lunedì, Ottobre 25, 2021
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Dentro l'energia pulita: l'era delle centrali elettriche a combustibili fossili si sta rapidamente ritirando. Ecco la loro aspettativa di vita

E se il piano del presidente eletto Joe Biden per arrivare al 100% di elettricità priva di emissioni di carbonio entro il 2035 si rivelasse comportare non un'interruzione radicale ma una transizione graduale?

Un nuovo articolo sulla rivista Science mostra che la maggior parte delle centrali elettriche a carbone, gas naturale e petrolio esistenti nel paese avrebbero superato la fine della loro vita prevista entro il 2035, lasciando solo una piccola parte che dovrebbe chiudere presto secondo la politica di Biden.

Considerando questo, l'attuazione del piano Biden "è probabilmente più facile di quanto le persone si aspettassero", ha detto l'autore, Emily Grubert, professore di ingegneria ambientale presso Georgia Tech.

Mostrando quando le centrali elettriche a combustibili fossili del paese sono sulla buona strada per andare offline, il rapporto aiuta a segnalare ai governi statali e locali quando prepararsi ad affrontare la perdita di posti di lavoro. La maggior parte di queste perdite di posti di lavoro avverrebbe indipendentemente dalla politica sul clima.

"Il risultato generale è che abbiamo tempo per pianificare questo", ha detto Grubert.

Ha esaminato ciascuna delle 10.435 unità di generazione delle centrali elettriche che erano in funzione nel 2018 e ha stimato quando ciascuna sarebbe stata chiusa, in base all'età tipica di spegnimento per altre unità che utilizzano le stesse tecnologie. La maggior parte delle grandi centrali a combustibili fossili ha più unità di generazione. L'impianto giunge a fine vita quando l'ultima unità di generazione smette di funzionare.

La ricerca di Grubert è notevole per il suo livello di dettaglio, che le consente di trarre conclusioni sulle centrali elettriche a combustibili fossili in tutto il paese in modi che non sono mai stati fatti in questo modo.

Alcuni stabilimenti chiuderanno prima della data prevista per il pensionamento e altri più tardi, ma il rapporto serve come una sorta di tabella attuariale per avere un'idea di quanto a lungo dovrebbero vivere le piante.

Ciò è diverso da una stima se gli impianti saranno redditizi o se potrebbero chiudere a causa di fattori economici. In effetti, alcune centrali elettriche in giurisdizioni completamente regolamentate stanno funzionando oltre la loro aspettativa di vita e farebbero fatica a competere su un mercato aperto, ma possono rimanere in vita trasferendo i costi sui contribuenti.

Il documento di Grubert mostra che nel 2035, la grande maggioranza degli impianti di combustibili fossili supererà la loro aspettativa di vita, lasciando il 15% che dovrebbe chiudere con una politica a zero emissioni di carbonio, nonostante abbia la vita rimanente.

Devo spiegare quel 15 percento, perché non è il numero di unità di generazione o la dimensione delle unità rimanenti. Rappresenta la "capacità-anni", che viene ponderata in base alle dimensioni delle unità e al numero di anni che si prevede rimangano. Questa è una misura utile perché il semplice esame della quota di unità di generazione risulterebbe distorta dai tanti piccoli che le comunità utilizzano per il backup di emergenza.

In base alle stime di Grubert, ogni centrale elettrica a combustibili fossili avrebbe raggiunto la sua aspettativa di vita entro il 2066, con una centrale da 3 megawatt a Rochester, New York, tra le ultime a chiudere.

Una delle ultime grandi centrali elettriche a carbone sarebbe il Prairie State Energy Campus in Illinois. L'impianto da 1.766 megawatt è entrato in funzione nel 2012 e raggiungerebbe la fine della sua aspettativa di vita nel 2063.

Grubert dedica gran parte del documento alla stima della perdita di posti di lavoro e afferma che le comunità devono prepararsi. Il rapporto mostra che gli impianti di combustibili fossili operano in circa il 40% delle contee degli Stati Uniti e circa 157.000 persone lavorano negli impianti o in lavori legati all'estrazione di combustibile per gli impianti.

Indica il crollo dell'industria siderurgica statunitense negli anni '70 e '80 come esempio della devastazione che si verifica quando il governo non è pronto ad affrontare lo sconvolgimento del cambiamento economico. Le nuove tecnologie energetiche porteranno a nuovi posti di lavoro, ma non necessariamente negli stessi posti per le stesse persone.

La legislazione che richiede l'elettricità al 100% senza emissioni di carbonio potrebbe anche includere, o essere approvata, aiuti per le comunità che stanno perdendo impianti di combustibili fossili.

