venerdì, Ottobre 15, 2021
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Due anni dopo un enorme incendio in una raffineria a Filadelfia, è arrivato un nuovo giorno per i suoi vicini sofferente

Dorthia Pebbles ha inalato inquinanti nocivi e annusato odori nocivi dalla raffineria di soluzioni energetiche di Filadelfia per anni quando lasciava la sua casa a schiera in Hoffman Street per raggiungere a piedi il negozio all’angolo.

Dopo aver perso i membri della famiglia a causa del cancro, lei e i suoi vicini che vivevano dall’altra parte della strada rispetto alla massiccia raffineria di South Philadelphia, una volta la più grande della costa orientale, non potevano fare a meno di concludere che le sue emissioni stavano dando loro l’asma e minacciando la loro salute anche modi più seri. Ma nessuno della raffineria o della città ha mai dato loro alcuna informazione, o sembrava interessarsene.

Poi una notte di giugno 2019, la raffineria è esplosa, creando una serie completamente nuova di pericoli e problemi con cui i vicini devono lottare.

“L’esplosione più recente ci ha svegliati dal sonno”, ha detto Pebbles. “Ma sentire che non sarà più una raffineria è positivo. Molte persone si sono ammalate di cancro nel quartiere”.

Due anni dopo l’esplosione, Pebbles e altri residenti nelle vicinanze hanno affermato nelle interviste che i rapporti con il nuovo proprietario del sito, Hilco Redevelopment Partners, che ha acquistato la proprietà di 1.300 acri in tribunale fallimentare l’anno scorso, sono migliorati e hanno portato a colloqui per la bonifica del sito e posti di lavoro.

Philly Thrive, un’organizzazione no-profit che ha organizzato l’opposizione di quartiere alla raffineria ben prima dell’esplosione, fa parte di una coalizione di gruppi comunitari, la United South/Southwest Coalition for Healthy Communities, che negozia con Hilco un accordo sui benefici per la comunità basato sulla trasparenza e la comunità reinvestimento. E Kenyatta Johnson, un membro del consiglio comunale locale, ha ideato un piano di opportunità economiche con Hilco che richiede il 50 percento di partecipazione di minoranza a tutti i livelli della riqualificazione, coinvolgendo tutti, dai lavoratori ai dirigenti.

Alexa Ross, coordinatrice della campagna di Philly Thrive, ha affermato che le recenti attività del gruppo attorno al sito della raffineria hanno comportato “la mobilitazione e l’educazione dei residenti sulla contaminazione del terreno della raffineria perché c’è molta disinformazione o incomprensione sulle specifiche delle tossine rimaste dal inquinamento della raffineria”.

Con un massiccio sforzo di bonifica in corso per rimuovere il rivestimento di amianto dai tubi e bonificare il terreno contaminato da fuoriuscite di petrolio, piscine sotterranee di beneze e acque sotterranee contaminate, il sito potrebbe diventare un banco di prova per l’obiettivo dell’amministrazione Biden di garantire che il 40% della spesa pubblica in infrastrutture e l’energia pulita va a beneficio delle cosiddette comunità di giustizia ambientale.

Da quando la raffineria di petrolio di South Philadelphia è esplosa due anni fa, il fluoruro di idrogeno (HF) e l’acido fluoridrico, gas altamente tossici utilizzati per produrre un additivo per benzina chiamato alchilato che aumenta l’ottano, sono stati banditi dalla città. L’esplosione ha rilasciato 5.239 libbre di acido fluoridrico, che può formare nuvole basse simili a nebbia che possono ammalare, e talvolta persino uccidere, i lavoratori e i residenti nelle vicinanze.

La presenza di HF ha sottolineato l’impatto sproporzionato dell’inquinamento della raffineria sulle comunità di colore. I quartieri entro un raggio di tre miglia dal sito della raffineria sono composti per il 61 percento da persone di colore, secondo l’Environmental Integrity Project.

Ciò che accade nel sito è fondamentale perché la proprietà occupa una vasta area del sud-ovest di Filadelfia lungo il fiume Schuylkill. I dirigenti di Hilco hanno affermato di comprendere quanto sarà significativa la riqualificazione per i quartieri circostanti, promettendo migliaia di posti di lavoro in una città in cui un residente su quattro vive al di sotto della soglia di povertà.

