Dentro l'energia pulita: la transizione energetica arriva in Nebraska

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Il Nebraska ha un sistema di servizi pubblici diverso da qualsiasi altro e fino a poco tempo fa ciò ha contribuito alla lentezza dello stato nell'abbracciare le energie rinnovabili.

Ma le cose stanno cambiando e velocemente.

Due settimane fa, il consiglio di amministrazione della Lincoln Electric System, una delle più grandi utility dello stato, ha approvato l'obiettivo di arrivare a zero emissioni entro il 2040.

Circa un anno fa, i leader dell'Omaha Public Power District, un'altra grande utility, hanno approvato l'obiettivo di raggiungere lo zero netto entro il 2050.

Scott Benson, responsabile della pianificazione delle risorse e delle trasmissioni per Lincoln Electric, mi ha detto che il nuovo obiettivo della sua azienda è un grosso problema perché è un calendario più aggressivo di quello di molte altre utility in tutto il paese. Ma anche l'obiettivo dello zero netto non è un grosso problema, ha detto, perché Lincoln Electric si stava muovendo in questa direzione a prescindere.

"Se LES continuasse a fare le cose che abbiamo fatto negli ultimi 10 anni, perseguendo le opportunità quando diventano disponibili per noi, prendendo le decisioni giuste", l'utilità si avvicinerebbe allo zero netto, anche se nessun obiettivo fosse stato impostato, ha detto.

A partire dall'anno scorso, Lincoln Electric aveva ridotto le sue emissioni di carbonio del 42% rispetto ai livelli del 2010. La maggior parte del cambiamento è avvenuto perché l'utilità ha acquisito diversi parchi eolici.

Benson ha affermato che il piano net-zero ha un ampio sostegno in città, in parte perché il piano offre ai futuri leader il margine di manovra per scegliere quali fonti di energia desiderano impiegare, incluso il ricorso alla tecnologia di cattura del carbonio per consentire l'uso continuato di almeno un po 'di gas naturale.

Il piano non ha obiettivi intermedi, quindi non ci sono requisiti per raggiungere i benchmark sulla strada per lo zero netto. Spesso guardo agli obiettivi intermedi per avere un'idea se un'utilità sta pianificando di apportare cambiamenti rapidi o aspetto di fare la maggior parte del lavoro in un lontano futuro. Nel caso di Lincoln, la mancanza di obiettivi intermedi potrebbe indicare una mancanza di serietà, se non per il fatto che l'obiettivo finale è il 2040, che è un decennio prima rispetto ai piani di molte altre utility.

Prima di proseguire, diamo una rapida occhiata al Nebraska Utilities 101. A differenza di qualsiasi altro stato, i servizi pubblici del Nebraska sono di proprietà dei loro clienti o dei governi locali, in gran parte il risultato della legislazione degli anni '30 che incoraggiava la proprietà governativa delle utility. Alla fine degli anni Quaranta, le ultime società di servizi di proprietà degli investitori avevano venduto le loro attività o ristrutturate. Questo è diverso dalla maggior parte degli stati, dove le utility di proprietà degli investitori come Duke Energy servono la maggior parte dei clienti.

La proprietà governativa dei servizi di pubblica utilità ha avuto molti vantaggi, ma uno degli svantaggi è che le persone che gestiscono le società sono spesso caute nell'abbracciare nuove tecnologie e riluttanti a chiudere le vecchie centrali elettriche, ha affermato Lu Nelson, associato per le politiche del Center for Rural Affairs, un'organizzazione con sede in Nebraska che lavora per migliorare l'economia e la qualità della vita nell'America rurale.

Il Nebraska è stato lento a sviluppare l'energia eolica rispetto ad alcuni dei suoi vicini, anche se lo stato ha alcune delle risorse eoliche più potenti del paese.

Ma lo sviluppo dell'energia eolica è ora arrivato nello stato in grande stile, con un'accelerazione dello sviluppo nell'ultimo decennio. L'energia eolica è cresciuta fino a quasi il 20% dell'elettricità statale nel 2019, dall'1% nel 2010, secondo l'Energy Information Administration.

Il carbone, la principale fonte di elettricità dello stato, è diminuito, ma non di molto. Rappresentava il 66% dell'elettricità statale nel 2000, scendendo al 64% nel 2010 e al 55% nel 2019.

Nelson mi ha detto che molti fattori stanno guidando la spinta per i piani net-zero. Alcune comunità del Nebraska hanno visto i vantaggi economici delle energie rinnovabili. Ci sono crescenti preoccupazioni per il cambiamento climatico. E c'è stata una spinta da parte dei gruppi ambientalisti per convincere i candidati a favore delle energie rinnovabili a candidarsi per i seggi nei consigli di amministrazione delle utility.

