Dentro l'energia pulita: spiegare la crisi in Texas

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Anche prima che il clima gelido arrivasse in Texas lo scorso fine settimana, alcune persone dicevano già che la crisi ha mostrato la follia della transizione verso fonti di energia pulita come l'eolico e il solare.

Quando la corrente si è interrotta in tutto lo stato, è diventato chiaro che la ricaduta è stata di gran lunga peggiore rispetto ai blackout in corso in California lo scorso anno, un evento che ha anche ispirato un dibattito sull'energia. Ma il problema in Texas era molto di più del fallimento di qualsiasi tipo di fonte di energia. Gli analisti energetici hanno subito notato che gran parte del problema era che le centrali elettriche a gas naturale non erano in grado di funzionare nella neve, nel ghiaccio e nel freddo. Anche altre tecnologie non funzionavano, inclusi i parchi eolici con prestazioni inferiori. Milioni di persone sono ancora senza potere mentre scrivo questo mercoledì.

Emily Grubert, ricercatrice di sistemi energetici presso Georgia Tech, ha trascorso gran parte dell'ultima settimana a parlare con persone come me, spiegando cosa è successo.

La catastrofe in Texas, ha detto, sta accadendo contemporaneamente a due questioni diverse ma correlate: il cambiamento climatico sta portando a condizioni meteorologiche estreme che superano ciò che la rete può gestire e le aziende che producono elettricità si stanno allontanando dai combustibili fossili a causa di costi e preoccupazioni per il cambiamento climatico. In preda al panico di una crisi, persone come il governatore del Texas Greg Abbott e il conduttore di Fox News Tucker Carlson hanno accusato i massicci blackout del passaggio all'energia pulita, quando il nocciolo del problema è in realtà il clima estremo.

Eppure ci sono legittime preoccupazioni su come una rete più pulita affronterebbe condizioni estreme. Ciò non significa che dovremmo costruire un gruppo di centrali elettriche a carbone, ma significa che la rete del presente e del futuro dovrà affrontare condizioni meteorologiche estreme e che qualsiasi sistema, anche uno che funziona principalmente a carbone, probabilmente si romperà di fronte a questo tipo di pressione.

Ho chiesto a Grubert cosa vede e quali lezioni dovremmo trarne. L'intervista è stata leggermente modificata per lunghezza e chiarezza.

Sulla base di quello che sappiamo finora, come spiegheresti cosa è andato storto con la griglia del Texas la scorsa settimana?

Penso che la cosa più importante da capire sia che si tratta di condizioni straordinariamente difficili. Quindi si parla molto di cosa sta succedendo alla rete e si parla molto di quali combustibili siano responsabili e se ci sono modelli di domanda specifici che erano responsabili e cose del genere. Ma penso che quello che dobbiamo davvero capire è che il freddo profondo e profondo in tutto lo stato del Texas è straordinariamente insolito e straordinariamente impegnativo.

All'inizio, abbiamo visto alcuni commenti familiari, quasi come un orologio, in cui le persone parlavano di quanto siano inaffidabili le rinnovabili, quasi incolpando le rinnovabili. Cosa hai pensato quando l'hai visto?

Emily Grubert

Ho una famiglia sia in Oklahoma che in Texas, e mi hanno mandato messaggi su queste previsioni davvero folli su quanto freddo sarebbe stato già per una o due settimane. E anche vedendo quella previsione, immaginavo che probabilmente la corrente sarebbe stata interrotta e la gente sarebbe morta. Questa è un'emergenza grave e grave. Quindi vedo anche una serie di reazioni molto concentrate su "Oh, sì, questo è perché la rete è rinnovabile", ed è, come dici tu, arrivando a una conclusione che non è davvero appropriata qui. Voglio sottolineare che non sto sostenendo che le reti completamente rinnovabili avrebbero gestito questo. Ma penso che ciò che è veramente, davvero importante per capire cosa sta succedendo qui è che queste sono condizioni che nessuna griglia è particolarmente adatta a gestire, nel senso non che sia un certo tipo di freddo – sì, abbiamo altre parti di il mondo in cui fa così freddo, ma che le condizioni sperimentate sono così lontane dai requisiti di progettazione associati a questo macchinario e sistema molto complessi.

C'è un problema di adattamento ai cambiamenti climatici qui e poi c'è un problema di transizione energetica, e stanno accadendo contemporaneamente. Allora come possiamo dare un senso a questo?

