Come la corsa all'energia rinnovabile sta rimodellando la politica globale

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Mentre il mondo è stato bloccato dal coronavirus l'anno scorso, Andrew “Twiggy” Forrest, presidente del Fortescue Metals Group, era in movimento. Il miliardario magnate minerario e il suo entourage hanno girato 47 paesi per cinque mesi, riuscendo a convincere alcuni di loro ad aprire i propri confini alla delegazione nonostante la pandemia.

Ma Forrest non era alla ricerca di depositi minerali: era a caccia di energia pulita. Dal Kirghizistan alla Corea al Bhutan, il gruppo stava esplorando i migliori siti per l'energia idroelettrica e l'energia geotermica. Il vantaggio di viaggiare durante una pandemia, spiega Forrest, è che i funzionari del governo hanno molto più tempo libero. (Tuttavia, ha contratto Covid-19 durante il viaggio, rendendo necessaria una sosta medica di emergenza in Svizzera.)

Quando Forrest tornò, completamente guarito, in Australia, dichiarò che Fortescue, un minatore di minerale di ferro, stava andando all-in con l'idrogeno verde. Crede che il mercato potrebbe valere fino a 12 trilioni di dollari entro il 2050. "Il viaggio per sostituire i combustibili fossili con l'energia verde si sta muovendo a velocità glaciale per decenni, ma ora si sta muovendo violentemente", ha detto in una serie di conferenze TV .

Al telefono, è persino schietto. "Vedrai il cambiamento ovunque. . . Tra 15 anni, la scena energetica mondiale non assomiglierà per niente a quello che fa adesso ", dice. "Qualsiasi paese che non prende molto sul serio l'energia verde, ma si aggrappa all'energia inquinante, alla fine rimarrà indietro".

Mentre molti sono cinici riguardo alla conversione ambientale di un uomo che ha fatto fortuna vendendo minerale di ferro, Forrest fa parte di una tendenza. Con l'aumentare delle preoccupazioni per il clima, il mondo sta sostenendo la transizione energetica, anche nei quartieri più improbabili. "Non possiamo continuare a fare le cose come le abbiamo sempre fatte, altrimenti il ​​nostro pianeta sarà tostato", dice. Ammette che il suo record in questo senso non è esattamente irreprensibile: l'impronta di carbonio di Fortescue è di due milioni di tonnellate di CO2 all'anno, circa quanto un piccolo stato insulare.

La stessa Australia è stata a lungo un ritardatario climatico e un importante esportatore di carbone, ma poiché la Cina e altri grandi clienti pianificano di ridurre le proprie emissioni, portando con sé i propri affari, le cose potrebbero cambiare. Decine delle più grandi economie del mondo hanno adottato obiettivi per le emissioni nette di gas a effetto serra entro il 2050. E 189 paesi hanno aderito all'accordo sul clima di Parigi del 2015, che mira a limitare il riscaldamento globale ben al di sotto dei 2 gradi centigradi (3,6 Fahrenheit). In una corsa per frenare il cambiamento climatico, i paesi si stanno affrettando a tagliare i combustibili fossili, promuovere l'energia pulita e trasformare le loro economie nel processo.

Ma come cambia il sistema energetico, così cambierà la politica energetica. Per la maggior parte del secolo scorso, il potere geopolitico è stato intimamente connesso ai combustibili fossili. Il timore di un embargo petrolifero o di una carenza di gas era sufficiente per stringere alleanze o avviare guerre, e l'accesso ai giacimenti petroliferi conferiva grande ricchezza. Nel mondo dell'energia pulita emergerà una nuova serie di vincitori e vinti. Alcuni la vedono come una "corsa allo spazio" per l'energia pulita. I paesi o le regioni che padroneggiano la tecnologia pulita, esportano energia verde o importano meno combustibili fossili possono trarre vantaggio dal nuovo sistema, mentre quelli che fanno affidamento sull'esportazione di combustibili fossili come il Medio Oriente o la Russia potrebbero vedere il loro declino del potere.

