Dentro l'energia pulita: quattro grafici raccontano la storia della transizione energetica post-Covid

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L'energia solare è sulla buona strada per diventare il "nuovo re" dei mercati mondiali dell'elettricità.

Nel frattempo, il carbone è in rapida ritirata e la domanda di petrolio è vicina al picco, secondo una nuova edizione delle previsioni di punta dell'Agenzia internazionale per l'energia.

Il rapporto mostra quanto profondamente il coronavirus abbia influenzato la domanda globale di energia e come l'idea di raggiungere le emissioni nette zero entro il 2050 sia ora saldamente mainstream, anche se rimane difficile da raggiungere.

Ho contattato Joel Jaeger del World Resources Institute, un'organizzazione di ricerca globale senza scopo di lucro, per vedere cosa lo ha colpito nel rapporto.

Ha osservato che l'AIE prevede che le emissioni globali di carbonio dall'energia scenderanno del 7% nel 2020 rispetto al 2019, una diminuzione gigantesca dovuta in gran parte alla devastazione economica causata dalla pandemia di coronavirus.

La sfida, ha detto, sarà continuare a ridurre drasticamente le emissioni anche se l'economia si riprenderà.

"Non voglio che questo sia un blip nel 2020 e poi le emissioni si riprenderanno", ha detto. "Questo sarà un punto di svolta negli investimenti e nel mix energetico".

L'IEA con sede a Parigi è nata dalla crisi energetica degli anni '70, il suo scopo di aiutare i governi a comprendere e gestire l'approvvigionamento energetico globale, con particolare attenzione alla gestione del petrolio. I gruppi ambientalisti hanno a lungo criticato l'organizzazione per essere stata lenta nel riconoscere la crescita delle energie rinnovabili e il declino dei combustibili fossili.

Negli ultimi anni, l'AIE ha preso provvedimenti per affrontare queste preoccupazioni aggiungendo nuove previsioni che mostrano cosa accadrebbe se i governi diventassero più aggressivi nei loro sforzi per ridurre le emissioni.

Quest'anno, il rapporto include quattro scenari principali:

  • Lo "scenario delle politiche dichiarate" funge da base, mostrando cosa accadrebbe se i governi continuassero con le loro politiche attuali e l'economia globale si riprendesse dal coronavirus entro il 2021.

  • Lo "scenario di ripresa ritardata" prevede cosa accadrebbe alla domanda di energia se l'economia avesse bisogno di tempo fino al 2023 per riprendersi dal virus.

  • Lo "scenario di sviluppo sostenibile" prevede quali sarebbero gli effetti delle politiche che hanno raggiunto gli obiettivi dell'accordo di Parigi e altri obiettivi per l'accesso all'energia e la qualità dell'aria.

  • Il caso “zero emissioni nette entro il 2050” è una versione amplificata dello scenario di sviluppo sostenibile, che mostra cosa sarebbe necessario per arrivare a zero netto entro il 2050.

Sottolineando il riconoscimento da parte dell'AIE della crescita delle energie rinnovabili, il comunicato stampa per il rapporto di quest'anno include commenti incentrati sulla crescita del solare da Fatih Birol, direttore esecutivo dell'AIE.

"Vedo il solare diventare il nuovo re dei mercati mondiali dell'elettricità", ha detto Birol.

Jaeger ha detto che IEA sta raggiungendo altre importanti organizzazioni, tra cui l'Agenzia internazionale per le energie rinnovabili e BloombergNEF, nel riconoscere la crescita del solare e la competitività finanziaria.

"Questo è ancora qualcosa di significativo perché avrebbero potuto semplicemente mettere la testa sotto la sabbia", ha detto.

Mentre il solare cresce, il carbone si sta rapidamente muovendo nella direzione opposta. Un modo per tracciare il passaggio dal carbone è guardare al calo delle previsioni dell'AIE della domanda di carbone nel 2030, che è in calo del 9% rispetto alle previsioni pubblicate lo scorso anno. Il carbone sta cadendo in disgrazia principalmente a causa della concorrenza di fonti energetiche meno costose.

La situazione non è così disastrosa per il petrolio. Il rapporto dell'AIE afferma che è troppo presto per prevedere un rapido calo della domanda di petrolio. Allo stesso tempo, il rapporto prevede che l'era della crescente domanda di petrolio finirà entro 10 anni. Il tempo entro quei 10 anni dipenderà da molti fattori, compresi i potenziali cambiamenti politici e il ritmo della ripresa economica.

Uno dei fattori che potrebbe ridurre la domanda di petrolio è la crescita di politiche che incoraggiano il passaggio a veicoli a emissioni zero come i veicoli elettrici.

La transizione ai veicoli a emissioni zero potrebbe essere vertiginosa nella sua velocità, passando da quasi zero oggi a una quota del 42% entro il 2030 nello scenario di sviluppo sostenibile.

Nel suo insieme, il rapporto indica che i rapidi cambiamenti che abbiamo visto negli ultimi anni potrebbero essere solo un riscaldamento per ciò che sta arrivando.

