza tecnica”, ha riferito il ministero dell’Energia ucraino in una nota.

Sensori automatizzati nell’area circostante l’impianto nucleare hanno rilevato picchi nei livelli di radiazioni dall’occupazione russa dell’impianto, sebbene gli aumenti siano rimasti al di sotto dei dosaggi ritenuti pericolosi per la salute umana.

Piuttosto che un rilascio di materiale dalla struttura di contenimento che conteneva il reattore che si è fuso – l’Agenzia internazionale per l’energia atomica ha riferito che non ci sono state distruzioni o vittime nella struttura – la maggior parte degli esperti ha ritenuto che l’aumento fosse dovuto a polvere radioattiva e suoli disturbati da carri armati e altri veicoli durante l’assedio.

“Non sorprende dato che centinaia di veicoli militari stanno attraversando l’area sollevando polvere”, ha affermato Timothy Mousseau, professore di biologia all’Università della Carolina del Sud che studia gli effetti delle radiazioni sugli organismi a Chernobyl.

Ma la capacità della polvere che circonda Chernobyl di diffondere radiazioni indica una minaccia più grande nell’area, che può essere innescata da un conflitto violento.

“Il pericolo maggiore è la possibilità che gli incendi boschivi nell’area emettano fumo radioattivo”, ha affermato Mousseau.

Un tempo conosciuta come la “Foresta Rossa” per il colore ruggine che assumevano i pini dopo essere stati uccisi dalle radiazioni dovute alla fusione, i boschi intorno a Chernobyl hanno subito un aumento degli incendi negli ultimi anni.

La radioattività del disastro ha anche ucciso batteri, funghi e invertebrati che avrebbero contribuito ad abbattere alberi, aghi e foglie, rallentando la decomposizione della vegetazione in alcune parti della foresta fino al 40%.

Il suolo contiene più del 90 per cento dei radionuclidi caduti sulla foresta, dopo che gli aghi ricoperti di ricadute sono caduti a terra e gli alberi uccisi da esso sono stati demoliti e sepolti. Gli alberi che crescono lì oggi continuano ad assorbire le ricadute del disastro quando si radicano nei terreni che contengono radionuclidi cancerogeni come il cesio-137 e li tirano su nelle loro foglie.

Con la maggior parte della popolazione rimossa e le attività commerciali vietate nella vasta zona di esclusione, un’area delle dimensioni del Lussemburgo protetta attorno al luogo del disastro, i combustibili legnosi per gli incendi si sono accumulati per decenni. Gli alberi coprono più del doppio della terra rispetto a prima del disastro. E, come il personale dello stabilimento di Chernobyl, i pochi vigili del fuoco e le risorse antincendio assegnate alla Foresta Rossa sarebbero ancora più vincolati da un esercito invasore.

“È una scatola di esca”, ha detto Mousseau. “Senza nessuno a sopprimere gli incendi lì, non sarebbe difficile che un incendio si diffondesse su tutta l’area”.

Un grande e caldo incendio nella Foresta Rossa potrebbe iniettare un pennacchio di fumo e cenere abbastanza in alto nell’atmosfera da essere trasportato a centinaia o addirittura migliaia di miglia di distanza. Una ricerca del 2011 del professore di silvicoltura ucraino Sergiy Zibtsev e Chad Oliver, allora direttore del Global Institute of Sustainable Forestry di Yale, ha stimato che un incendio che avesse consumato completamente la foresta avrebbe ricoperto Kiev di fumo radioattivo, aumentando il rischio di cancro per i suoi residenti. I prodotti cresciuti fino a 90 miglia di distanza dal fuoco sarebbero così contaminati da non poter essere mangiati in sicurezza e lo stigma delle radiazioni su uno dei panifici europei impedirebbe ad altri paesi di importare anche cibi ucraini incontaminati.

“Sta diventando più secco in quest’area a causa del cambiamento climatico”, ha detto Mosseau. “Stiamo assistendo a un aumento degli incendi. Alcuni dei più grandi incendi si sono verificati negli ultimi anni”.

