Dentro l'energia pulita: il vero discorso di un CEO di utility sull'energia del carbone

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Cominciamo con un gioco di "Chi l'ha detto?" Ecco la citazione:

"Non esiste una centrale a carbone regolamentata in questo paese che sia economica oggi, periodo pieno e fermo", ha detto.

Potresti immaginare che sia qualcuno della campagna Sierra Club Beyond Coal o del Natural Resources Defense Council.

Ma la risposta corretta è che quelle parole provenivano dal CEO della più grande azienda elettrica del paese per valore di mercato, Jim Robo di NextEra Energy, parlando la scorsa settimana in una teleconferenza con gli analisti sull'ultimo rapporto sugli utili dell'azienda.

Robo ha parlato in termini insolitamente franchi del motivo per cui le centrali elettriche a carbone si stanno ritirando dal mercato e del motivo per cui le centrali a carbone rimanenti vengono utilizzate meno che mai. Sta dicendo che l'energia a carbone non è redditizia ovunque nel paese a causa della concorrenza di fonti meno costose come l'eolico, il solare e il gas naturale.

E lui l'avrebbe saputo. La sua azienda con sede in Florida possiede e gestisce centrali elettriche a carbone, anche se NextEra è meglio conosciuta come uno dei principali sviluppatori di energia rinnovabile su scala industriale e sta eliminando gradualmente il carbone. I sostenitori dell'ambiente hanno elogiato NextEra, ma hanno anche criticato la società per la sua continua dipendenza dal gas naturale e per essere ostile al solare da tetto.

Uno degli indicatori più eloquenti del declino del carbone è il "fattore di capacità" in calo delle centrali elettriche a carbone, che è una percentuale che mostra quanto le centrali vengono utilizzate rispetto alla loro piena capacità. Il fattore di capacità media nazionale per le centrali a carbone è sceso al di sotto del 50% lo scorso anno per la prima volta record nel 2019.

Non abbiamo ancora i numeri per tutto il 2020, ma i dati mensili mostrano che le centrali a carbone sono scese a nuovi minimi di utilizzo durante le chiusure del coronavirus, con i fattori di capacità che sono scesi al di sotto del 30% la scorsa primavera, che è sorprendentemente basso.

Questi numeri sottolineano la realtà che Robo stava descrivendo e sollevano la questione del perché le centrali a carbone non si chiudono ancora più velocemente.

La risposta, come ha proseguito Robo nella chiamata, è che molte delle restanti centrali a carbone sono in grado di continuare a funzionare perché si trovano in stati o regioni con sistemi di regolamentazione che costringono i consumatori a coprire i costi. Per i servizi di pubblica utilità in quegli stati, ha più senso continuare a gestire un impianto con un profitto garantito dal cliente piuttosto che correre il rischio di proporre e costruire qualcosa di nuovo.

"In Florida, abbiamo chiuso il nostro carbone e risparmiamo ai clienti letteralmente miliardi di dollari di valore attuale durante la vita prevista della nuova generazione che abbiamo messo in atto", ha detto. “Quindi, c'è un'enorme opportunità. Ci (sono) diversi stati nel paese che non stanno approfittando di questa opportunità, a causa di alcuni approcci normativi ".

Non nomina quegli altri stati, ma lo farò. Stiamo parlando della maggior parte del sud e della montagna occidentale, oltre al West Virginia, tra gli altri.

Robo ha aggiunto che le politiche dell'amministrazione Biden probabilmente accelereranno le chiusure delle centrali elettriche a carbone, il che è una buona cosa perché i clienti stanno perdendo denaro continuando a gestire impianti non redditizi.

Uno degli stati più interessanti da tenere d'occhio quest'anno è l'Indiana, dove diverse società di servizi pubblici si stanno allontanando rapidamente dall'energia a carbone e l'industria del carbone ha risposto cercando di far intervenire il legislatore.