Olafur Ragnar Grimsson, l'ex presidente dell'Islanda e presidente della Commissione globale sulla geopolitica della trasformazione energetica, afferma che la transizione all'energia pulita darà vita a un nuovo tipo di politica. Il cambiamento sta avvenendo "più velocemente e in modo più completo di quanto chiunque si aspettasse", afferma. “Man mano che i combustibili fossili escono gradualmente dal sistema energetico. . . esce dalla finestra anche il vecchio modello geopolitico dei centri di potere che dominano le relazioni tra gli Stati. A poco a poco il potere di quegli stati che erano grandi attori nel mondo delle economie dei combustibili fossili, o delle grandi società come le compagnie petrolifere, svanirà ".

In Australia, una lobby in crescita sta spingendo affinché il paese diventi una "superpotenza rinnovabile" grazie alle sue abbondanti risorse eoliche e solari. Forrest è un investitore in un progetto chiamato Sun Cable, che spera di posare un cavo elettrico fino a Singapore. Crede che sia in gioco il futuro del paese. "L'impatto sull'economia australiana, se lo facciamo bene, potrebbe essere a dir poco di costruzione della nazione", dice.

Nuove strutture di potere emergeranno insieme alla transizione. "Il [old] leve di controllo, molte di esse si dissolveranno e semplicemente cesseranno di esistere ", afferma Thijs Van de Graaf, professore associato presso l'Università di Ghent e autore principale di un influente rapporto del 2019 dell'Agenzia internazionale per le energie rinnovabili (Irena). "Questa è una costellazione completamente nuova, quindi non possiamo pensare proprio come ai vecchi tempi", aggiunge. "C'è una nuova classe di esportatori di energia che potrebbe emergere sulla scena globale".

Quando si tratta di esportare elettricità pulita, paesi come Norvegia, Bhutan e Francia sono già molto più avanti. Tra pochi mesi, Norvegia e Regno Unito finiranno di costruire il cavo elettrico sottomarino più lungo del mondo, il North Sea Link. Il lato norvegese del cavo attraversa montagne innevate e un lago profondo, quindi viaggia sott'acqua per oltre 720 km (circa 447 miglia), attraverso il Mare del Nord, fino a raggiungere il Regno Unito. Il cavo altamente specializzato viene prodotto anche in Norvegia, in uno stabilimento situato vicino a un fiordo, in modo che possa essere facilmente caricato sulle navi e portato in mare per l'installazione. Il collegamento del Mare del Nord sarà il settimo interconnettore sottomarino della Norvegia, consentendo al paese di esportare la sua abbondante energia idroelettrica ai paesi vicini.

L'estremità di un cavo sottomarino lungo 516 chilometri viene tirata a terra dalla nave posacavi "Boka Connector" per NordLink, un cavo che collega Norvegia e Germania, uno dei numerosi cavi sottomarini. Credito: Carsten Rehder / dpa / Carsten Rehder / picture alliance tramite Getty Images

Nella sua forma più elementare, la nuova transizione energetica è un passaggio da petrolio e gas all'elettricità, afferma Auke Lont, amministratore delegato di Statnett, la società di rete statale norvegese. "L'elettrificazione sarà la risposta al cambiamento climatico, per dirla a un livello molto generale", spiega. "Il motivo è che ora abbiamo accesso a elettricità molto economica e vediamo che l'elettricità a basso costo può soddisfare il nostro fabbisogno energetico in futuro". Che si tratti di camion, auto o riscaldamento domestico, l'uso dell'elettricità è già in aumento. Fornisce circa il 20% dell'energia oggi e dovrà salire al 50% entro il 2050, se i paesi vogliono rispettare i loro impegni sul clima, secondo l'Agenzia internazionale per le energie rinnovabili.

"Il nostro ordine mondiale si è basato sul petrolio", afferma Lont. Questo sta cambiando: “Mentre passiamo dal carbonio [fossil fuels] agli elettroni, avremo un ordine mondiale in cui l'elettrone è più importante del carbonio ".