Quest’inverno, ha detto, l’area ha ricevuto meno umidità del solito. E, come in gran parte del resto del mondo, la stagione degli incendi nell’area si è ampliata, con incendi nella foresta che attirano centinaia di vigili del fuoco all’inizio della primavera. Nell’aprile del 2020, un incendio ha bruciato più di 150.000 acri di foresta, il numero più alto dal disastro nucleare, soffocando Kiev con il fumo. I sensori in Norvegia, a 2.000 miglia di distanza dagli incendi, hanno rilevato un aumento dei livelli di cesio nell’aria.

Per quanto riguarda il motivo per cui la Russia dovrebbe dare la priorità alla cattura di Chernobyl, gli analisti militari osservano che si trova lungo la rotta più breve dal territorio del suo alleato, la Bielorussia, a Kiev e su un percorso che evita le paludi della regione, dove i veicoli potrebbero essere impantanati nel fango. Chernobyl si trova a 107 miglia a nord di Kiev.

Il relitto del Reactor 4 è stato ricoperto da un “sarcofago” di cemento nel 1986, e poi da una struttura in acciaio e cemento chiamata New Safe Confinement, progettata per resistere a un tornado, nel 2016. La Russia, che ha già abbondante combustibile nucleare e armi, ed è abbastanza vicino a Chernobyl che un incidente potrebbe minacciare Mosca, non ha alcun motivo strategico per violare quelle strutture di contenimento per accedere alle 200 tonnellate di combustibile radioattivo che rimangono sepolte nei detriti contaminati nelle profondità al loro interno.

Ma Mousseau rileva un’altra ragione per cui Chernobyl potrebbe essere preziosa per un esercito che invade l’Ucraina.

“La principale rete elettrica e stazione di commutazione per l’intera regione è lì”, ha detto. “Tutte queste reti alimentavano questa enorme centrale nucleare. Avendo il controllo di quelli, hanno il controllo sulla fornitura di elettricità”.

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La possibilità di spegnere l’elettricità può fornire alla Russia un grande vantaggio nei loro sforzi per sottomettere Kiev, ma indica anche una minaccia nucleare più grande nel conflitto ucraino.

Oltre a Chernobyl, dove l’ultimo reattore ha smesso di produrre elettricità nel 2000, l’Ucraina ha 15 reattori nucleari in funzione in quattro centrali elettriche in tutto il paese. Quei reattori, molti dei quali sono vecchi progetti sovietici che funzionano oltre la durata di vita originariamente prevista, dipendono da una fornitura costante di elettricità e acqua per mantenere il loro funzionamento sicuro e impedire che si sciolgano.

Un missile ribelle che colpisce uno di quei reattori potrebbe innescare un disastro nucleare. Ma qualsiasi operazione militare che interrompesse l’alimentazione a uno di loro per più tempo rispetto ai generatori di riserva delle strutture potrebbe mantenere l’impianto in funzione in sicurezza ha il potenziale per creare un’altra Chernobyl.

Michael Kodas

Editore anziano

Michael Kodas, di Boulder, Colorado, è l’autore di Megafire: The Race to Extinguish a Deadly Epidemic of Flame, che ha vinto il Colorado Book Award 2018 per la nonfiction generale ed è stato nominato uno dei 20 migliori libri di saggistica del 2017 da Amazon. È anche l’autore di High Crimes: The Fate of Everest in an Age of Greed, che è stato nominato Best Non-Fiction negli USA Book News’ National Best Books Awards del 2008 ed è stato oggetto di una domanda nel game show Jeopardy! . È l’ex vicedirettore del Center for Environmental Journalism presso l’Università del Colorado Boulder. Come fotoreporter presso The Hartford Courant, ha fatto parte del team insignito del Premio Pulitzer per la copertura delle ultime notizie nel 1999. È stato anche insignito di premi dal concorso Pictures of Year International, dalla Society of Professional Journalists, dal Lowell Thomas Travel Journalism Concorso e Associazione Nazionale Fotografi per la Stampa. Il suo lavoro è apparso sul New York Times, sul Washington Post, sul Los Angeles Times, sul Chicago Tribune, sul Boston Globe, sul Denver Post, su Newsweek, sul documentario di Ken Burns/Lynn Novick The Vietnam War e su molte altre pubblicazioni cartacee, online e punti vendita.

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