giovedì, Ottobre 21, 2021
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Con il mondo concentrato sulla riduzione delle emissioni di metano, anche il Texas segnala un giro di vite sul "flaring"

Un paio d'anni dopo che Neta Rhyne e suo marito si trasferirono nella piccola cittadina texana di Toyahvale, appena fuori dal Balmorhea State Park, le fu diagnosticato un cancro ai polmoni terminale e le fu detto che le restavano due mesi di vita.

Erano stati attratti da questa parte del Texas occidentale dalla sua aria secca e pulita e dalla vasta piscina naturale alimentata da una sorgente di Balmorhea, la più grande del mondo, profonda fino a 25 piedi.

Rhyne pensava che i suoi giorni fossero contati, ma quasi tre decenni dopo, era ancora viva, grazie alle radiazioni e alla chemioterapia che le hanno scongiurato il cancro.

Poi c'era una nuova minaccia per i suoi polmoni. Nel 2016, Apache Corp., una grande compagnia petrolifera con sede a Houston, ha annunciato di aver trovato enormi quantità di petrolio e gas naturale in un enorme giacimento di scisto chiamato Alpine High. L'azienda ha iniziato a perforare pozzi di prova, rilasciando gas inquinanti nell'atmosfera. Balmorhea giaceva al centro del suo ritrovamento.

Mentre alcuni residenti temevano che il fracking avrebbe danneggiato le sorgenti naturali che alimentavano la famosa piscina di Balmorhea, Rhyne era ossessionato dall'aria. I suoi polmoni erano già fragili e per le persone vulnerabili come lei, un improvviso cambiamento nella qualità dell'aria può avere effetti disastrosi sulla qualità della loro vita.

"Il flaring, soprattutto per me, a causa della mia storia con il cancro ai polmoni, quando guido lungo la strada, o quando esco dalla porta di casa, e posso assaporare l'aria è così cattivo che mi spaventa a morte", ha detto Rina, 71.

Questa pratica di bruciare gas naturale indesiderato dai pozzi petroliferi è stata per anni un luogo comune e ampiamente condonato dai regolatori del Texas nei campi di scisto dello stato. Ma ora i venti del cambiamento hanno iniziato a soffiare qui in Texas, poiché gli attivisti per il clima a livello statale e nazionale si concentrano sul flaring e sul metano, il più grande componente del gas naturale e un super-inquinante climatico 86 volte più potente nel riscaldare l'atmosfera rispetto al carbonio anidride carbonica per un periodo di 20 anni.

Prima del vertice sul clima di aprile a Washington, i principali gruppi ambientalisti hanno invitato il presidente Biden a ridurre le emissioni di metano della nazione del 40% entro il 2030, come il modo migliore per rallentare il riscaldamento globale nei prossimi due decenni. Il 28 aprile il Senato degli Stati Uniti ha reimposto i controlli dell'era Obama sulle perdite di metano dai pozzi di petrolio e gas che erano stati annullati dall'amministrazione Trump.

Persino la Texas Railroad Commission, il flessibile regolatore statale dell'industria dei combustibili fossili, ha rinviato l'esame di una serie di richieste di flaring da parte delle compagnie petrolifere a febbraio – domande che aveva regolarmente approvato per anni – dopo che un commissario ha affermato che il flaring dovrebbe essere "un'ultima risorsa necessaria ” durante le emergenze e non una pratica dispendiosa e inquinante per smaltire il gas naturale indesiderato.

È preferibile bruciare il gas piuttosto che semplicemente "sfiatarlo" nell'atmosfera, un'altra pratica comune. La combustione del gas trasforma il metano, il gas serra super-inquinante, in anidride carbonica, la causa principale del cambiamento climatico, che è un minor riscaldamento.

Ma sia il flaring che lo sfogo, al di là del loro impatto sui cambiamenti climatici, rappresentano gravi minacce per la salute dei residenti vicini come Rhyne. Il flaring rilascia una varietà di inquinanti atmosferici pericolosi, inclusi composti organici volatili come il benzene, un agente cancerogeno, e contribuisce all'ozono a livello del suolo, un inquinante che causa malattie respiratorie e malattie cardiache.

Da quando Apache ha iniziato a perforare nel 2016, ha affermato Rhyne, il flaring e lo sfiato sono diventati prevalenti.

Phil West, un portavoce di Apache, ha affermato che la società "non emette gas naturale nelle nostre attività di esplorazione o produzione intenzionalmente" e lavora "diligentemente per eliminare le emissioni involontarie durante le nostre operazioni". Il pozzo di produzione più vicino a Toyahvale, ha detto, è ora a più di cinque miglia di distanza.

West ha detto che il flaring, mentre "a volte necessario", è una pratica che Apache usa "con parsimonia".

