mercoledì, Ottobre 27, 2021
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Dentro l'energia pulita: quattro cose che Biden può fare per un'energia pulita senza il Congresso

Dopo quasi quattro anni con un presidente che parla delle turbine eoliche che causano il cancro e si lamenta dei soffioni a flusso ridotto, le aziende di energia pulita e i sostenitori dicono di essere euforici per il presidente eletto Joe Biden.

Ma con un Senato strettamente diviso, è probabile che il presidente entrante abbia poco spazio per approvare la legislazione.

Quindi ho chiesto ad alcuni esperti esempi di misure che un'amministrazione Biden potrebbe intraprendere in relazione all'energia pulita che non richiedono l'approvazione del Congresso. Eccone quattro che hanno individuato:

1. Fare progressi sui permessi eolici offshore.

Il progetto Vineyard Wind 1, a 800 megawatt, dovrebbe essere il primo progetto eolico offshore di grandi dimensioni del paese, situato al largo del Massachusetts. Ma invece della costruzione a partire dallo scorso anno, come speravano gli sviluppatori, il progetto è stato sospeso perché i regolatori federali hanno deciso che avevano bisogno di più tempo per esaminare le implicazioni ambientali.

Il lento processo con Vineyard Wind 1 ha portato a un blocco per altri progetti lungo la costa orientale che sono in attesa di autorizzazione per fare il passo successivo.

Liz Burdock, CEO del Business Network for Offshore Wind, mi ha detto che un'amministrazione Biden potrebbe sbloccare una promettente fonte di energia pulita e stimolare nuovi posti di lavoro mettendo in atto una leadership presso il Dipartimento degli Interni che garantirà revisioni tempestive dei permessi eolici offshore applicazioni.

"Il settore andava rapidamente e poi la decisione di Vineyard è stata ritardata e questo ha rallentato tutto", ha detto. "Se le cose fossero andate sulla buona strada, il 2020 sarebbe stato un anno di svolta".

Alcuni osservatori si sono chiesti perché l'amministrazione Trump stia conducendo una revisione così lenta e approfondita dell'eolico offshore allo stesso tempo che ha lavorato per accelerare le approvazioni dei progetti sui combustibili fossili.

I ritardi sono preoccupanti, perché l'eolico offshore è una parte importante di come gli stati della costa orientale intendono raggiungere gli obiettivi di riduzione delle emissioni di carbonio, con 30 gigawatt di progetti in una fase di sviluppo.

Potremmo ricevere alcune notizie su Vineyard Wind 1 questa settimana, con il Dipartimento per gli interni Bureau of Ocean Energy Management che venerdì scade il termine per pubblicare la dichiarazione finale sull'impatto ambientale del progetto.

2. Consentire alla California (e ad altri Stati) di intraprendere azioni per ridurre le emissioni dei veicoli.

Quando l'amministrazione Trump ha adottato misure per annullare le regole sulle emissioni dallo scarico, i leader della California hanno affermato che avrebbero continuato a imporre i propri standard più severi. L'amministrazione Trump è quindi intervenuta per revocare il potere dello stato di stabilire i propri standard, un conflitto che ora è in tribunale federale.

Poi, a settembre, il governatore della California Gavin Newsom ha firmato un ordine esecutivo che vieta la vendita di nuovi veicoli a benzina, a partire dal 2035. L'amministrazione Trump si è innervosita e ha detto che la California stava ancora oltrepassando i suoi limiti.

Un'amministrazione Biden potrebbe cambiare questa situazione abbandonando le sfide dell'autorità della California e concedendo deroghe ad altri stati che intraprendono azioni simili.

Gli effetti potrebbero estendersi oltre la California, poiché altri stati sarebbero più propensi a cercare modi per effettuare la transizione dai veicoli a benzina, ha affermato Robbie Orvis, direttore della progettazione delle politiche energetiche presso il think tank Energy Innovation.

"Qualsiasi stato che stia cercando di avvicinarsi allo zero netto entro la metà del secolo, per definizione richiederà l'elettrificazione della flotta di veicoli", ha affermato. "E devi iniziare a farlo il prima possibile, perché le persone possiedono i loro veicoli da molto tempo."

3. Tornare al miglioramento degli standard di efficienza energetica.

Una delle fissazioni più strane del presidente Trump è la sua avversione all'efficienza energetica. Ha parlato di come si oppone all'allontanamento dell'amministrazione Obama dalle lampadine a incandescenza e di come le tecnologie a basso consumo idrico come i soffioni doccia a basso flusso danneggino la sua capacità di mantenere i suoi capelli "perfetti".