Un nuovo sistema energetico, doloroso per alcuni

La questione di quali paesi andranno avanti è ancora oggetto di dibattito. Ma c'è un ampio consenso sul fatto che il cambiamento sta avvenendo. Pascal Lamy, ex capo dell'Organizzazione mondiale del commercio, confronta il passaggio globale da un sistema energetico all'altro con l'avvento della rivoluzione industriale. "C'è un'inflessione in atto", dice, da dietro le montature dei suoi occhiali rossi in una videointervista. “Se confronti il ​​mondo di oggi con il mondo di 18 mesi fa, la grande differenza è questa. . . solo il 25 per cento del mondo aveva un orizzonte di decarbonizzazione. Oggi, il 75 per cento dell'economia mondiale ha un orizzonte di decarbonizzazione. Questo è un cambiamento importante. "

La pandemia di coronavirus ha accelerato il trend. L'anno scorso, la nuova energia rinnovabile ha raggiunto il record di 200 gigawatt, mentre il resto del settore energetico si è ridotto. In mezzo alla recessione innescata dalla pandemia, la domanda di petrolio è diminuita dell'8,8% e la domanda di carbone del 5%, rispetto all'anno precedente, secondo l'Agenzia internazionale per l'energia, il cane da guardia petrolifero con sede a Parigi. L'energia pulita è stata l'unica parte del settore energetico che ha registrato una crescita nel 2020. Il ritmo e l'ampiezza della transizione alle energie rinnovabili hanno già superato le proiezioni più ottimistiche.

L'AIE prevede che le energie rinnovabili passeranno presto il carbone come la più grande fonte di generazione di energia. “Possiamo dire che le energie rinnovabili erano immuni a Covid. Sia il solare che l'eolico hanno registrato aumenti significativi [last year]", Ha detto in una conferenza stampa a gennaio Fatih Birol, capo dell'AIE. "I nostri numeri mostrano che le energie rinnovabili sono destinate a diventare la più grande fonte di generazione entro il 2025, superando il carbone e ponendo fine al dominio dei combustibili fossili degli ultimi decenni".

Questo è un pensiero triste per regioni come il Medio Oriente che dipendono dalle esportazioni di petrolio e gas per le entrate. I paesi che hanno più da perdere stanno già respingendo. Durante i colloqui annuali sul clima delle Nazioni Unite, l'Arabia Saudita e la Russia svolgono regolarmente un ruolo dirompente. (L'Arabia Saudita vuole avere entrambe le cose: un grande piano per espandere la sua energia solare continuando a produrre petrolio e gas). Nel frattempo, la Polonia, un produttore di carbone, ha trascinato i piedi per mesi prima di accettare con riluttanza le emissioni nette a zero dell'UE. bersaglio. In un mondo sconvolto dal coronavirus, i paesi produttori di combustibili fossili temono ulteriori perdite di posti di lavoro.

La transizione sarà dolorosa anche per le società energetiche che producono petrolio e gas. Ma anche loro riconoscono che sta accelerando. In una dichiarazione che un tempo sarebbe stata impensabile, la BP ha recentemente affermato che il picco del petrolio potrebbe essersi già verificato nel 2019.

Ben van Beurden, amministratore delegato di Shell, afferma che l'elettricità diventerà un pilastro della sua attività. "I fondamenti di come si vince al potere saranno molto diversi da come si vince nell'estrazione di risorse", dice. “Nel petrolio e nel gas, hai bisogno di una base patrimoniale. Si tratta di avere le migliori rocce, il minor costo di produzione ". Questa equazione viene ribaltata nel settore energetico, quando l'elettricità di un parco solare è altrettanto buona come quella successiva.

Ci sono anche altre differenze: a differenza dei gasdotti, il commercio di elettricità può andare in entrambe le direzioni. L'energia rinnovabile è anche più dispersa, piuttosto che concentrata in pochi luoghi come i combustibili fossili. "Quando parliamo di eolico, solare, biomassa, energia idroelettrica, energia oceanica, geotermia, sono effettivamente disponibili in una forma o nell'altra nella maggior parte dei paesi", afferma Van de Graaf. Per luoghi come il Marocco, che importa oltre l'80 per cento della sua energia ma dispone anche di abbondanti risorse solari, la transizione potrebbe essere un dono economico.