"È una pratica responsabile: è sicura, altamente regolamentata e impedisce lo sfogo diretto di metano (che contribuisce ad aumentare le emissioni di gas serra)", ha affermato West in una e-mail. “Questo processo prevede il flusso di un pozzo in modo controllato e la combustione in sicurezza del gas naturale prodotto. Questo tipo di test è di durata limitata ed è necessario per garantire che l'infrastruttura del gasdotto costruita nell'area sia adeguatamente dimensionata e progettata (evitando ulteriori flaring).

Per Rhyne, che a volte partecipa alle udienze su questioni relative al fracking e rappresenta se stessa, perché non può permettersi un avvocato o trovarne uno disposto a resistere ai giganti del petrolio, la lotta contro queste potenti società riguarda tanto la sua famiglia quanto lo è sulla sua stessa situazione.

“[I’ll do] qualsiasi cosa, qualsiasi cosa per aiutare. Ho tre nipoti a Odessa con l'asma", ha detto. "È spaventoso."

All'inizio di quest'anno, Rhyne è stato un attore nominato in una causa intentata da gruppi ambientalisti in Texas contro l'Environmental Protection Agency, sostenendo che l'EPA durante l'amministrazione Trump non era riuscito a richiedere alle autorità di regolamentazione del Texas di rafforzare i permessi aerei per essere conformi al Clean Clean federale. Legge sull'aria.

"Fino a quando l'EPA non farà il suo lavoro e assicurerà che i limiti di emissione nei permessi del Texas siano effettivamente applicabili, gli impianti a gas del bacino del Permiano continueranno a riempire l'aria di inquinamento atmosferico", ha affermato. "Questo è un problema che sta peggiorando, non migliorando e, come sopravvissuto al cancro ai polmoni, temo per la mia salute e il mio benessere ogni volta che esco e respiro l'aria inquinata".

La causa è ancora pendente, ma le organizzazioni ambientaliste che l'hanno intentata sono ora in trattative per un accordo con l'amministrazione Biden, secondo un avvocato dell'Environmental Integrity Project.

Flaring, salute e giustizia ambientale

Nell'ultimo anno, il Covid-19 potrebbe aver temporaneamente arrestato la crescita dell'industria petrolifera e del gas in Texas, ma con le emissioni che sono rapidamente tornate ai livelli pre-pandemia, flaring e sfogo sono diventati problemi di salute crescenti sia per i politici che per i gruppi ambientalisti. Una serie di studi recenti ha sottolineato questo problema, dimostrando che gli impatti sulla salute di flaring e sfiato ricadono direttamente sulle comunità di colore, i cui residenti vivono pericolosamente vicino a questi siti.

"Abbiamo visto che, in particolare, le comunità latine o ispaniche nel sud del Texas avevano maggiori probabilità di vivere vicino a flaring [sites] rispetto alle comunità bianche", ha affermato Jill Johnston, assistente professore di medicina preventiva e scienze spaziali presso la University of Southern California, che ha condotto diversi studi sull'argomento.

In uno studio, pubblicato a febbraio, Johnston e un team di ricercatori dell'USC e dell'Università della California, Los Angeles, hanno dimostrato che le comunità di colore sono esposte in modo sproporzionato alla combustione di routine intorno a tre importanti bacini petroliferi negli Stati Uniti: il bacino del Permiano nell'ovest Texas e New Mexico, Eagle Ford Shale nel sud del Texas e Bakken Shale nel Montana e North Dakota.

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Lo studio ha rilevato che più di 535.000 persone, tra cui consistenti comunità nere, indigene e latine, vivevano entro tre miglia dai siti di flaring nelle tre regioni. Di questi, 210.000 vivevano in aree dove c'erano più di 100 eventi flaring ogni notte.

In uno studio correlato del 2020, Johnston ha anche dimostrato che le future mamme di Eagle Ford Shale che sono state esposte a un numero elevato di eventi di flaring notturni avevano il 50% in più di probabilità di avere parti pretermine, rispetto alle madri che non erano così esposte.

"Non siamo del tutto sicuri del motivo per cui vediamo il rischio quasi esclusivamente tra le donne latine", ha detto Johnston. Ma, ha detto, sospetta che un'esposizione insolitamente elevata a flaring e sfoghi sia almeno una parte della risposta.

Lesley Fleischman, analista senior della Clean Air Task Force, un gruppo di difesa ambientale con sede a Boston, ha affermato che una riduzione del flaring su tutta la linea dovrebbe aiutare ad alleviare il carico sanitario sulle comunità latine.