Ancora una volta, tieni presente che la maggior parte di questi impianti si sta avvicinando alla loro aspettativa di vita e probabilmente chiuderanno prima del 2035 indipendentemente dalla politica, quindi la legislazione sul clima è un'opportunità per avere il doppio vantaggio di aiutare l'ambiente e aiutare i lavoratori.

L'articolo di Grubert non parla dell'altro lato dell'equazione, che è la necessità di costruire nuovi impianti per sostituire la capacità di generazione che verrà chiusa. Le utility e molti ricercatori si stanno concentrando su questo problema, cercando di capire il giusto mix di nuove piante.

Alcune utility propongono di costruire nuovi impianti di gas naturale, che secondo loro fornirebbero energia affidabile nei periodi in cui altre fonti, come l'eolico e il solare, non soddisfano le esigenze. I gruppi ambientalisti si oppongono principalmente ai nuovi impianti a gas, sostenendo che esiste già la tecnologia per una rete pulita attraverso una combinazione di energie rinnovabili, stoccaggio di energia e, a seconda del gruppo ambientale, energia nucleare.

Questa animazione mostra l'ubicazione degli impianti di combustibili fossili e dei lavori correlati e come ciò potrebbe cambiare quando ogni impianto raggiunge la fine della sua durata prevista. Fonte: Emily Grubert della Georgia Tech

Grubert mi ha detto che i servizi pubblici e le autorità di regolamentazione dovrebbero diffidare dalla costruzione di nuovi impianti a gas perché è probabile che la spinta politica per l'elettricità al 100% senza emissioni di carbonio diventi sempre più forte, il che significa che c'è un alto rischio che i nuovi impianti debbano chiudere presto, lasciando società e contribuenti a pagare per beni che non utilizzano completamente.

"Le politiche e le esigenze climatiche generali che stiamo vedendo suggeriscono che qualcosa di nuovo sarebbe bloccato", ha detto.

Quando dice "bloccati", si riferisce all'idea di beni bloccati, ovvero quando un'azienda ha bisogno di cancellare un bene perché non è più utilizzabile o il suo valore è diminuito.

E, come mostra la sua ricerca, il numero di asset bloccati nell'ambito della proposta Biden sarebbe relativamente piccolo se le aziende potessero resistere all'impulso di costruire più impianti a combustibili fossili.

I regolatori dell'Illinois rifiutano il tentativo di terminare il Net Metering

In ottobre ho scritto di come Ameren, la seconda più grande utility dell'Illinois, stesse riducendo i compensi per i clienti solari sui tetti, e di come fosse in corso un dibattito sul fatto che Ameren avesse utilizzato un calcolo errato per giustificare le sue azioni improvvise.

I regolatori hanno ora parlato e hanno detto ad Ameren di cambiare rotta.

La Commissione commerciale dell'Illinois ha emesso una sentenza la scorsa settimana. La commissione per lo più concordava con i sostenitori dell'ambiente sul fatto che Ameren avrebbe dovuto utilizzare numeri diversi e la sentenza richiede che l'ente pubblico torni alla misurazione netta completa per i clienti che hanno installato pannelli solari sul tetto da ottobre. Ciò significa che l'azienda deve pagare l'intera tariffa al dettaglio per l'elettricità che i proprietari di pannelli solari inviano alla rete.

I pannelli solari sono stati visti in una casa a Washington, DC il 4 settembre 2019. Credito: Mandel Ngan / AFP tramite Getty Images

La legge dell'Illinois afferma che una volta che il solare sui tetti raggiunge il 5% del picco della domanda di elettricità nel territorio di Ameren, si attiva la fine della misurazione netta al dettaglio completa.

Ameren, il cui territorio di servizio comprende la maggior parte dello stato oltre all'area di Chicago, ha dichiarato a ottobre che avrebbe iniziato a utilizzare una nuova tariffa, che era molto inferiore a quella esistente, perché era stata raggiunta la soglia del 5%. L'azienda ha detto che stava seguendo le linee guida che erano in vigore da anni e che il cambiamento non avrebbe dovuto essere una sorpresa.

I gruppi ambientalisti hanno affermato che il calcolo di Ameren non era corretto e che il livello del 5% non sarebbe stato probabilmente raggiunto almeno fino al 2022, a meno che il legislatore non approvi nuovi incentivi solari, il che è una possibilità. Ti risparmierò un'immersione profonda sulle differenze tra i metodi di calcolo.

La Commissione del Commercio ha stabilito che la legge sottostante non era chiara su quale calcolo fosse corretto, ma che l'intento dei legislatori che hanno elaborato la legge era in linea con ciò che stavano sostenendo i gruppi ambientalisti.

