mercoledì, Ottobre 27, 2021
Home Ambiente Dentro l'energia pulita: un gigante dell'acciaio entra a far parte di un...

Dentro l'energia pulita: un gigante dell'acciaio entra a far parte di un elenco in crescita di aziende che puntano a Net-Zero entro il 2050

Una delle maggiori sfide nella lotta al cambiamento climatico è trovare un modo pulito per produrre acciaio.

Stiamo parlando di una sfida delle dimensioni di un grattacielo con una posta in gioco fondamentale, perché l'acciaio è essenziale per la nostra economia ma è anche responsabile dell'8 per cento delle emissioni di carbonio del mondo, secondo una stima.

Quindi è un affare enorme che la più grande azienda siderurgica del mondo, ArcelorMittal, abbia dichiarato la scorsa settimana che sta fissando un obiettivo di zero emissioni nette entro il 2050.

"Se il mondo vuole raggiungere lo zero netto entro il 2050, sarà necessario che tutte le parti dell'economia in tutte le regioni del mondo contribuiscano", ha dichiarato la scorsa settimana alla Financial Times Commodities Conference Aditya Mittal, presidente e chief financial officer di ArcelorMittal.

Il processo più comune per la produzione dell'acciaio utilizza un altoforno seguito da un forno ad "ossigeno basico". Nell'altoforno, l'aria estremamente calda viene iniettata in una alimentazione continua di minerale di ferro, carbone purificato e calce. Questo rimuove l'ossigeno dal ferro e impregna il ferro di carbonio, producendo "ghisa" o ferro grezzo. La ghisa viene quindi immessa nel forno a ossigeno basico, che soffia ossigeno nel ferro fuso per ridurre il contenuto di carbonio e rimuovere le impurità, producendo acciaio liquido. (ArcelorMittal lo spiega sul suo sito web. I gruppi industriali hanno i propri spiegatori, compreso questo.)

Sebbene questo sia il processo per forgiare acciaio nuovo o "primario", esiste un processo per produrre acciaio riciclato che produce emissioni inferiori. I produttori utilizzano forni elettrici ad arco per riscaldare l'acciaio di scarto e purificarlo in acciaio liquido. Questo ha basse emissioni se l'elettricità proviene da fonti a zero emissioni di carbonio.

Ma l'industria non può semplicemente affidarsi a forni elettrici ad arco perché ha bisogno di un metodo in grado di produrre acciaio primario.

ArcelorMittal ha nominato due processi che sta esplorando:

  • Il primo è chiamato "idrogeno-DRI", con il DRI che sta per "ferro ridotto diretto". In questo metodo, l'azienda utilizza l'idrogeno per innescare una reazione chimica che rimuove l'ossigeno dal minerale di ferro. ArcelorMittal sta attualmente utilizzando il gas naturale come materia prima per sintetizzare l'idrogeno, che produce anidride carbonica, ma il piano a lungo termine dell'azienda è quello di utilizzare l'idrogeno prodotto dall'acqua. ArcelorMittal ha un progetto dimostrativo per questa tecnologia ad Amburgo, in Germania, che dovrebbe aprire nel 2023.

  • Il secondo è qualcosa che ArcelorMittal chiama "carbonio intelligente", che utilizza un altoforno ma cattura il carbonio emesso durante il processo. L'obiettivo è impedire che l'anidride carbonica venga rilasciata nell'atmosfera e immagazzinarla per la rivendita alle industrie chimiche e delle materie plastiche. L'azienda ha diversi progetti dimostrativi per questa tecnologia programmati per andare online nel 2022.

Dei due metodi, la società afferma che la cattura del carbonio è la più vicina all'essere commercialmente fattibile e probabilmente sarebbe invocata per raggiungere l'obiettivo che la società si era prefissata in precedenza, di ridurre le proprie emissioni europee del 30% rispetto ai livelli del 2018 entro il 2030.

Per capire meglio tutto questo, ho contattato Jeffrey Rissman, direttore del programma industriale presso il think tank Energy Innovation. È stato l'autore principale di un articolo di cui ho scritto ad aprile che ha esaminato come l'industria pesante potrebbe arrivare a emissioni nette zero entro il 2070.

"Sono contento che stiano annunciando un obiettivo di zero netto 2050", ha detto Rissman.

Ma ha detto di essere scettico sull'idea che ci sarà un grande mercato per la vendita di carbonio catturato dalla produzione di acciaio. Questo perché gli acquirenti dovrebbero spendere grandi quantità di energia per convertire il carbonio in sostanze chimiche utili e gli acquirenti hanno opzioni meno costose. Un altro mercato per il carbonio è l'industria petrolifera, che inietta anidride carbonica nei vecchi giacimenti petroliferi per aiutare a produrre più petrolio, anche se ArcelorMittal non lo menziona come un mercato potenziale.

Rissman ha anche affermato di chiedersi quanto del piano di ArcelorMittal dipenda dalla vendita di carbonio e come influenzerebbe l'obiettivo del 2050 se ci fosse poca richiesta di carbonio.