Ma poiché i politici, gli attivisti del clima, gli esperti di salute e l'industria dei combustibili fossili approvano tutti la riduzione del flaring, ha detto, devono prendere di mira le comunità di colore in modo che gli inquinanti siano ridotti in quelle aree.

In un rapporto di cui Fleischman è coautore nel 2016, i ricercatori hanno dimostrato che più di 1,8 milioni di latinos vivevano entro mezzo miglio dagli impianti petroliferi e del gas in tutto il paese. Gli autori hanno approvato politiche per fornire alle comunità latine un sollievo immediato, inclusi programmi di educazione all'asma e al cancro, buoni per l'acquisto di inalatori e ricerca a lungo termine sull'impatto dei problemi respiratori sulla produttività e sul carico familiare.

"Non ci importa"

Forse la sfida più grande per allontanare i produttori di petrolio dall'inquinamento in piccole comunità come Balhmorhea deriva dalla ricchezza che forniscono a queste aree e dalla morsa politica che le società hanno sulle persone e sulle istituzioni locali, ha affermato Rhyne.

Questo vale anche per altre piccole città sparse in tutto il Texas, tra cui Forsan, a 15 miglia da Big Spring. Lì, quasi tutti conoscono un amico o un parente che lavora nell'industria petrolifera, perché offre lavori attraenti e ben pagati che non richiedono titoli universitari, ha detto Ramon Holguin, 56 anni, che lavora in un negozio di liquori.

Le tasse che le compagnie petrolifere pagano allo stato aiutano anche a finanziare molte istituzioni della zona, in particolare le scuole, ha affermato. “Il nostro liceo qui, è un liceo eccellente. È bello, è aggiornato, è sempre modernizzato”.

Tutto ciò significa che mentre i costi sanitari della vita vicino ai siti di produzione petrolifera possono essere elevati, le persone spesso chiudono un occhio su questi problemi, ha detto Holguin, aggiungendo che significa anche che molti locali non erano disposti a parlare negativamente dell'industria per paura di finire nei guai

"Quando parli negativamente dell'industria petrolifera, loro lo faranno [bring] ti butti giù così in fretta», disse. “Non parli male di loro. Questo è ciò che ci nutre".

Mentre alcuni distolgono lo sguardo, altri semplicemente faranno le valigie e se ne andranno. Sue Franklin, 70 anni, viveva a Verhalen, una piccola città nel Texas occidentale, quando le compagnie petrolifere si sono moltiplicate intorno a casa sua e hanno iniziato a trivellare. Per i prossimi anni, Franklin e suo marito furono esposti a flaring e sfoghi che si verificavano a poche miglia da casa loro, lasciandola con sintomi debilitanti e simili all'asma e mal di testa.

"Ci siamo ritrovati con sei pozzi di gas velenoso che circondano la nostra casa", ha detto. “Ci svegliavamo la mattina con forti mal di testa. Molte volte non appena uscivi dalla porta, [the smell] ti ho appena dato uno schiaffo in faccia.”

Franklin era esplicito sulle conseguenze ambientali e sulla salute di queste pratiche ed era pronto a reagire. Ma quando ha visto che un pozzo petrolifero era in costruzione proprio di fronte a casa sua e le compagnie si sono offerte di riscattare la loro proprietà, lei e suo marito hanno deciso di andarsene. Si sono spostati a circa 40 miglia di distanza, su una montagna, dove la qualità dell'aria è migliore e non devono preoccuparsi incessantemente del flaring.

Ma mentre Franklin potrebbe aver trovato un piccolo rifugio sicuro lontano dalle trivellazioni e dai fumi tossici, non è sicura che la sua salute sarà più la stessa. "Non so se i miei polmoni si ripareranno mai da questo", ha detto.

Per molti in Texas c'è speranza di cambiamento. Potrebbe avvenire lentamente, ma con i nuovi sforzi incoraggiati da Biden per ridurre il metano e i regolatori texani che segnalano la volontà di assumere una posizione un po' più restrittiva sul flaring, c'è una crescente sensazione che l'industria possa combattere una battaglia in salita.

A Balmorhea, Rhyne, che ha affrontato a testa alta i giganti del petrolio, ha affermato che questa narrativa è grossolanamente ottimista. “Il Texas è uno stato petrolifero e del gas, al 100%. Sostengono l'industria petrolifera, al 100%", ha detto.

Con così tanto potere politico per mantenere il Texas un hub redditizio per la produzione di petrolio e gas, Rhyne ha affermato di non vedere come lo stato potrebbe mai frenare in modo significativo le pratiche inquinanti come il flaring e lo sfiato, anche se la legislazione venisse dall'alto.

"Non ci importa", ha detto. "Le persone in questo stato: possiamo urlare, urlare e cadere a terra per aver respirato aria tossica e non battono ciglio".

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