lunedì, Luglio 4, 2022
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Dentro l’energia pulita: tre grafici per dare un senso al 2021, l’anno in cui il carbone era in rialzo e il solare era in rialzo

Una delle quasi costanti nella transizione verso l’energia pulita è stata il declino del carbone come combustibile per le centrali elettriche. E poi è arrivato il 2021.

Per la prima volta dal 2014, il carbone ha guadagnato quote di mercato, parte di un anno in cui anche l’eolico e il solare hanno guadagnato terreno, secondo l’Energy Information Administration. Il gas naturale ha perso terreno a causa dei prezzi elevati del gas, mentre l’energia idroelettrica è diminuita a causa della siccità e il nucleare è rimasto stabile, con solo una piccola diminuzione.

Quindi, circa un anno dopo che ho scritto che l’energia rinnovabile ha superato il carbone nel mercato statunitense per la prima volta nel 2020, il carbone è tornato indietro rispetto alle rinnovabili. Quanto tempo prima che cambino posto di nuovo? Considerando il caos dei mercati energetici in questo momento, non ho intenzione di indovinare.

Per aiutare a capire i numeri del 2021, ho contattato Ben Serrurier della pratica elettrica senza emissioni di carbonio presso RMI, il gruppo di ricerca e advocacy.

Ha affermato che qualsiasi confronto anno dopo anno tra il 2020 e il 2021 deve riconoscere quanto sia stato insolito il 2020, con blocchi pandemici e una forte diminuzione del consumo di elettricità. Il carbone, uno dei combustibili più costosi per l’elettricità, ha subito un duro colpo dal calo della domanda nel 2020 ed è stato in grado di recuperare alcune delle sue perdite nel 2021.

Ma le prospettive a lungo termine per il carbone non sono cambiate.

“Se guardi alla tendenza generale del carbone, è un declino secolare”, ha detto Serrurier.

Per sottolineare questo, ha osservato che le compagnie elettriche hanno dichiarato di voler chiudere più di 70 gigawatt di centrali a carbone entro il 2028, che è circa un terzo di tutta la capacità delle centrali a carbone nel paese. Gli impianti che stanno chiudendo tendono ad essere i più vecchi e costosi da gestire.

Se il carbone è in declino, perché le compagnie elettriche ne hanno aumentato l’uso nel 2021? La risposta è che i tagli all’uso del carbone nel 2020 sono stati così profondi che una certa ripresa non è stata una sorpresa. E il carbone ha beneficiato dell’aumento del prezzo del gas naturale, che ha reso il carbone economicamente più competitivo di quanto non fosse prima.

Le centrali elettriche a carbone statunitensi hanno generato 898.679 gigawattora nel 2021, il 16,2% in più rispetto all’anno precedente.

Quasi tutti gli stati con una presenza significativa di centrali elettriche a carbone hanno registrato un aumento della produzione di elettricità dal carbone nel 2021. Spiccano Illinois, Michigan e Pennsylvania, con aumenti di almeno il 25% ciascuno. Allo stesso tempo, la produzione di elettricità dell’Ohio dal carbone è aumentata solo del 2% e quella del Wyoming è scesa del 4%, probabilmente a causa di impianti chiusi o offline.

La produzione di elettricità da energia rinnovabile è stata di 826.387 gigawattora nel 2021, in aumento del 5,5% rispetto all’anno precedente, ma non è stato un aumento sufficiente per impedire che il carbone fosse passato.

L’energia eolica è stata la principale fonte di elettricità rinnovabile, producendo 379.767 gigawattora, in aumento del 12,4% rispetto all’anno precedente.

È stata seguita dall’energia idroelettrica, con 260.225 gigawattora, in calo dell’8,8%. L’energia idroelettrica è diminuita a causa della siccità in Occidente, che ha abbassato i livelli dell’acqua al punto che alcune dighe idroelettriche hanno prodotto molta meno elettricità di prima.

L’energia solare su scala industriale ha continuato la sua rapida crescita, con 111.755 gigawattora, in aumento del 29,8%.

Penso che la diminuzione dell’energia idroelettrica sia un problema sottovalutato per la transizione verso l’energia pulita. Un esempio è il modo in cui i livelli dell’acqua nel lago Powell, al confine tra Utah e Arizona, sono scesi così in basso che la centrale idroelettrica della diga del Glen Canyon potrebbe non essere in grado di funzionare.

Serrurier ne ha spiegato il significato, sottolineando che la diminuzione dell’energia idroelettrica dello scorso anno, circa 25.000 gigawattora, ha l’effetto di annullare l’aumento del solare su scala industriale, che è stato di circa 26.000 gigawattora.

L’energia solare su piccola scala, che sono progetti con una capacità di 1 megawatt o meno, ha generato 49.025 gigawattora, con un aumento del 18,1%. Gran parte di questo totale è costituito da sistemi solari sui tetti di case e aziende.

Mentre scrivo, i prezzi del petrolio, della benzina e del gas naturale stanno aumentando e i prezzi del carbone sono alti. Considerando quanto sia instabile il mercato, so che è meglio che cercare di prevedere come potrebbero essere i numeri della produzione di elettricità per il resto del 2022.

