mercoledì, Ottobre 5, 2022
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Dentro l’energia pulita: la siccità sta causando un anno difficile per l’energia idroelettrica statunitense. È un segno di un cambiamento a lungo termine?

Quando qualcosa di affidabile inizia a sembrare traballante, dovremmo prenderne atto. Questo è ciò che sta accadendo per l’energia idroelettrica in gran parte dell’Occidente, dove la grave siccità ha portato a bassi livelli dell’acqua nei fiumi e nei bacini idrici che alimentano i sistemi energetici.

L’Energy Information Administration prevede una diminuzione del 13,9% della produzione idroelettrica quest’anno rispetto al 2020, parte di un quadro più ampio in cui l’energia rinnovabile, che include l’energia idroelettrica, non sta crescendo così velocemente come dicono gli scienziati è necessaria per evitare i peggiori effetti del clima modificare.

Volevo sapere se il calo dell’energia idroelettrica fosse un segnale di un cambiamento a lungo termine che potrebbe essere dannoso per il passaggio all’energia pulita.

Prima di arrivare a quello che ho trovato, ecco alcune specifiche:

  • I livelli dell’acqua nel lago Powell, al confine tra Utah e Arizona, sono scesi così in basso che il Federal Bureau of Reclamation ha avvertito che potrebbe non essere in grado di far funzionare la centrale elettrica della diga del Glen Canyon, che trattiene il fiume Colorado per formare il Lago, a partire dal 2022. Il lago ha raggiunto il livello più basso mai registrato quest’estate in mezzo alla continua siccità nel bacino del fiume Colorado. La centrale, con una capacità di generazione di circa 1.320 megawatt, è una parte importante della rete regionale.
  • I funzionari della California hanno messo offline la centrale idroelettrica Edward Hyatt ad agosto a causa dei bassi livelli dell’acqua sul lago Oroville. L’impianto ha una capacità di generazione di circa 645 megawatt. “Questo è solo uno dei tanti impatti senza precedenti che stiamo vivendo in California a causa della nostra siccità indotta dal clima”, ha affermato Karla Nemeth, direttrice del Dipartimento delle risorse idriche della California, in una dichiarazione.
  • Washington, il leader del paese nell’energia idroelettrica, ha visto un calo dell’11 per cento dell’elettricità generata dall’energia idroelettrica quest’anno, fino a luglio, rispetto allo stesso periodo dell’anno scorso, secondo EIA. Si tratta di una diminuzione significativa, ma lo stato se la cava meglio di altri in Occidente, come la California, dove la produzione idroelettrica è scesa del 38%.

L’energia idroelettrica, che è generata dall’acqua che fa girare le pale di una turbina, ha rappresentato il 7,3 per cento dell’elettricità generata negli Stati Uniti lo scorso anno, una cifra che si colloca appena dietro l’eolico e davanti al solare, tra le principali fonti di energia rinnovabile. E cinque stati (Washington, Idaho, Vermont, Oregon e South Dakota) hanno generato almeno la metà della loro elettricità dalle dighe idroelettriche l’anno scorso.

Un calo dell’energia idroelettrica è dannoso per il clima perché è probabile che le centrali elettriche a combustibili fossili raccolgano gran parte del gioco. Ma l’energia idroelettrica ha i suoi problemi ambientali. La costruzione di dighe ha portato a inondazioni e distruzione degli ecosistemi, e c’è un dibattito tra gli ambientalisti sulla misura in cui l’energia idroelettrica dovrebbe essere chiamata “energia pulita”.

La flotta nazionale di dighe idroelettriche comprende la più antica centrale elettrica in funzione negli Stati Uniti (diga di Whiting nel Wisconsin, costruita nel 1891) e la più grande centrale elettrica di qualsiasi tecnologia negli Stati Uniti in termini di capacità di generazione (Grand Coulee Dam a Washington, con capacità di circa 6.800 megawatt).