Il rapporto Irena ha individuato tre modi in cui i paesi possono esercitare un'influenza nel nuovo sistema. Uno è esportare elettricità o combustibili verdi. Un altro è controllare le materie prime utilizzate nell'energia pulita, come il litio e il cobalto. Il terzo è ottenere un vantaggio nella tecnologia, come le batterie dei veicoli elettrici. Con le risorse rinnovabili così prontamente disponibili, Van de Graaf crede che sia la tecnologia che finirà per essere il più grande fattore di differenziazione.

Un conteggio delle attività dei paesi nel campo dell'energia pulita ne ha trovato uno molto più avanti rispetto agli altri. "Abbiamo un paese in pole position", dice. "Cina."

La punta meridionale della Repubblica Democratica del Congo è famosa per la miniera di rame e cobalto Tenke Fungurume. Il minerale è così ricco che in alcuni punti può essere scavato a mano: i locali intraprendenti cercano il "fiore di rame" viola chiaro che segnala la presenza del minerale sottostante.

Enormi camion viaggiano ad alta velocità lungo la stretta strada asfaltata che porta alla miniera, trasportando minerali, attrezzature o acidi usati per lavorare i minerali. E lungo i lati della strada, sulle vetrine e sui cartelli è visibile una scritta straniera: cinese.

L'area è stata a lungo oggetto di controversie di potere, ma l'arrivo della Cina è recente. China Molybdenum, quotata a Hong Kong e Shanghai, ha acquistato la miniera da Freeport-McMoran, il gigante americano del rame, per $ 2,65 miliardi nel 2016. Inizialmente, sembrava che la scommessa della Cina fosse in difficoltà: i prezzi del rame e del cobalto sono diminuiti e le controversie con i fornitori locali ha causato un ritardo nella produzione della miniera.

Ma oggi, mentre la domanda di rame e cobalto aumenta a causa della transizione verso l'energia pulita, sembra un colpo da maestro. Il rame è essenziale per i cavi elettrici e le turbine eoliche e il cobalto è utilizzato nelle batterie dei veicoli elettrici. Il molibdeno cinese ora controlla più di un decimo del cobalto mondiale. Tenke Fungurume è una "risorsa assolutamente eccezionale", afferma l'analista di rame George Heppel della società di business intelligence CRU. "Non credo che ci sia qualcosa di simile a quella dimensione, in termini di depositi giganteschi."

La Cina ha già vinto la gara per l'energia pulita?

L'acquisto è solo uno di una serie di mosse che hanno portato i gruppi cinesi avanti in quasi tutti i settori della tecnologia pulita. La Cina produce oltre il 70 per cento di tutti i pannelli solari fotovoltaici, metà dei veicoli elettrici del mondo e un terzo della sua energia eolica. È anche il più grande produttore di batterie e controlla molte delle materie prime cruciali per le catene di approvvigionamento a tecnologia pulita, come il cobalto, i minerali delle terre rare e il polisilicio, un ingrediente chiave nei pannelli solari.

"Se parli della corsa alla tecnologia dell'energia pulita, in molti modi, sembra che la corsa sia già stata eseguita e il vincitore sia la Cina", afferma Van de Graaf. "Altri giocatori stanno cercando di recuperare il ritardo." Gli Stati Uniti, ad esempio, hanno scorte interne limitate di cobalto e litio e il dipartimento di stato negli ultimi anni ha cercato di migliorare l'accesso ai minerali delle terre rare, a causa della loro importanza strategica.