Il cambiamento è in atto anche nel Nebraska Public Power District, un'utilità che serve diverse aree rurali che è anche il principale fornitore di elettricità per altre aziende rurali in tutto lo stato. L'utility sta lavorando con società di consulenza su piani a lungo termine per aumentare le energie rinnovabili e ridurre le emissioni e rivedrà le opzioni all'inizio del prossimo anno, ha detto un portavoce.

Il Nebraska Public Power District, insieme alle utility di Omaha e Lincoln, sono le tre più grandi utility dello stato.

Ma c'è qualche spinta indietro al passaggio all'energia rinnovabile, che può essere visto nell'aumento della spesa per le campagne per il consiglio del distretto pubblico del Nebraska, come ha riferito questa settimana Karen Uhlenhuth per Energy News Network. Alcuni leader delle utility rurali affermano di temere che l'abbandono dei combustibili fossili possa portare a un sistema meno affidabile e più costoso.

Eppure, queste argomentazioni stanno diventando sempre più difficili da sostenere dopo che le utility di Omaha e Lincoln hanno adottato obiettivi netti zero e affermano di poter mantenere affidabilità e tassi bassi.

Dopo molti ritardi, Vineyard Wind cerca una pausa

Il progetto eolico offshore Vineyard Wind 1 ha attraversato un processo estremamente lungo per richiedere il permesso federale per costruire il primo parco eolico offshore di grandi dimensioni negli Stati Uniti.

Quindi sono rimasto sorpreso questa settimana quando Vineyard Wind, la società dietro il progetto, ha detto che era quella che richiedeva l'ultimo ritardo.

La società ha dichiarato di aver deciso di "ritirare temporaneamente" il suo piano dall'esame del Bureau of Ocean Energy Management federale. Vineyard Wind ha affermato che la pausa nel processo, che richiederà diverse settimane, è dovuta al fatto che la società ha firmato un nuovo accordo con GE Renewable Energy per la fornitura di turbine eoliche e ha bisogno di tempo per rivedere i suoi piani per tenere conto dei cambiamenti nelle apparecchiature.

Turbine eoliche del parco eolico offshore di Burbo Bank nel Mare d'Irlanda il 19 novembre 2020 a Wallasey, in Inghilterra. Il progetto eolico offshore Vineyard Wind 1, che sarebbe il primo parco eolico offshore di grandi dimensioni negli Stati Uniti, è di nuovo in sospeso. Credito: Nathan Stirk / Getty Images

Le nuove turbine saranno da 13 megawatt ciascuna, una quantità superiore al piano precedente, che prevedeva turbine di MHI Vestas da 9,5 megawatt ciascuna. Con turbine più potenti, il progetto ne avrà bisogno di meno, passando da 84 turbine a 62.

Ho chiesto a Tom Harries, analista di BloombergNEF, cosa pensa di questo ultimo episodio in un lungo processo di approvazione.

"Vineyard Wind in teoria beneficia assolutamente di questo cambiamento", ha detto. "Il ritardo è stato positivo per loro ora perché hanno turbine più grandi, il che significa meno turbine, il che significa meno cose da installare, meno cose di cui occuparsi."

Si riferiva a precedenti ritardi nel processo di autorizzazione, non al nuovo ritardo avviato dalla società.

Anche se dubito che Vineyard Wind sia soddisfatta dei ritardi del governo fino a questo punto, la società ora ha il vantaggio di poter utilizzare nuove attrezzature e tecnologie che prima non erano disponibili.

Il mio primo pensiero quando ho visto l'annuncio di Vineyard Wind è stato che la pausa avrebbe spinto il processo oltre una data significativa: il 20 gennaio. Ciò significherebbe che la decisione sulla domanda sarebbe stata presa dall'amministrazione Biden in arrivo piuttosto che dall'amministrazione Trump.

La domanda di Vineyard Wind si sta muovendo lentamente attraverso il processo di approvazione dal 2018, portando a lamentele e speculazioni sul motivo per cui l'amministrazione Trump è stata estremamente approfondita nella sua revisione, allo stesso tempo che stava cercando di accelerare l'approvazione dei progetti sui combustibili fossili.

Il più recente ritardo da parte dell'ufficio federale è stato annunciato il mese scorso, che ha spinto la data obiettivo per l'emissione di una decisione al 15 gennaio, gli ultimi giorni dell'amministrazione Trump.

Harries ha detto che il passaggio da Vestas a turbine GE è una ragione sostanziale per cercare un ritardo e non pensa che Vineyard Wind stia cercando di aspettare la fine dell'amministrazione Trump. Se questa era una considerazione, probabilmente era minore, ha detto.

Vineyard Wind è fondamentale per lo sviluppo dell'eolico offshore negli Stati Uniti. A 800 megawatt, è gigantesco rispetto ai due piccoli progetti che sono già operativi, entrambi da 30 megawatt o meno.