Nell'annunciare l'obiettivo zero netto del 2050, ArcelorMittal ha anche invitato i governi a creare "condizioni di parità a livello mondiale" che rendano finanziariamente fattibile per le aziende gli investimenti necessari per perseguire strategie a basse emissioni. Una potenziale politica è l'adeguamento delle tariffe alle frontiere, che si aggiungerebbe ai costi delle importazioni da paesi che non hanno regole rigorose sulle emissioni.

Sebbene l'annuncio non menzioni la Cina, la richiesta di condizioni di parità allude a una delle grandi tensioni nel settore: le aziende che operano in Europa devono far fronte a crescenti pressioni da parte dei loro governi per ridurre le emissioni, mentre la Cina, che produce circa la metà del l'acciaio del mondo, non ha esercitato lo stesso tipo di pressione. Tuttavia, il mese scorso il governo cinese ha detto che intende diventare carbon neutral entro il 2060.

ArcelorMittal non è molto conosciuto negli Stati Uniti, nonostante abbia risorse sostanziali qui (ne parleremo tra un minuto). L'azienda è stata costituita nel 2006 quando un nuovo magnate dell'acciaio indiano, Lakshmi Mittal, ha progettato una fusione tra la sua famiglia Mittal Steel e il gigante europeo dell'acciaio Arcelor.

Nel 2019, ArcelorMittal ha prodotto 97,3 milioni di tonnellate di acciaio, continuando il suo status di leader mondiale. L'azienda è stata anche leader nella ricerca su come ridurre l'impronta di carbonio della produzione di acciaio, con progetti dimostrativi per diverse tecnologie leader e l'appartenenza alla Commissione per le transizioni energetiche, un think tank che è stato leader nella ricerca e nella promozione della riduzione delle emissioni. dall'industria pesante.

"In qualità di azienda siderurgica leader a livello mondiale, riteniamo di avere la responsabilità di guidare gli sforzi per decarbonizzare il processo di produzione dell'acciaio, che oggi ha un'impronta di carbonio significativa", ha affermato Aditya Mittal la scorsa settimana.

Che cosa significa l'obiettivo di ArcelorMittal per gli Stati Uniti?

Alcuni giorni prima di annunciare l'obiettivo zero netto, ArcelorMittal ha fatto un altro grande annuncio sulla vendita della maggior parte delle sue acciaierie statunitensi.

L'azienda è un grande attore nel mercato dell'acciaio degli Stati Uniti e possiede parti dell'ex impero Bethlehem Steel, tra le altre società siderurgiche.

Ma ArcelorMittal ha scelto di vendere quasi tutte le sue proprietà statunitensi alla Cleveland-Cliffs Inc., con sede in Ohio, per 1,4 miliardi di dollari.

ArcelorMittal ha affermato che continuerà a essere un attore nel mercato nordamericano attraverso stabilimenti in Messico e Canada, oltre ad alcune attività che mantiene negli Stati Uniti e attraverso una quota di minoranza di Cleveland-Cliffs.

Allora perché la società ha fatto questo, ed era collegato all'annuncio di net-zero che è arrivato pochi giorni dopo?

Il 14 novembre 2013 il presidente Barack Obama parla con i dipendenti mentre visita l'acciaieria ArcelorMittal Cleveland a Cleveland, Ohio. Credito: Jim Watson / AFP tramite Getty Images

Jeffrey Rissman di Energy Innovation mi ha detto che dubitava che la vendita e il piano net-zero fossero "causalmente correlati", ma ha notato che questo significa che la maggior parte delle attività con sede negli Stati Uniti non fa parte del piano net-zero poiché " non sono più sotto il controllo di ArcelorMittal.

Pensa che la vendita avesse più a che fare con considerazioni finanziarie come la riduzione del debito.

Sebbene Cleveland-Cliffs non abbia promesso zero zero, il suo CEO, Lourenco Goncalves, è stato entusiasta nel parlare dell'importanza della società e dell'industria che riducono le loro emissioni.

"L'era dell'acciaio pulito negli Stati Uniti sta iniziando proprio ora", ha detto Goncalves, in un'intervista la scorsa settimana a Bloomberg. "E un'altra cosa: non accadrà tra 10 anni: inizierà il prossimo anno".

Goncalves non è andato in profondità nello specifico, ma i suoi commenti aiutano ad affrontare le preoccupazioni che Cleveland-Cliffs potrebbe adottare un approccio molto diverso alle emissioni rispetto ad ArcelorMittal.

L'amministrazione Trump ha lavorato contro le politiche per ridurre le emissioni nello stesso momento in cui la maggior parte delle altre principali potenze economiche mondiali sta andando nella direzione opposta.

Il valore di mercato di NextEra è ora più o meno lo stesso di ExxonMobil

NextEra Energy sta crescendo, con un portafoglio di progetti di energia rinnovabile, mentre ExxonMobil si sta restringendo sotto il peso del debito e dei bassi prezzi di petrolio e gas.