Per la Cina, questo vantaggio è stato in parte strategia, in parte fortuna. I responsabili politici sono da tempo preoccupati per la dipendenza del paese dal petrolio e dal gas importati, e Pechino ha abbracciato la produzione di energie rinnovabili relativamente presto, concentrandosi in particolare su pannelli solari e LED. Tutto questo è stato sovralimentato nel settembre 2020, quando il presidente Xi Jinping ha annunciato all'Assemblea generale delle Nazioni Unite che la Cina avrebbe raggiunto la neutralità del carbonio entro il 2060. "Il Covid-19 ci ricorda che l'umanità dovrebbe lanciare una rivoluzione verde", ha detto Xi, in un annuncio che è arrivato come una sorpresa per molti. "L'umanità non può più permettersi di ignorare i ripetuti avvertimenti della natura", ha aggiunto.

Xi ha parlato anche delle "opportunità storiche" create da questa nuova fase di "trasformazione industriale". L'anno scorso, la Cina ha installato un record di 120 GW di nuove turbine eoliche e pannelli solari a livello nazionale, più del doppio rispetto all'anno precedente. Nel frattempo, la Belt and Road Initiative cinese, il programma di sviluppo internazionale che è stato criticato per essere favorevole al carbone, ha investito per la prima volta di più in progetti rinnovabili rispetto ai combustibili fossili.

Fare la transizione non sarà facile: la Cina è ancora il più grande emettitore di gas serra al mondo ed è fortemente dipendente dal carbone, che fornisce il 58% della sua elettricità. Ma le sue aziende sono pronte a trarre grandi vantaggi, non solo dalla transizione energetica interna, ma anche dalla crescente domanda di prodotti a tecnologia pulita in tutto il mondo. Poiché le principali economie lavorano per raggiungere i loro obiettivi netti zero, dovranno acquistare più pannelli solari, batterie e minerali critici. Il principale fornitore? Cina.

L'influenza della Cina sulla produzione di batterie riflette la sua strategia a lungo termine. Il suo poster figlio è CATL, Contemporary Amperex Technology. Fondata nel 2011 nella montuosa città di pescatori orientale di Ningde, l'azienda deve gran parte del suo successo al protezionismo del governo. Nel 2015, mentre la Cina stava riversando miliardi nel suo mercato dei veicoli elettrici, il governo ha improvvisamente annunciato un elenco di produttori di batterie approvati che potevano beneficiare di sussidi, nessuno dei quali era straniero. Questo è stato un vantaggio per le imprese nazionali: CATL è passata dalla produzione di 6,2 GW ore di batterie nel 2016 a 34 GW ore lo scorso anno, un terzo del mercato globale. Ora il più grande produttore al mondo, ha contratti con Daimler, BMW e Tesla, tra gli altri.

Pechino domina la catena di approvvigionamento dalle miniere nella RDC alla produzione finale di batterie agli ioni di litio. Le sue aziende controllano oltre l'85% della raffinata capacità chimica mondiale del cobalto, essenziale per la maggior parte delle batterie agli ioni di litio. Inoltre estrae quasi tutti i minerali delle terre rare del mondo, che vengono utilizzati nei motori elettrici e nelle turbine eoliche. Realizzare un veicolo elettrico senza coinvolgere la Cina è quasi impossibile.

L'abilità manifatturiera della Cina ha contribuito a ridurre il costo globale delle batterie, rendendo le auto elettriche più competitive. Ciò riecheggia quanto è accaduto con altre tecnologie energetiche pulite, dai pannelli solari alla produzione di polisilicio: i sussidi hanno portato a un eccesso di capacità e alla corsa alla produzione, e alla fine la Cina ha dominato i mercati globali.

Il costo delle batterie agli ioni di litio oggi è solo un settimo rispetto a dieci anni fa, secondo Bloomberg New Energy Finance. CATL sta ora costruendo un impianto di batterie in Germania. "In realtà è stata una strategia brillante", afferma Jim Greenberger, fondatore di NAATBatt, l'associazione di categoria nordamericana per la tecnologia avanzata delle batterie. “CATL è stato il vincitore e hanno utilizzato quella scala per competere in modo molto efficace nel mercato delle esportazioni. Questo è il problema che stiamo affrontando in Occidente: come competere con le aziende cinesi che sono diventate di scala, attraverso l'uso della politica industriale ".