L'amministrazione ha intrapreso azioni per rallentare o invertire le regole che richiedono alle aziende di rendere i loro prodotti più efficienti. Un'amministrazione Biden potrebbe tornare sulle tracce dell'amministrazione Obama e guardare all'efficienza energetica come un modo per risparmiare i soldi dei consumatori e ridurre la domanda di elettricità e acqua.

"Sappiamo che la maggior parte delle misure di efficienza sono risparmi sui costi", ha detto Orvis.

L'efficienza energetica è solitamente invisibile, con i clienti che traggono vantaggio da elettrodomestici e altri prodotti che utilizzano meno elettricità e non è necessario che siano di parte.

4. Nominare un presidente FERC che sostiene l'energia pulita.

Ho scritto la scorsa settimana dell'amministrazione Trump che ha declassato bruscamente il presidente della Federal Energy Regulatory Commission Neil Chatterjee, un repubblicano che aveva recentemente intrapreso azioni a sostegno di una tassa sul carbonio e ampliato i mercati delle energie rinnovabili.

Il nuovo presidente è James Danly, un repubblicano che si è opposto a queste azioni. Chatterjee rimane un membro del consiglio.

Un'amministrazione Biden potrebbe cambiare immediatamente il tono al FERC nominando il proprio presidente, molto probabilmente Richard Glick, che è l'unico democratico del pannello.

I repubblicani avrebbero ancora una maggioranza di 2 a 1, ma Glick avrebbe la capacità di stabilire l'ordine del giorno e dirigere lo staff. Due nominati al consiglio, un repubblicano e un democratico, sono in attesa di conferma al Senato. Il prossimo posto disponibile dopo quello sarebbe quando il mandato di Chatterjee terminerà il prossimo giugno.

"Il FERC ha l'opportunità di essere una forza davvero potente per il bene, sia fiscale che normativo e sostenibile, e potenzialmente anche giustizia sociale", ha detto Daniel Kammen, professore di politica pubblica presso l'Università della California, Berkeley. "Penso che l'ufficio FERC sia stato sottoutilizzato in passato per consentire il commercio di energia pulita e penso che ora le energie rinnovabili siano così economiche che quel mondo è spalancato".

FirstEnergy mira ad andare a zero, ma i dettagli sono scarsi

FirstEnergy è l'ultima grande utility statunitense ad impegnarsi a raggiungere le emissioni nette zero entro il 2050, ma il piano dell'azienda è leggero nei dettagli.

FirstEnergy, con sede nell'Ohio, ha dichiarato questa settimana che ridurrà le emissioni del 30% rispetto ai livelli del 2019 entro il 2030 e "raggiungerà la neutralità del carbonio" entro il 2050. La società sta seguendo molte altre grandi utility statunitensi che hanno anche promesso zero zero.

Uno dei grandi asterischi è che FirstEnergy non possiede molte centrali elettriche, avendo scorporato la maggior parte dei suoi impianti in una società separata ora chiamata Energy Harbor. Gli impegni di FirstEnergy non si applicano a Energy Harbour.

Ma FirstEnergy mantiene ancora quattro centrali elettriche, due che funzionano a carbone in West Virginia, più una centrale idroelettrica ciascuna nel New Jersey e in Virginia.

La cosa più importante che FirstEnergy potrebbe fare per ridurre le proprie emissioni di carbonio è chiudere le due centrali a carbone del West Virginia. Con questo nuovo piano, l'azienda afferma che chiuderà gli stabilimenti entro il 2050 o prima, come parte di "una transizione ponderata".

Lasciando un margine di manovra per decenni, FirstEnergy dice poco su come sarà effettivamente la transizione. La differenza tra la chiusura degli impianti, diciamo, nel 2035 e il 2050, è enorme in termini di emissioni che contribuiscono al cambiamento climatico.

Ho chiesto a FirstEnergy maggiori dettagli. La portavoce Tricia Ingraham mi ha detto che l'azienda ridurrà le emissioni delle centrali a carbone scegliendo di non farle funzionare nei periodi in cui i prezzi del mercato dell'elettricità sono bassi. Ciò implica che le piante rimarranno inattive durante la maggior parte dei mesi primaverili e autunnali, quando la domanda è più bassa.

Ha affermato che ridurre la frequenza con cui operano gli impianti è una parte importante del raggiungimento dell'obiettivo di ridurre le emissioni del 30% entro il 2030.