Sebbene Hilco stia solo iniziando a smantellare e abbattere la vecchia raffineria, il consigliere Johnson ha affermato che si sta assicurando che l’azienda stia appena iniziando a riqualificare gli spazi non tossici, dal momento che non può determinare esattamente quale terreno sia incontaminato. In un rapporto di aprile, l’Environmental Integrity Project ha rilevato che le attività di pulizia del sito nel 2020 stavano ancora producendo emissioni di benzene, un agente cancerogeno, che superavano il “livello di azione” dell’Agenzia per la protezione dell’ambiente.

“Soprattutto, vogliamo assicurarci in modo aggressivo che la bonifica del sito sia la priorità numero uno, solo così i miei vicini possono sentirsi al sicuro e che non vi siano contaminazioni sul sito”, ha affermato Johnson.

La campagna “Diritto al respiro”

Philly Thrive ha iniziato a organizzare i residenti che vivevano intorno alla raffineria nel 2015 con la sua campagna Right to Breath quando è diventato evidente che l’inquinamento della struttura obsoleta stava influenzando direttamente la loro salute e che l’industria petrolifera e del gas stava pianificando di espandere le operazioni a Filadelfia.

All’inizio di giugno 2019, Philly Thrive e i residenti stavano cercando di fermare la costruzione di un nuovo impianto di gas naturale liquefatto da 60 milioni di dollari sul terreno della città vicino alla raffineria. A metà giugno, il Consiglio Comunale ha approvato l’impianto con un voto di 13-4. Una settimana dopo, la raffineria è scoppiata dopo che una perdita da un tubo corroso ha provocato una serie di esplosioni e un enorme incendio che ha bruciato per tutto il giorno successivo.

Dopo che Hilco ha acquisito il sito in tribunale fallimentare nel febbraio 2020 e ha annunciato l’intenzione di demolire la raffineria e costruire il parco industriale, Philly Thrive ha iniziato una nuova campagna a ottobre, chiamata Right to Thrive, basata su quattro obiettivi: far prendere decisioni ai membri della comunità , creare “lavori sindacali a sostegno della famiglia” per i residenti del quartiere come parte della riqualificazione, ripulire l’aria, il suolo e l’acqua nel sito e investire nel vicino Grays Ferry e in altri quartieri vicini della città “per iniziare ad affrontare gli anni di ricchezza razzista estrazione.”

Nella prima fase della campagna, utilizzando come slogan “Niente su di noi senza di noi”, Philly Thrive ha mobilitato centinaia di residenti per richiedere un processo di pulizia più incisivo nel sito della raffineria.

Philly Thrive e la coalizione di gruppi comunitari hanno anche cercato un impegno per la trasparenza nella comunicazione e la responsabilità da parte delle nuove società del sito, per assicurarsi che i residenti non fossero privati ​​delle informazioni sull’ambiziosa riqualificazione. L’accordo chiarisce che la trasparenza della comunicazione è importante tanto quanto la trasparenza delle opportunità di lavoro.

Philly Thrive ha tenuto seminari virtuali per spiegare le informazioni sulla contaminazione in termini sensati per le persone comuni e si è assicurato che avessero accesso a Internet. Gli organizzatori hanno anche incoraggiato i residenti ad alzare la voce e a dire ai dirigenti di Hilco e ai regolatori ambientali cosa pensano sia importante per la pulizia.

Rodney Ray, un organizzatore di Philly Thrive che è un lavoratore in pensione in una raffineria, fa parte di un programma di apprendistato sindacale per i residenti del quartiere lanciato da Hilco con le imprese edili chiamato Programma preparatorio per apprendisti edili, iniziato a maggio per 15 apprendisti in un periodo di 15 settimane programma. Un secondo programma di 26 settimane inizierà a metà luglio.

Ray ha affermato che lo sviluppo di Hilco potrebbe in definitiva creare migliaia di posti di lavoro.