Molti altri progetti sono stati annunciati lungo la costa orientale e gli sviluppatori stanno guardando e aspettando di vedere come funziona il processo di approvazione per Vineyard Wind 1.

La società afferma che questo ultimo ritardo non influirà sui tempi di due dei parametri di riferimento più importanti, che includono il completamento del finanziamento nella seconda metà del 2021 e l'inizio della fornitura di elettricità nel 2023.

Trovare il buono e il cattivo nei piani Net-Zero delle utility

Trascorro molto tempo guardando gli annunci delle società di servizi pubblici sul passaggio all'energia pulita e cercando di distinguere tra piani ponderati che potrebbero essere implementati e piani che riguardano principalmente le relazioni pubbliche e ritardare l'azione reale.

L'Energy & Policy Institute, un cane da guardia ambientale senza scopo di lucro, è uno dei leader nel dare un'occhiata da vicino a ciò che le utility stanno facendo e non facendo. Questa settimana, il gruppo ha pubblicato un rapporto che ha rilevato che molte delle più grandi utility stavano ritardando le azioni più significative nel futuro.

“Le conseguenze del ritardo non sono solo il fatto che gli amministratori delegati successivi dovranno tagliare decine di milioni di tonnellate di anidride carbonica in un breve periodo di tempo, ma anche che le emissioni che avrebbero potuto essere prevenute da qui al 2030 rimarranno l'atmosfera per centinaia di anni ", afferma il rapporto, scritto da David Pomerantz e Matt Kasper, rispettivamente direttore esecutivo e direttore della ricerca del gruppo.

Il rapporto ha elogiato NIPSCO, l'utilità dell'Indiana settentrionale, per avere alcuni degli obiettivi più ambiziosi nel paese e delineare passi chiari per raggiungere tali obiettivi entro questo decennio. Anche Consumers Energy of Michigan e We Energies in Wisconsin sono leader nell'avere piani ambiziosi e tempi brevi.

Le ciminiere della centrale a carbone Mountaineer di American Electric Power (AEP) a New Haven, West Virginia, il 30 ottobre 2009. Credito: Saul Loeb / AFP tramite Getty Images

Ma molte altre utility si stanno muovendo a un ritmo molto più lento, con piani che mostrano pochi progressi da oggi al 2030. Il rapporto elenca Duke Energy, American Electric Power e Southern Company, ma ci sono molti altri esempi.

Duke si è impegnata a raggiungere le emissioni nette zero entro il 2050, ma il suo obiettivo per il 2030 è una riduzione del 50% rispetto ai livelli del 2005, il che lascia molto lavoro da fare.

Contattato per una risposta, il portavoce della Duke Philip Sgro ha affermato che la sua azienda "è impegnata ad assumere un ruolo di leadership nell'affrontare il grave problema del cambiamento climatico" e farlo in modo da mantenere l'affidabilità e l'accessibilità economica.

American Electric Power ha un piano che prevede la riduzione delle emissioni del 70% entro il 2030, rispetto ai livelli del 2000. La portavoce Tammy Ridout ha affermato che la società è "impegnata in un futuro energetico a basse o zero emissioni di carbonio e si concentra sulla diversificazione del nostro portafoglio di risorse, sull'implementazione di tecnologie per ridurre le emissioni e sulla modernizzazione della rete per aiutarci ad arrivarci".

Nessuna delle due società ha commentato l'affermazione del rapporto secondo cui i loro obiettivi per il 2030 sono troppo modesti.

La Southern Company non ha risposto immediatamente.

Man mano che gli effetti del cambiamento climatico diventano più salienti e gli stati legiferano sempre di più sui tagli alle emissioni, i servizi pubblici dovranno affrontare una pressione crescente non solo per arrivare allo zero netto, ma per farlo rapidamente.

Il presidente eletto Joe Biden ha condotto una campagna su un piano per portare il settore elettrico a zero netto entro il 2035. Anche se ciò potrebbe non avere molte possibilità in un Senato strettamente diviso, mostra che è probabile che l'asticella continui a salire. dovrà abituarsi a chiedersi perché non stanno facendo di più.

Nel mondo del prossimo futuro, preferirei di gran lunga essere NIPSCO e gli altri leader piuttosto che alcuni dei ritardatari.

Inside Clean Energy è il bollettino settimanale di notizie e analisi di ICN sulla transizione energetica. Invia suggerimenti e domande sulle notizie a dan.gearino@insideclimatenews.org.

Dan Gearino

Reporter sull'energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre gli Stati Uniti del Midwest, parte del National Environment Reporting Network di ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione all'energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato in ICN nel 2018 dopo un mandato di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove ha ricoperto il business dell'energia. Prima di allora, si è occupato di politica e affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, nell'Ohio.

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