Nel frattempo, le aziende continuano a divulgare gli orari per chiudere le centrali a carbone. Martedì, Alliant Energy del Wisconsin ha annunciato quella che ha definito "la fine di un'era" con un piano per chiudere il Columbia Energy Center, con una capacità di circa 1.100 megawatt, nel 2025, come riporta Chris Hubbuch sul Wisconsin State Journal. La società ha affermato che la chiusura delle centrali a carbone e l'aggiunta di energia solare possono far risparmiare ai clienti più di 6 miliardi di dollari nei prossimi 35 anni.

La tendenza è chiara. I servizi pubblici hanno scoperto che possono risparmiare denaro chiudendo impianti a carbone e sostituendoli con fonti eoliche, solari e di altro tipo.

Basta guardare le centrali elettriche che dovrebbero entrare in linea quest'anno negli Stati Uniti, secondo l'Energy Information Administration. Il solare e l'eolico sono i leader di un miglio, seguiti dal gas naturale.

Si applicano le solite avvertenze, incluso il fatto che il vento e il solare sono fonti intermittenti. Devono lavorare con l'accumulatore di batterie o altre tecnologie per fornire elettricità 24 ore su 24.

L'elenco dei nuovi impianti include il nucleare, ma questo rappresenta un solo progetto, l'impianto di Vogtle in Georgia, che ha avuto anni di ritardi e miliardi di dollari di sforamenti dei costi.

Assente dalla lista il carbone, con zero nuovi impianti.

Il grande cambiamento di GM: Venerdì ho scritto del grande annuncio della General Motors che aspirava a smettere di vendere auto a benzina, camion e SUV entro il 2035, parte di un piano per la società per raggiungere la neutralità del carbonio entro il 2040. Ho ricevuto alcuni commenti colorati da David Victor, un professore di relazioni internazionali presso l'Università della California, San Diego, che ha detto che alcune case automobilistiche legacy probabilmente seguiranno l'esempio di GM e altre saranno molto più caute.

Il 22 marzo 2019, il presidente e CEO di General Motors, Mary Barra, parla a Lake Orion, Michigan. La società ha annunciato giovedì che intende interrompere la vendita di veicoli a benzina e diesel entro il 2035. Credito: Bill Pugliano / Getty Images

"Quello che vedo è la frattura dell'industria automobilistica globale", ha detto. "Non sono più Tesla e nuovi arrivati, ragazzi di Birkenstock che fumano droga che producono automobili. Questi sono i ragazzi più grandi che vengono schiacciati da quei nuovi concorrenti, e quindi hai questa riorganizzazione potenzialmente completa del settore ".

I veicoli elettrici aiutano a ridurre gli sprechi energetici: Il passaggio ai veicoli elettrici potrebbe far risparmiare molta energia che ora perdiamo a causa del calore sprecato, secondo questa storia di I giornalisti di Bloomberg Liam Denning e Elaine He. Fanno un ottimo lavoro spiegando quante parti del nostro attuale sistema energetico sono inefficienti e come il passaggio ai veicoli elettrici, insieme a una transizione continua alle fonti rinnovabili di elettricità, porterà a una significativa riduzione dei rifiuti.

Rilevamento degli offset di carbonio: Anna Kusmer di The World ha una storia sulle compensazioni di carbonio, la pratica contabile poco conosciuta su cui molte aziende fanno affidamento per le loro affermazioni di ridurre le loro impronte di carbonio. Pagando una terza parte per intraprendere azioni come la conservazione delle foreste, le aziende affermano che stanno annullando alcune delle emissioni prodotte dalle loro operazioni. Ma un numero crescente di ricercatori e ambientalisti afferma che questi prodotti spesso non offrono i benefici che pubblicizzano.

Inside Clean Energy è il bollettino settimanale di notizie e analisi di ICN sulla transizione energetica. Invia suggerimenti e domande sulle notizie a dan.gearino@insideclimatenews.org.

Dan Gearino

Reporter sull'energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre gli Stati Uniti del Midwest, parte del National Environment Reporting Network di ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione verso l'energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato in ICN nel 2018 dopo un mandato di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove ha ricoperto il business dell'energia. Prima di allora, si è occupato di politica e affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, nell'Ohio.