Mentre il mondo passa dal carbonio all'elettrone, la Cina è stata attiva nello sviluppo della rete elettrica che sarà la spina dorsale del sistema energetico pulito. Uno dei progetti più importanti di Xi è la Global Energy Interconnection, una rete di linee di trasmissione ad alta tensione che avrebbe raggiunto il mondo. Il progetto prevede che l'elettricità a basso costo venga spedita in tutto il mondo, dalle dighe in Congo all'Europa. È guidato da Liu Zhenya, l'ex capo della State Grid, che lo descrive come "Internet dell'energia".

Sebbene occorreranno decenni per costruire la Global Energy Interconnection, segnala il modo in cui i politici cinesi stanno pensando al nuovo ordine globale. "L'idea è di collegare i paesi con [clean energy] risorse, con quelle che ne hanno la richiesta ", spiega Xu Yi-chong, autore di Sinews of Power: The Politics of the State Grid Corporation.

Il dominio cinese dell'energia pulita ha subito un contraccolpo, che potrebbe crescere con l'aumentare della velocità della transizione energetica. Gli Stati Uniti e l'UE hanno ripetutamente schiaffeggiato i dazi sui pannelli fotovoltaici cinesi nelle controversie commerciali, mentre le nuove regole in Europa potrebbero ridurre le importazioni di batterie cinesi. Recenti rivelazioni sul lavoro forzato nello Xinjiang – una regione che produce la maggior parte del polisilicio del mondo – minacciano ulteriori sanzioni. Abigail Ross Hopper, presidente della US Solar Energy Industries Association, ha dichiarato a gennaio che l'associazione ha detto "a tutte le società solari che operano nella regione dello Xinjiang di spostare immediatamente le loro catene di approvvigionamento".

Steven Chu, ex segretario all'energia degli Stati Uniti, afferma che è "assolutamente" una preoccupazione per gli Stati Uniti fare affidamento sulle catene di approvvigionamento cinesi per la loro transizione energetica. "Per ragioni strategiche, non vuoi essere in debito con un fornitore di un solo paese", dice, tracciando un'analogia con il predominio della Cina nella fabbricazione di maschere e altri dispositivi di protezione individuale durante la pandemia di coronavirus.

Tuttavia crede che gli Stati Uniti – che potrebbero vedere fino a 2 trilioni di dollari investiti in iniziative per il clima proposte dal presidente Joe Biden – abbiano ancora un vantaggio nell'innovazione. “Personalmente penso [the most innovation] è ancora negli Stati Uniti, in termini di innovazione di laboratorio in nuove batterie ", afferma. “Ma poi è davvero una questione di come ottenere quell'invenzione e scoperta. . . per diventare produzione su larga scala. Ed è qui che la Cina eccelle ".

Un dilemma per Biden e altri leader mondiali

Questa è probabilmente una sfida per Biden, che ha fatto del cambiamento climatico una priorità assoluta. Vuole che gli Stati Uniti adottino un obiettivo di emissioni nette zero, ma si è anche impegnato a rilanciare la produzione statunitense. Jonas Nahm, assistente professore di energia presso la Johns Hopkins University, afferma che i nuovi obiettivi climatici degli Stati Uniti potrebbero avvantaggiare le aziende cinesi: "Questa amministrazione è presa nei guai, il che è che tutti gli obiettivi climatici che vengono promessi dipenderanno almeno dalla Cina. a breve termine. "

Il presidente Joe Biden si prepara a firmare gli ordini esecutivi dopo aver parlato delle questioni relative al cambiamento climatico nella sala da pranzo statale della Casa Bianca il 27 gennaio 2021 a Washington, DC. Credito: Anna Moneymaker-Pool / Getty Images

Altri leader mondiali affrontano un dilemma simile: poiché investono di più nella transizione energetica, parte di quei soldi tornerà in Cina. "Questo sta suscitando molta ansia, soprattutto in mezzo a questa proliferazione di impegni zero-netto", afferma Van de Graaf, "perché altri paesi, come il Giappone, gli Stati Uniti e l'UE, faranno una transizione che è molto costosa e il vantaggio economico di ciò sarà raccolto in modo sproporzionato dalla Cina ".