Il risultato è una convergenza che sarebbe sembrata inimmaginabile alcuni anni fa: la capitalizzazione di mercato di NextEra Energy – il valore in dollari delle sue azioni moltiplicato per il numero di azioni – è ora aumentata abbastanza da superare quella di ExxonMobil.

Mentre sto scrivendo, NextEra vale 145,4 miliardi di dollari e ExxonMobil vale 141,7 miliardi di dollari. NextEra è andata avanti per la prima volta la scorsa settimana, è rimasta indietro per alcuni giorni e ora è di nuovo avanti.

Per aiutare a capire cosa sta succedendo, ho contattato Kathy Hipple, un'analista finanziaria per l'Institute for Energy Economics and Financial Analysis, un think tank che fa ricerca per supportare la transizione energetica.

"Fondamentalmente, siamo nel mezzo di una transizione energetica che sta accelerando e Covid l'ha accelerata, ma questa transizione energetica è in corso da almeno un decennio", ha detto. "Semplicemente da un punto di vista finanziario, Exxon rappresenta davvero il passato."

Sottolineando il suo punto, Bloomberg ha riferito questa settimana su documenti interni di ExxonMobil che mostravano che la società aveva pianificato un aumento importante delle emissioni annuali di carbonio da qui al 2025. ExxonMobil ha risposto alla storia dicendo che i documenti non mostravano misure che la società stava adottando per ridurre le emissioni o includere piani aziendali che da allora sono cambiati.

Hipple ha osservato che il valore di mercato è un indicatore lungimirante, che mostra le aspettative degli investitori per la crescita futura e la fiducia nella gestione di un'azienda.

La fondazione di NextEra, con sede in Florida, è la sua attività di utility, che include Florida Power & Light, tra le altre utility locali. Ma la maggior parte della sua crescita proviene dalla sua sussidiaria NextEra Energy Resources, che si definisce il più grande operatore mondiale di progetti eolici e solari.

"Il mercato ci sta dicendo che non vede la crescita proveniente dalle compagnie petrolifere e del gas", ha detto Hipple. "Questo non vuol dire che le compagnie petrolifere se ne andranno domani, ma la crescita futura non verrà da quel settore".

Per sottolineare quanto il mercato si sia spostato, guarda indietro al 2007, quando ExxonMobil stava raggiungendo il suo valore record di mercato di oltre $ 500 miliardi. NextEra, che allora si chiamava FPL Group, valeva meno di 30 miliardi di dollari.

Aggiungine un'altra all'elenco delle utilità Net-Zero

Ho scritto la scorsa settimana su come Ameren ed Entergy si stavano unendo ad altre grandi utility statunitensi che si sono impegnate a raggiungere le emissioni nette zero entro il 2050 o prima, e come questo tipo di obiettivo sia la nuova normalità per il settore.

Pochi giorni dopo, un'altra società si è unita al club: National Grid.

National Grid US fornisce elettricità a 3,4 milioni di clienti di elettricità e 3,7 a clienti di gas naturale in Massachusetts, New York e Rhode Island.

Questo annuncio è stato diverso da molti altri perché National Grid sta includendo la sua parte del gas naturale nell'impegno di zero netto e afferma che mira a eliminare le emissioni dall'uso dei suoi prodotti, incluso il gas naturale. Inoltre, National Grid possiede solo poche centrali elettriche, quindi non ha molto lavoro da fare per eliminare le emissioni dalla generazione di elettricità, che è la sfida principale per molte altre utility.

National Grid è una delle società coinvolte nella proposta di una linea di trasmissione che fornirebbe energia idroelettrica dal Quebec al Massachusetts.

"Non abbiamo ancora tutte le risposte e il percorso per aumentare le energie rinnovabili e decarbonizzare il calore sarà impegnativo", ha affermato Badar Khan, presidente di National Grid US. "Riteniamo che le nostre reti elettriche e del gas abbiano un ruolo fondamentale nell'aiutare a raggiungere le emissioni nette zero e il nostro annuncio di oggi è l'inizio di un viaggio di trasformazione della nostra attività".

L'azienda, che è una filiale di National Grid nel Regno Unito, parla dell'utilizzo del cosiddetto "gas naturale rinnovabile" e dell'idrogeno per sostituire il gas naturale. Come ha scritto InsideClimate News, c'è motivo di essere scettici sulla promessa del gas naturale rinnovabile.

Detto questo, l'annuncio di National Grid segna un passo avanti per i servizi di gas naturale ed è in linea con una chiara tendenza per i servizi di elettricità.

Inside Clean Energy è il bollettino settimanale di notizie e analisi di ICN sulla transizione energetica. Invia suggerimenti e domande sulle notizie a dan.gearino@insideclimatenews.org.

Dan Gearino

Reporter sull'energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre gli Stati Uniti del Midwest, parte del National Environment Reporting Network di ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione all'energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato in ICN nel 2018 dopo un mandato di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove ha ricoperto il business dell'energia. Prima di allora, si è occupato di politica e affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, nell'Ohio.

ARTICOLI CORRELATI

I PIÙ POPOLARI