Sebbene la diminuzione dell’energia idroelettrica di quest’anno possa essere allarmante, rientra nei limiti di quanto accaduto nel recente passato. Se le previsioni della VIA si rivelassero efficaci, la diminuzione del 13,9% della produzione idroelettrica di quest’anno sarebbe inferiore al calo del 14,4% nel 2007 e vicino alla diminuzione del 13,5% nel 2012.

La previsione della VIA, parte del suo Short-Term Energy Outlook, prevede che l’energia idroelettrica genererà 250.680 gigawattora di elettricità nel 2021, il quarto livello più basso dal 2001. La previsione include anche il 2022 e prevede un piccolo rimbalzo a 267.230 gigawattora l’anno prossimo, l’ottavo livello più basso dal 2001. Questi numeri sono bassi, ma non catastroficamente bassi.

Ma c’è una domanda più ampia da porsi: il calo della produzione idroelettrica nel 2021 potrebbe essere un segno che questa fonte di energia sta diminuendo e sta diventando meno affidabile? L’urgenza è amplificata dal fatto che, secondo alcuni scienziati, l’Occidente è in una “mega siccità” che potrebbe durare decenni.

Per rispondere alla domanda, sono andato da alcuni degli esperti del Pacific Northwest National Laboratory di Washington.

“Le precipitazioni in Occidente possono variare in modo significativo da un anno all’altro, e talvolta gli anni siccitosi si verificano in sequenza, con conseguente assorbimento continuo dei serbatoi e, infine, una riduzione della produzione nelle centrali idroelettriche che dipendono dall’acqua immagazzinata”, ha affermato Sean Turner, un modellista di risorse idriche presso il laboratorio. “Quindi, il clima naturale della regione crea anni buoni e anni cattivi per la produzione di energia idroelettrica”.

Siamo chiaramente in un brutto anno. Ma non può dire con certezza se è probabile che gli anni cattivi diventino più comuni a causa del cambiamento climatico.

Nathalie Voisin, ingegnere delle risorse idriche del laboratorio, ha affermato che le proiezioni climatiche concordano sul fatto che le temperature stanno aumentando, ma sono meno sicure di ciò che accadrà ai livelli delle precipitazioni. Questo è un punto importante per cercare di avere un’idea di cosa riserva il futuro per l’energia idroelettrica.

Quando le centrali idroelettriche producono meno elettricità, i servizi pubblici e gli operatori di rete devono rivolgersi ad altre fonti, che potrebbero includere energia da combustibili fossili, nucleare e rinnovabili, ha affermato Voisin.

“Ciò porta a costi operativi più elevati per i servizi pubblici”, ha affermato.

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Per quanto riguarda la possibilità che l’Occidente sia in una siccità decennale, Voisin ha affermato che l’attuale siccità è chiaramente eccezionale, ma “non è sicura che si possa ancora parlare di una mega siccità”.

Il risultato è che ci sono ragioni per preoccuparsi della diminuzione dell’energia idroelettrica quest’anno e degli effetti più ampi della siccità sui raccolti e sulle condizioni di vita in Occidente.

Ma sarebbe prematuro, almeno per ora, fare affermazioni generali su come l’energia idroelettrica stia andando verso un declino pluriennale e diventando meno affidabile.

Altre storie sulla transizione energetica da prendere in considerazione questa settimana:

I sostenitori dell’ambiente chiedono a Kyrsten Sinema “Da che parte stai?”: Il Congresso non è riuscito a compiere progressi la scorsa settimana su una massiccia fattura di spesa che includerebbe nuovi programmi per affrontare il cambiamento climatico. Uno dei motivi principali dell’inazione è stato che i Democratici hanno bisogno di tutti e 50 i loro voti al Senato e il senatore Kyrsten Sinema (D-Ariz.) e Joe Manchin (DW.Va.) sono riluttanti a fornire il loro sostegno. La mia collega Judy Fahys riferisce della reazione alla posizione di Sinema da parte di alcuni dei suoi elettori e di sostenitori dell’ambiente. “Se non sostiene una forte politica climatica, allora è decisamente fuori passo con gli arizona”, ha affermato Sandy Bahr, direttore esecutivo del Grand Canyon Chapter del Sierra Club.