Ma affinché la transizione energetica si muova abbastanza velocemente da essere in linea con lo scenario zero-netto, molti pezzi dovrebbero andare a posto, e presto.

Il rapporto afferma che uno dei fattori più importanti saranno le misure di stimolo economico che i governi stanno adottando e se l'energia pulita è al centro di quei piani.

Jaeger è d'accordo, dicendo che è difficile enfatizzare eccessivamente l'importanza della legislazione sugli stimoli, che ha detto che "avrà un enorme impatto su quale di questi scenari andremo a finire".

Ecco come è svanita la misurazione netta nell'Illinois

Il mese scorso ho scritto di come una grande utility e l'industria solare abbiano trovato un modo per scendere a compromessi sulla politica solare sui tetti in Carolina.

Ma tali compromessi rimangono l'eccezione in gran parte del paese. Un esempio è nell'Illinois, dove la società di servizi Ameren ha dichiarato questo mese che ridurrà drasticamente la tariffa che paga ai clienti solari sui tetti per l'elettricità in eccesso che i clienti restituiscono alla rete. Questo vale per i nuovi sistemi solari sui tetti, mentre i sistemi solari esistenti continuano a rientrare nelle regole precedenti.

"È un gran casino", ha detto Brad Klein, un avvocato senior per l'Environmental Law & Policy Center di Chicago.

La maggior parte dei vantaggi finanziari del solare da tetto proviene dai clienti che producono la propria elettricità e quindi non hanno bisogno di acquistare dall'utilità. La controversia in Illinois riguarda una minore fonte di vantaggi: i proprietari di energia solare di solito possono ottenere un credito quando il loro sistema produce più elettricità che i clienti possono utilizzare e l'eccesso viene inviato alla rete. In base a una tipica politica di misurazione netta, i clienti ottengono un credito per l'intero prezzo al dettaglio per unità di elettricità.

Un operaio installa pannelli solari sul tetto di un complesso di appartamenti a Washington D.C. il 27 agosto 2019. Credito: Michael S. Williamson / The Washington Post tramite Getty Images

Ameren, con sede nel Missouri, serve la maggior parte dell'Illinois al di fuori dell'area metropolitana di Chicago. L'azienda ha deciso di ridurre il livello dei crediti per l'elettricità in eccesso sulla base di un calcolo che l'utilizzo da parte dei suoi clienti del solare da tetto è aumentato al punto da raggiungere un limite, approvato dalle autorità di regolamentazione tre anni fa, che consente all'azienda di intraprendere questa azione .

Ma i sostenitori del solare dicono che la matematica di Ameren non è corretta e che un calcolo accurato darebbe ai proprietari del solare molti anni in più prima di raggiungere il limite. Una delle idee alla base del tetto era che le autorità di regolamentazione dell'Illinois avrebbero avuto anni per trovare una sostituzione per lo scambio netto, ma ciò non è ancora successo.

Nel frattempo, l'industria solare sui tetti sta affrontando la perdita del vecchio sistema senza un nuovo metodo di compensazione per sostituirlo. Gli installatori di pannelli solari sul tetto dicono di essere bloccati nel limbo, perché i clienti non vogliono acquistare sistemi senza sapere quali saranno le regole.

"È un esempio di un processo di regolamentazione che ha davvero deluso le persone", mi ha detto Klein. "Non sta riuscendo a seguire gli obiettivi che il legislatore ha stabilito per creare una transizione ordinata dallo scambio netto a un successore in Illinois".

La sua e altre organizzazioni hanno chiesto alla Commissione commerciale dell'Illinois di intervenire immediatamente, ma è probabile che ci vorranno settimane o più per avere un'idea di come potrebbe essere risolto.

Solo due settimane fa ho scritto di Ameren che annunciava un piano per arrivare a zero emissioni nette di anidride carbonica entro il 2050. Le azioni sul net metering in Illinois sono indicative di come sia possibile e anche comune che le utility siano lungimiranti sul clima pur rimanendo ostile al solare da tetto.

In questo caso, Ameren dice che sta semplicemente seguendo le regole e non essere antagonista al solare da tetto, ma il risultato, come ha detto Klein, è un disastro.

Una versione precedente di questo articolo descriveva erroneamente quanto Ameren stia riducendo i crediti ai proprietari di pannelli solari sul tetto. L'azienda li sta riducendo ma non li fermerà del tutto.

Inside Clean Energy è il bollettino settimanale di notizie e analisi di ICN sulla transizione energetica. Invia suggerimenti e domande sulle notizie a dan.gearino@insideclimatenews.org.

Dan Gearino

Reporter sull'energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre gli Stati Uniti del Midwest, parte del National Environment Reporting Network di ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione all'energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato in ICN nel 2018 dopo un mandato di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove ha ricoperto il business dell'energia. Prima di allora, si è occupato di politica e affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, nell'Ohio.

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