Ciò che mi preoccupa davvero, e mi ha preoccupato per molto tempo in termini di come diamo un senso a questo, è davvero capire che a volte falliremo e assicurarci di avere una visione chiara di dove stiamo andando, cosa stiamo cercando di fare con il sistema. Perché è molto, molto facile riconoscere il fallimento come un'indicazione che stai andando nella direzione sbagliata, quando potrebbe riguardare più solo il fatto che stiamo ancora imparando come farlo. Non possiamo dedicare troppo tempo a imparare come farlo. Le persone moriranno perché facciamo scelte sbagliate o commettiamo errori e cose del genere, e questo non è un risultato che nessuno vuole. Detto questo, concludere da un evento come questo che l'unica soluzione è costruire un intero gruppo di centrali a carbone nuove di zecca è anche, penso, una direzione molto difficile e pericolosa che comincio a vedere le persone esprimere.

Quando vedo il tipo di commenti inevitabili sull'affidabilità del vento e del solare, una parte di me pensa che questa sia una reazione istintiva. Ma un'altra parte di me pensa che anche qui ci sia qualcosa di legittimo, come quando ti trovi in ​​questi folli eventi meteorologici invernali, questo presenta reali preoccupazioni per una rete che farà molto affidamento sul vento, sul solare e sulle batterie, giusto?

Sì, e penso che una delle cose che ho cercato di sottolineare è che è un errore presumere che i sistemi che abbiamo funzioneranno così come hanno fatto in passato. E questo è un problema diverso dal fatto che avranno prestazioni migliori in determinate circostanze rispetto a una rete completamente a zero emissioni di carbonio o qualcosa del genere in futuro. Quindi, dobbiamo riconoscere che confrontare un futuro sistema a zero emissioni di carbonio con le prestazioni storiche di un sistema basato sui fossili non è in realtà il giusto controfattuale.

Il grande piano di Xcel Energy: Ho scritto questa settimana per ICN su come un dibattito nazionale sulla transizione energetica stia portando a un forte interesse per la proposta di Xcel Energy su come gestire le sue centrali elettriche del Minnesota da qui al 2034. Xcel è stata la prima grande utility statunitense a fissare un obiettivo di acquisizione a zero emissioni nette. E ora l'azienda dice che vuole costruire una nuova centrale elettrica a gas naturale insieme a nuove centrali eoliche e solari. I gruppi ambientalisti affermano che un nuovo impianto di gas è incompatibile con una spinta per arrivare a zero netto, e i gruppi hanno emesso piani alternativi per Xcel. I regolatori statali stanno esaminando le prove e sono sulla buona strada per emettere una sentenza quest'anno.

Xcel Energy propone di interrompere la combustione del carbone presso la stazione di generazione della contea di Sherburne a Becker, Minnesota, e di costruire una nuova centrale elettrica a gas naturale sul sito. Credito: Tony Webster

Capire il Texas Grid: Molto è stato scritto sulla crisi in Texas. Una storia che approfondisce i problemi di fondo in modo intelligente è di Joshua Rhodes, un ricercatore energetico presso l'Università del Texas ad Austin, e Caitlin Smith, vicepresidente di AB Power Advisors, che scrive per Forbes.com. Notano che il Texas di solito raggiunge il picco della domanda di elettricità in estate e che i sistemi di alimentazione non sono ben attrezzati per far fronte a questo tipo di domanda in inverno.

I prezzi del gas naturale aumentano: Il freddo estremo ha portato a un forte aumento del prezzo di mercato del gas naturale, che sta portando a costi elevati per molti dei consumatori che riscaldano con il gas, come riporta Bryce Gray per il St. Louis Post-Dispatch. La volatilità del mercato del gas era una caratteristica regolare della stagione di riscaldamento, ma negli ultimi anni lo è stata meno a causa degli inverni miti e dell'abbondante fornitura di gas dagli Stati Uniti. Il prezzo del gas è rilevante per una discussione sulle energie rinnovabili perché l'eolico e il solare sono in concorrenza con il gas sul mercato.

Incontra il nuovo capo al FERC: Richard Glick è passato dall'esprimere fiammeggianti dissensi come membro della Federal Energy Regulatory Commission sotto l'amministrazione Trump, ad oggi alla guida del panel sotto l'amministrazione Biden. La scorsa settimana ha parlato con i giornalisti di come vuole considerare meglio il cambiamento climatico e la giustizia ambientale nel lavoro del suo ufficio, il che è incoraggiante per i molti sostenitori che hanno sostenuto che FERC dovrebbe assumere un ruolo molto più attivo nell'affrontare questi argomenti. Catherine Morehouse ha una storia in Utility Dive su come Glick ha parlato del suo nuovo ruolo.

Inside Clean Energy è il bollettino settimanale di notizie e analisi di ICN sulla transizione energetica. Invia suggerimenti e domande sulle notizie a dan.gearino@insideclimatenews.org.

Dan Gearino

Reporter sull'energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre gli Stati Uniti del Midwest, parte del National Environment Reporting Network di ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione verso l'energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato in ICN nel 2018 dopo un mandato di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove ha ricoperto il business dell'energia. Prima di allora, si è occupato di politica e affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, nell'Ohio.