Rivian si trasferisce in borsa e rivela perdite finanziarie: Rivian, il produttore di camion elettrici, ha presentato istanza di iniziare a vendere le sue azioni al pubblico, un processo che prevede la divulgazione dei piani e delle finanze dell’azienda. Rivian ha ottenuto recensioni entusiastiche per il suo camion di debutto, l’R1-T, ma la società sta anche accumulando perdite finanziarie, con il deposito che mostra una perdita netta di $ 994 milioni nei primi sei mesi del 2021, come riferiscono Lora Kolodny e Jordan Novet per CNBC. Le persone notano spesso le somiglianze di Rivian con Tesla, ma Robinson Meyer di The Atlantic ha suggerito alcuni altri confronti: “Rivian potrebbe diventare Apple, un’azienda estremamente redditizia che unisce ingegneria e design di alto livello per portare nuove tecnologie avanzate e una certa estetica culturale nel mainstream, ” lui scrive. “Oppure potrebbe assomigliare a Patagonia, un marchio di lusso che rappresenta la qualità a livello di spedizione, sì, ma parla a un segmento della società più piccolo e più cosmopolita”.

Tesla riporta vendite record: Mentre i produttori emergenti mirano a sfidare Tesla, il re dei veicoli elettrici continua a registrare ottimi risultati. La scorsa settimana Tesla ha dichiarato di aver consegnato 241.300 veicoli ai clienti nel trimestre precedente, un nuovo record. I risultati hanno superato di gran lunga le aspettative degli analisti e sono arrivati ​​sullo sfondo di altre case automobilistiche che lottano per affrontare i problemi della catena di approvvigionamento che hanno portato alla carenza di parti, come riportato da Dana Hull per Bloomberg.

Le autorità di regolamentazione federali consentono alla regione della rete più grande di abbandonare in gran parte la politica che nega i sussidi statali: Con un voto di parità, la Federal Energy Regulatory Commission ha consentito alla più grande regione di rete del paese di abbandonare le regole che cercavano di annullare gli effetti dei sussidi statali per l’energia nucleare e rinnovabile. La FERC si è bloccata 2-2 la scorsa settimana in una votazione sulla proposta dell’operatore di rete PJM Interconnection, che serve un territorio che va dal New Jersey all’Illinois. Il voto di parità significa che PJM può portare avanti il ​​suo piano, che è quello di consentire agli stati il ​​margine di manovra per sovvenzionare alcuni tipi di centrali elettriche. Sotto l’amministrazione Trump, la FERC aveva votato per richiedere a PJM di modificare le sue regole in modo da annullare gli effetti dei sussidi statali. Come ho scritto nel 2019, le modifiche alle regole sono andate bene per gli impianti di combustibili fossili che tendono a non ricevere sussidi statali. Ma la nuova politica ha avuto appena una possibilità di entrare in vigore prima che l’amministrazione Biden arrivasse con un approccio molto diverso alla gestione dei mercati elettrici. Ethan Howland di Utility Dive riporta l’ultimo voto e alcuni di ciò che lo ha portato.

Inside Clean Energy è il bollettino settimanale di notizie e analisi dell’ICN sulla transizione energetica. Invia suggerimenti e domande sulle notizie a dan.gearino@insideclimatenews.org.

Dan Gearino

Reporter sull’energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre gli Stati Uniti centro-occidentali, parte del National Environment Reporting Network dell’ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione verso l’energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato all’ICN nel 2018 dopo un incarico di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove si è occupato del business dell’energia. Prima di allora, si è occupato di politica e affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, Ohio.

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