Molti di questi paesi stanno compiendo i propri passi verso un futuro di energia pulita. Nella città di Blyth, sulla costa nord-orientale dell'Inghilterra, il porto è pieno di attività di parchi eolici. L'ex città mineraria si sta reinventando come centro per l'industria eolica. Un porto in acque profonde lo rende un punto di partenza ideale per le barche da costruzione di parchi eolici e un impianto di prova delle pale aperto nel 2017 ha certificato alcuni dei più lunghi al mondo.

Il Regno Unito è il più grande produttore di energia eolica offshore a livello globale e il primo ministro Boris Johnson si è impegnato a farne "l'Arabia Saudita del vento", con un piano per quadruplicare la capacità eolica offshore entro il 2030. L'Europa è da tempo all'avanguardia in questo settore, e Le aziende europee detengono ancora un ruolo guida nella produzione di turbine. Nel Mare del Nord, molte delle aziende che lavoravano nel settore in declino del petrolio e del gas stanno spostando la loro attenzione.

Blyth è anche il punto di arrivo del cavo sottomarino ad alta tensione tra il Regno Unito e la Norvegia. Nigel Williams, direttore del progetto del collegamento del Mare del Nord per National Grid, lo vede come il "punto di atterraggio perfetto". "Quello che stiamo facendo, in realtà, è trovare un modo per massimizzare le energie rinnovabili che generiamo nel Regno Unito", afferma. Quando il Regno Unito ha un surplus di energia nelle giornate ventose o durante le tempeste, esporterà elettricità in Norvegia. Quando il tempo è più calmo, importerà energia dalle dighe norvegesi. L'interconnector può fornire circa la stessa quantità di energia delle due centrali a carbone di Blyth, entrambe ora chiuse.

Ma Blyth sarà anche la casa di Britishvolt, una start-up che cerca di costruire la prima gigafactory di batterie del Regno Unito. La costruzione del sito deve ancora iniziare, un progetto da 2,6 miliardi di sterline (circa 3,7 miliardi di dollari) che deve ancora ricevere il finanziamento completo. Il Chief Strategy Officer Isobel Sheldon afferma che Britishvolt mira ad avere un vantaggio competitivo adattando le proprie batterie a ciascuna casa automobilistica e rendendole in modo più rispettoso dell'ambiente. La società, il cui sito web è coperto da immagini della Union Jack, prevede di avviare la produzione nel 2023. Sheldon nutre ancora rancore per il fatto che l'attuale tecnologia delle batterie agli ioni di litio, inventata a Oxford nel 1980, abbia tardato a prendere piede nel Regno Unito. "Mi ha sempre irritato a morte che abbiamo creato la tecnologia e il resto del mondo ne ha approfittato", dice. "L'ovest è stato sorpreso a dormire su questo."

I piani dell'UE per la ripresa verde daranno una spinta a diverse tecnologie energetiche pulite, come l'industria dell'idrogeno, che riceverà circa 30 miliardi di euro (circa 3,65 miliardi di dollari). Mentre Bruxelles si avvicina sempre di più all'adozione di una tassa di adeguamento alle frontiere del carbonio – che darebbe uno schiaffo a merci come l'acciaio da paesi senza prezzi del carbonio – ciò potrebbe dare una spinta alla produzione di acciaio verde e alluminio.

Mentre l'UE si prepara per il suo obiettivo di zero emissioni nette entro il 2050, alcuni paesi stanno pianificando di scambiare più carburanti verdi. Il Portogallo ha recentemente accettato di spedire idrogeno verde nei Paesi Bassi, mentre la Germania sta valutando un accordo per acquistare idrogeno dal Marocco. "Questo sta dando origine a una nuova costellazione di relazioni commerciali bilaterali", afferma Van de Graaf. "C'è una nuova classe di esportatori di energia che potrebbe emergere sulla scena globale". I paesi molto soleggiati, come la Spagna e il Portogallo, sono ansiosi di trovare modi per convertirlo in un carburante commerciale. Anche il potere commerciale è in aumento: ci sono già più di 80 interconnector transfrontalieri in Europa, di cui 20 pianificati o in costruzione.