"Anche se non abbiamo annunciato una data di pensionamento per la nostra flotta di carbone, ci assicureremo che i nostri clienti, le comunità e l'ambiente della Virginia Occidentale siano attentamente presi in considerazione nelle nostre decisioni mentre ci prepariamo per la transizione dalla generazione a carbone e lavoriamo per il nostro l'obiettivo di diventare carbon neutral entro il 2050 ", ha detto Ingraham.

Mi rendo conto che è politicamente difficile per un'utilità che opera nel paese carbonifero della Virginia Occidentale annunciare un allontanamento dal carbone. E, poiché le due centrali a carbone sono completamente regolamentate, sono al riparo dalle forze di mercato e continueranno a guadagnare per tutto il tempo in cui funzioneranno.

Mi rendo anche conto che FirstEnergy sta attraversando un periodo di agitazione in questo momento, con il recente licenziamento del suo CEO per il suo ruolo in uno scandalo di corruzione in Ohio e molti altri cambiamenti a livello esecutivo.

Ma questo piano sembra un'azienda che fa molto poco, pur essendo in grado di dire che sta facendo qualcosa.

Talen Energy fa un grande passo in avanti rispetto al carbone nell'Atlantico centrale

Alcuni dei maggiori proprietari di centrali elettriche del paese non sono servizi di pubblica utilità e quelle società devono affrontare una forte pressione per chiudere le centrali a carbone a causa della concorrenza di fonti di energia meno costose come il gas naturale e le energie rinnovabili.

Ciò aiuta a spiegare perché Talen Energy ha annunciato questa settimana un calendario per chiudere le centrali elettriche a carbone di cui è interamente proprietaria, parte di un cambiamento nella strategia aziendale per concentrarsi su fonti di energia a basse emissioni.

Talen, con sede in Texas, ha circa 14.000 megawatt di capacità in 21 località, il che è molto, anche se la società non è un nome familiare come lo sono molte utility. Talen dice che smetterà di bruciare carbone entro il 2025 nello stabilimento di Montour in Pennsylvania e nelle Brandon Shores e H.A. Stabilimenti di Wagner nel Maryland. I tre impianti hanno una capacità combinata di circa 3.600 megawatt. Ciò si aggiunge all'annuncio del 2018 della società che avrebbe smesso di bruciare carbone entro il 2028 nello stabilimento di Brunner Island in Pennsylvania, con una capacità di 1.411 megawatt.

Il 9 marzo 2018 a Baltimora, nel Maryland, le emissioni vengono prodotte da un grande camino presso la centrale elettrica a carbone di Brandon Shores. Credito: Mark Wilson / Getty Images

L'annuncio includeva anche investimenti in progetti di energia rinnovabile.

Mentre Talen smetterà di bruciare carbone nei quattro impianti, intende passare al gas naturale. Il cambiamento porterebbe a emissioni di carbonio molto più basse, ma è ben lungi dall'andare a emissioni nette zero.

Tuttavia, i gruppi ambientalisti lo definiscono una vittoria. Il Sierra Club faceva parte dei negoziati che hanno portato alla decisione di Talen.

"Applaudiamo la decisione di Talen di unirsi ai ranghi delle principali società elettriche di tutto il paese per il ritiro delle centrali a carbone che perturbano il clima", ha affermato in una dichiarazione Mark Kresowik, vicedirettore regionale del Sierra Club. "Questa decisione, e il crescente investimento della società nello sviluppo di accumulo di energia solare ed elettrica in questi siti, dovrebbero essere supportati sia dai responsabili delle decisioni che dagli investitori".

Ho scritto in ottobre del più grande proprietario non di utilità di centrali elettriche, Vistra Energy, che ha chiuso la maggior parte delle sue centrali a carbone e ha adottato un piano per arrivare a zero emissioni nette entro il 2050. L'annuncio di Talen di questa settimana mostra che questo tipo di società: spesso chiamati "produttori indipendenti di energia", rispondono a un mercato in cui l'energia a carbone è spesso troppo costosa per competere.

Una versione precedente di questo articolo descriveva in modo errato la posizione del Sierra Club sul piano di Talen di trasformare alcune centrali elettriche a gas naturale. Il gruppo ambientalista non ha accettato questo cambiamento.

Dan Gearino

Reporter sull'energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre gli Stati Uniti del Midwest, parte del National Environment Reporting Network di ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione verso l'energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato in ICN nel 2018 dopo un mandato di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove ha ricoperto il business dell'energia. Prima di allora, ha coperto la politica e gli affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, nell'Ohio.

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