Il risultato è che i proprietari di pannelli solari da tetto otterranno la tariffa piena al dettaglio, che è una piccola ma importante parte dell'economia che rende il solare accessibile in uno stato in cui i responsabili politici hanno affermato di voler aumentare l'uso dell'energia solare. Le aziende che vendono sistemi solari affermano che l'incertezza sulle tariffe è dannosa per le imprese e hanno dovuto affrontare mesi di incertezza.

Will Kenworthy, direttore normativo del Midwest per Vote Solar, mi ha detto che la sentenza aiuta a risolvere quello che è stato un episodio deplorevole. Consente inoltre alle autorità di regolamentazione di lavorare su un caso separato in cui le parti stanno cercando di capire quale livello di compensazione dovrebbe essere il successore dello scambio netto completo. Il caso potrebbe essere completo quando Ameren raggiungerà la soglia del 5% ora chiarita, dando ai clienti del solare una certa certezza sul reddito che possono aspettarsi dai loro pannelli solari.

Ameren ha detto che sta rivedendo la sentenza e non ha ancora deciso se fare appello. La società non ha detto esattamente di essere in disaccordo con la sentenza, ma ci è andata molto vicino.

"Il processo di regolamentazione è proprio questo: un processo", ha affermato la società in una nota. "Continua ad evolversi e cambiare e ci sono momenti in cui siamo d'accordo con un risultato e volte in cui no, ma le politiche sottostanti sono importanti e il dibattito che circonda queste politiche è sano e continuerà".

La centrale elettrica virtuale della California sarebbe la più grande di sempre

Un progetto previsto in California sarebbe la più grande centrale elettrica virtuale del mondo.

Sidewalk Infrastructure Partners, che è affiliata alla società madre di Google, Alphabet, Inc., ha detto questa settimana che sta lavorando con OhmConnect, una società che aiuta a gestire il consumo di energia domestica e fornisce servizi alla rete.

Il progetto utilizzerebbe le batterie nelle case e nelle aziende per agire collettivamente come una centrale elettrica da 550 megawatt, affermano le società. Questa centrale elettrica virtuale è più grande di qualsiasi altra che io sappia e gli sviluppatori la definiscono la più grande del mondo.

I lettori abituali sapranno che sono entusiasta delle centrali elettriche virtuali. Utilizzano reti di batterie in grado di fornire energia di backup per case e aziende e inviano anche elettricità alla rete nei momenti di forte domanda.

L'alimentazione di backup è essenziale in California, dove le utility hanno forzato interruzioni di corrente in periodi di elevato rischio di incendi. E la capacità di servire la rete ha il potenziale per cambiare il modo in cui pensiamo alle centrali elettriche, riducendo la necessità di costruire nuovi grandi impianti a favore di reti decentralizzate.

Ad agosto ho scritto di progetti nella Bay Area che avrebbero avuto fino a 20 megawatt di capacità. Finora i progetti che hanno coinvolto 1.000 o qualche migliaio di clienti erano significativi.

Il progetto appena annunciato, chiamato Resi-Station, inizierà il prossimo anno, con i 150.000 clienti che stanno già lavorando con OhmConnect. Questo sarebbe solo l'inizio di qualcosa di molto più grande, con l'obiettivo di essere completamente costruito entro il 2023, mi ha detto un portavoce di OhmConnect.

Jonathan Winer, co-CEO di Sidewalk Infrastructure Partners, ha affermato in una dichiarazione che il nuovo impianto fa parte del "ripensamento della struttura delle moderne reti elettriche, consentendo loro di funzionare più come una sinfonia che come un assolo – una sequenza di assunzione di energia e sistemi energetici che comunicano e cooperano tra loro per fornire elettricità in modo sicuro, economico ed efficiente ".

La sua azienda sta impegnando $ 100 milioni, che includono $ 80 milioni per il progetto e $ 20 milioni per acquistare una partecipazione in OhmConnect.

Il comunicato stampa che annunciava il progetto includeva commenti di funzionari statali della California e Carol Browner, l'ex amministratore dell'EPA, che richiamava l'attenzione sul potenziale del progetto per essere un passo importante nel decentramento della rete energetica e nel renderla più pulita e affidabile.

Non vedo l'ora di vedere come andrà a finire. Se questo progetto dovesse accadere a qualcosa di vicino alla scala descritta, sarebbe un punto di riferimento.

Inside Clean Energy è il bollettino settimanale di notizie e analisi di ICN sulla transizione energetica. Invia suggerimenti e domande sulle notizie a dan.gearino@insideclimatenews.org.

Dan Gearino

Reporter sull'energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre gli Stati Uniti del Midwest, parte del National Environment Reporting Network di ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione verso l'energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato in ICN nel 2018 dopo un mandato di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove ha ricoperto il business dell'energia. Prima di allora, si è occupato di politica e affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, nell'Ohio.

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