Esistono due scuole di pensiero sulla transizione energetica. Si crede che sia una sorta di realpolitik dell'energia pulita, caratterizzata dal desiderio di ottenere un vantaggio economico. Le azioni di Cina, Stati Uniti ed Europa riflettono questo tipo di pensiero. Ma l'altro è che l'energia pulita coinvolgerà molta meno geopolitica e potrebbe aiutare a ridurre i conflitti, un futuro più utopico.

Paul Stevens, un collega del think-tank Chatham House, aderisce a quest'ultimo punto di vista. "È come la geopolitica delle carote", dice. “Non ci sono geopolitiche delle carote e le energie rinnovabili sono le stesse delle carote. Puoi essere autosufficiente con loro e non devi fare affidamento su qualcuno per mantenere aperto lo Stretto di Hormuz ". La diffusione delle energie rinnovabili ridurrà i potenziali conflitti ponendo fine alla dipendenza dai paesi produttori di petrolio, aggiunge.

Le leve di controllo nel sistema energetico pulito esisteranno ancora, ma non saranno mai così potenti come nel mondo dei combustibili fossili, afferma l'ex leader islandese Grimsson. Anche se la Cina è avanti sotto molti aspetti, ciò non dovrebbe essere visto come una minaccia: “La Cina può aiutare i paesi sulla strada delle energie rinnovabili. Ma una volta che sono lì, non possono più esercitare il potere, come hanno fatto negli anni i paesi ricchi di petrolio ".

Il ministro danese per il clima e l'energia Dan Jorgensen è d'accordo. "Si spera che questo porterà a un mondo più pacifico, in cui la geopolitica internazionale nel settore dell'energia è meno un gioco a somma zero", dice. "Dipendiamo gli uni dalle altre fonti di energia rinnovabile, in un modo completamente diverso rispetto a se lo togliessi dal terreno" Questo punto di vista si riflette nella politica della Danimarca: il paese è un importante commerciante di elettricità con i vicini e la sua rete sarà completamente alimentata da fonti rinnovabili entro il 2027.

Durante i prossimi anni, con l'accelerazione della transizione energetica, la maggiore resistenza verrà probabilmente dai paesi che producono combustibili fossili. Anche nello scenario più roseo, ci vorranno decenni prima che petrolio e gas vengano rimossi dal sistema energetico. Molti produttori continueranno a estrarre idrocarburi dal terreno il più a lungo possibile. L'Australia è un esempio di quanto sarà impegnativo il viaggio: il governo ha mantenuto il suo sostegno all'industria del carbone e si è rifiutato di adottare obiettivi climatici in linea con l'accordo di Parigi.

Forrest, il magnate minerario, ritiene che le aziende si opporranno alla transizione energetica. "Non sottovalutiamo la sfida. Il settore dei combustibili fossili reagirà al calo dei prezzi dell'idrogeno verde tagliando il costo del petrolio e del gas fino a quando non sarà quasi zero ", ha detto in una conferenza televisiva. "Alla fine, sarà triste, pensa a un combattimento con i coltelli in una cabina telefonica."

Qualunque sia la resistenza, la transizione verde ha ora acquisito così tanto slancio – con obiettivi zero-netto sanciti dalla legge in molti paesi – che ciò che una volta sembrava impossibile ora sembra inevitabile. Proprio come l'avvento del carbone e del petrolio ha rifatto il mondo, l'energia pulita è destinata a fare lo stesso. La transizione energetica non solo ridurrà le emissioni: ridistribuirà l'energia.

Leslie Hook è la corrispondente per l'ambiente e l'energia pulita. Henry Sanderson è il corrispondente di metalli e miniere. Segnalazione aggiuntiva di Jamie Smyth. Mappe e visualizzazione dei dati di Steven Bernard

Copyright The Financial Times Limited 2021

Ristampato con autorizzazione.

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