Ma l’attuale volatilità aiuta a mostrare i vantaggi delle energie rinnovabili. Quando i costi del carburante sono volatili, è un conforto fare affidamento su centrali elettriche che non ne hanno.

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Altre storie sulla transizione energetica da prendere in considerazione questa settimana:

La guerra in Ucraina farà deragliare la transizione verso l’energia verde?: Quattro mesi fa, a conclusione del vertice COP26 in Scozia, i leader mondiali sembravano essere d’accordo sulla necessità di ridurre l’uso dei combustibili fossili. Ma gli eventi da allora hanno minato quel senso di progresso, come riferiscono Leslie Hook e Neil Hume per il Financial Times. L’invasione russa dell’Ucraina ha lasciato i governi in Europa impegnati a ridurre il loro uso di petrolio e gas russi e a riconsiderare le tempistiche e gli impegni per allontanarsi dai combustibili fossili. Pete Betts, un ex capo negoziatore per l’Unione Europea e il Regno Unito ai colloqui sul clima, ha affermato che la guerra ha ridotto la capacità dei paesi di concentrarsi sugli impegni sul clima, ma vede il potenziale che la guerra ha portato a un nuovo senso di urgenza riguardo la necessità di una transizione dal petrolio e dal gas. “Penso che il clima sarà visto molto di più come parte della sicurezza energetica”, ha affermato.

Florida Bill potrebbe cancellare l’industria solare sui tetti dello Stato: Un disegno di legge che si sta facendo strada attraverso la legislatura della Florida minaccia di minare la crescita del solare sui tetti. La misura sostenuta dall’utilità cambierebbe le regole per la misurazione della rete, il che ridurrebbe la compensazione che i proprietari di impianti solari ricevono per aver inviato l’elettricità in eccesso alla rete, come riporta Elizabeth Djinis per Canary Media. I leader del settore solare affermano che il conto è negativo per i consumatori in un momento in cui l’industria stava appena iniziando a guadagnare slancio nello stato. “Non è che le persone si arricchiscano grazie all’energia solare”, ha affermato Justin Vandenbroeck, presidente della Florida Solar Energy Industries Association. “Stanno solo stabilizzando i costi dell’elettricità. Qualsiasi modifica allo scambio di rete oggi sarebbe dannosa per il nostro settore”.

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I gruppi ambientalisti sono uniti nella lotta solare sul tetto della California, con una notevole eccezione: Un dibattito politico sui sussidi solari sui tetti in California sta contrapponendo uno dei più grandi gruppi ambientalisti al mondo, il Natural Resources Defense Council, a dozzine di suoi pari nella difesa dell’ambiente. L’NRDC si è unito alle società di servizi pubblici per chiedere tagli importanti ai sussidi solari sui tetti, provocando denunce da parte di altri sostenitori dell’ambiente che affermano che i servizi pubblici stanno usando l’NRDC per lavare la loro agenda, come riportiamo io e Anne Marshall-Chalmers dell’ICN. “È molto ovvio che [NRDC is] un burattino di utilità”, ha affermato Karinna Gonzalez, consulente per le politiche di giustizia climatica per Hammond Climate Solutions a San Diego.

Un gigante del gas naturale sta conducendo una guerra subdola su una politica climatica minore del Colorado: Coloradans for Energy Access è un’organizzazione no-profit gestita dal settore che cerca di riformulare le preoccupazioni delle compagnie del gas come attivismo di base. Il gruppo sta combattendo contro una proposta nella legislatura del Colorado di porre fine ai sussidi per le nuove linee del gas. L’audio trapelato da una riunione tenuta dal gruppo rivela che l’utilità con sede in Texas Atmos Energy sta giocando un ruolo centrale, come riporta Alexander C. Kaufman per HuffPost. La situazione in Colorado è indicativa di ciò che sta accadendo in molti stati mentre l’industria del gas combatte contro i tentativi di ridurre l’uso del gas negli edifici.

Le case automobilistiche gareggiano per controllare la tecnologia delle batterie di nuova generazione: Le case automobilistiche statunitensi ei loro fornitori sono in competizione per sviluppare una nuova generazione di batterie per veicoli elettrici in grado di accumulare più energia e ricaricarsi più velocemente. Le società stanno utilizzando il sostegno finanziario del governo nel tentativo di progettare e costruire nuove batterie, come riportano Jack Ewing ed Eric Lipton per il New York Times. “Questa sarà la nuova differenziazione del marchio in futuro: la batteria nei veicoli elettrici”, ha affermato Hau Thai-Tang, Chief Product Platform e Operations Officer di Ford. “Quindi stiamo facendo uno sforzo enorme”.

Inside Clean Energy è il bollettino settimanale di notizie e analisi dell’ICN sulla transizione energetica. Invia suggerimenti e domande sulle notizie a dan.gearino@insideclimatenews.org.

Dan Gearino

Reporter sull’energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre gli Stati Uniti centro-occidentali, parte del National Environment Reporting Network dell’ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione verso l’energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato all’ICN nel 2018 dopo un incarico di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove si è occupato del business dell’energia. Prima di allora, si è occupato di politica e affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, Ohio.

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