martedì, Dicembre 7, 2021
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Citando una minaccia per la salute "imminente", l'EPA ordina la chiusura temporanea della raffineria di petrolio di St. Croix

Venerdì l'Agenzia per la protezione dell'ambiente ha ordinato a una raffineria di petrolio delle Isole Vergini americane di chiudere le operazioni per 60 giorni, citando un "rischio imminente per la salute pubblica", dopo che l'impianto ha subito una serie di incidenti che hanno esposto i residenti a fumi nocivi e avvelenato la loro acqua potabile .

La direzione della raffineria di Limetree Bay, situata a St. Croix, aveva già sospeso volontariamente le operazioni mercoledì dopo che un incendio è scoppiato nell'impianto e un evento di fuoco ha vomitato nell'aria goccioline di petrolio, coprendo le case e contaminando l'acqua potabile nei quartieri come lontano fino a sette miglia. È stato il secondo caso in cui la raffineria ha fatto piovere petrolio sui residenti da quando l'impianto ha riaperto sotto una nuova gestione a febbraio.

"Questi ripetuti incidenti alla raffineria sono stati e rimangono totalmente inaccettabili", ha affermato l'amministratore dell'EPA Michael Regan in un comunicato stampa venerdì pomeriggio. "Oggi ho ordinato alla raffineria di sospendere immediatamente tutte le operazioni fino a quando non avremo la certezza che questa struttura possa funzionare in conformità con le leggi che tutelano la salute pubblica".

"Questa comunità già sovraccaricata ha subito almeno quattro incidenti recenti che si sono verificati nella struttura e ognuno ha avuto un impatto immediato e significativo sulla salute delle persone e delle loro proprietà", ha aggiunto il principale regolatore ambientale della nazione.

Una settimana prima, in un altro incidente, Limetree aveva rilasciato fumi nocivi nella comunità che erano abbastanza forti da chiudere le scuole per la seconda volta in meno di un mese.

L'azione di venerdì è l'applicazione più significativa che l'EPA ha emesso contro Limetree da quando l'agenzia ha revocato un permesso chiave per l'inquinamento atmosferico a marzo che avrebbe consentito all'impianto di espandere le sue operazioni di raffinazione. In quella decisione, i funzionari dell'EPA hanno citato "preoccupazioni per la giustizia ambientale" di concerto con la priorità della nuova amministrazione di considerare "i bisogni delle comunità sovraccariche".

Quasi il 75% delle persone che vivono nelle comunità appena a nord di Limetree sono nere, circa un terzo si identifica come ispanico o latino e oltre un quarto scende al di sotto della soglia di povertà nazionale, secondo una recente analisi dell'EPA. La popolazione di St. Croix è poco più di 50.000.

Dopo l'incendio e l'incendio di mercoledì, Limetree ha risposto interrompendo temporaneamente tutte le operazioni, scusandosi con la comunità e avvertendo i residenti di non utilizzare le loro cisterne. Limetree si è anche offerta di fornire acqua potabile alle persone colpite. I residenti hanno fatto affidamento sulle cisterne per catturare l'acqua piovana per il loro fabbisogno idrico dopo che la raffineria ha versato oltre 43 milioni di galloni di petrolio nell'unica falda acquifera dell'isola per un periodo di tre decenni.

La raffineria di 56 anni ha una lunga storia di inquinamento dell'ambiente di St. Croix e gli attivisti hanno definito la sua operazione in corso un caso da manuale di "ingiustizia ambientale". Diversi gruppi ambientalisti, tra cui la St. Croix Environmental Association, hanno invitato il presidente Biden a intervenire, vedendo il momento come un'opportunità per la nuova amministrazione di mantenere l'impegno di elevare la giustizia ambientale e il cambiamento climatico in cima alla sua agenda normativa .

La raffineria è stata chiusa nel 2012 dopo che l'EPA ha scoperto che violava il Clean Air Act. Il suo precedente proprietario ha accettato un decreto di autorizzazione da 700 milioni di dollari con l'agenzia che imponeva vari miglioramenti del controllo ambientale e dell'inquinamento. L'impianto è stato riaperto all'inizio di quest'anno con un permesso concesso dall'amministrazione Trump nel 2018.

Gli ambientalisti affermano che consentire la riapertura dell'impianto è stato un chiaro esempio dell'agenda di deregolamentazione senza restrizioni e irresponsabile di Trump e della propensione della sua amministrazione a concedere accordi affettuosi a interessi aziendali ben collegati alla fine del suo mandato.

Nel caso di Limetree, l'amministrazione ha ignorato decenni di precedenti quando ha preso in considerazione i nuovi permessi e ha espresso la volontà nelle e-mail ai nuovi proprietari della raffineria di fare quasi tutto ciò di cui avevano bisogno per riavviarla.

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Ma anche sotto l'amministrazione Biden, molti residenti di St. Croix sono rimasti cauti sul fatto che i funzionari governativi stiano regolando adeguatamente la raffineria, che secondo loro ha operato per decenni con poca supervisione o responsabilità.

Quasi 300 residenti di St. Croix hanno partecipato a una riunione virtuale del municipio giovedì organizzata per affrontare i recenti incidenti, secondo il Virgin Islands Daily News. Molti dubitavano di poter contare sul fatto che i funzionari avrebbero preso sul serio le loro preoccupazioni.

"C'è molta storia con questa struttura, indipendentemente da chi la possiede", ha detto ai presenti Jean-Pierre Oriol, commissario del Dipartimento per la pianificazione e le risorse naturali delle Isole Vergini. "Se deve funzionare, deve funzionare senza intaccare la gente delle Isole Vergini, tutti noi che viviamo qui".

Kristoffer Tigue

Giornalista, New York City

Kristoffer Tigue è un giornalista con sede a New York per Inside Climate News, dove si occupa di questioni di giustizia ambientale, scrive la newsletter Today's Climate e gestisce i social media di ICN. Il suo lavoro è stato pubblicato su Reuters, Scientific American, Public Radio International e CNBC. Tigue ha conseguito un master in giornalismo presso la Missouri School of Journalism, dove la sua scrittura di lungometraggi ha vinto numerosi premi della Missouri Press Association.

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