Un “grande impegno”

In una riunione della comunità all’inizio di giugno, i dirigenti di Hilco hanno detto a più di 100 residenti che lo smantellamento della vecchia raffineria, un vasto groviglio di condutture, serbatoi e ciminiere, era un'”impresa imponente” che avrebbe richiesto quattro anni e avrebbe comportato la rimozione di 35.000 tonnellate di amianto, 850.000 barili di idrocarburi, 100 edifici e 950 miglia di tubi, secondo WHYY.

L’insegna di Hiclo all’esterno della raffineria. Credito: Daelin Brown/Inside Climate News

“Come sanno fin troppo bene i residenti di South Philadelphia, l’ex sito di Philadelphia Energy Solutions (PES) ha dominato il paesaggio vicino per quasi 150 anni e un tempo era la più grande fonte di inquinamento nella nostra città”, Jasmine Sessoms, vicepresidente senior di corporate affari per Hilco, ha detto in una successiva intervista.

Sessoms ha affermato che Hilco sta lavorando “per ripulire il sito, riportare lavori stabili e ben retribuiti e fornire altri benefici alla comunità come borse di studio, programmi educativi e opportunità di formazione professionale”.

Hilco, con sede a Chicago e nota per la riqualificazione di centrali elettriche e altri vecchi siti industriali, ha condotto riunioni pubbliche trimestrali della comunità e ha pubblicato una newsletter bimestrale della comunità, ha detto Sessoms.

Hilco ha anche istituito il Career Connected Learning Program, una partnership con lo School District di Philadelphia e la città. Il programma offre tirocini per studenti, sia estivi che durante tutto l’anno, nonché opportunità di job shadowing e fiere del lavoro per educare gli studenti e aiutarli a sviluppare competenze per l’occupazione nel nuovo sito.

Hilco immagina un vasto complesso di magazzini giganti simile al progetto per il quale è meglio conosciuto, chiamato Tradepoint Atlantic nel sito di un vecchio stabilimento Bethlehem Steel vicino a Baltimora. Il complesso comprende magazzini appartenenti ad Amazon, FedEx, Home Depot, Volkswagen e Under Armour, secondo The Philadelphia Inquirer.

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Johnson, il membro del consiglio comunale, ha affermato di essere impegnato a garantire che Hilco mantenga la sua parte dell’accordo in termini di fornitura di benefici alla comunità che sta negoziando con Philly Thrive, la Packer Park Civic Association e altri membri della coalizione della comunità, nonché con il piano di partecipazione di minoranza che ha elaborato con la società.

“Ho sostenuto una minoranza del 50 per cento, un accordo di inclusione della diversità come parte della loro proposta per assicurarmi che appaltatori, lavoratori e prestatori di servizi professionali Black and Brown facessero parte del piano generale per sviluppare il sito”, ha affermato Johnson.

Finalmente prendere sul serio le preoccupazioni per la salute dei residenti

Nel sud-ovest di Filadelfia, a pochi isolati dal perimetro della raffineria, i residenti di Dickinson e South 31 Streets sono stati tutti felici di sapere che la raffineria è stata demolita. Infine, hanno affermato che i loro problemi di salute vengono presi in considerazione.

Un agente immobiliare della zona, Jerry Santos, ha affermato che i residenti non vengono più “spinti al limite” e che “le autorità superiori stanno finalmente prendendo in considerazione la salute di questi residenti”.

“So quanto possono essere dannose le sostanze chimiche nell’aria”, ha detto.

Bruce Martin, 62 anni, che vive sulla 31st Street, ha individuato il lavoro che Ray, di Philly Thrive, sta svolgendo con il membro del Consiglio Johnson “per assicurarsi che la nostra comunità ottenga lavoro in questo nuovo sito” perché lui e i suoi vicini erano gli unici ” più profondamente colpito dalla presenza della raffineria”.

Philly Thrive e i membri della comunità si sono riuniti in un piccolo parco di fronte alla raffineria tra Passyunk Avenue e 28th Street alla fine di giugno per ricordare le vite che sono state colpite dalla raffineria e perse a causa del cancro nel secondo anniversario dell’esplosione.

Generazioni di famiglie sono venute alla cerimonia per raccontare le loro storie sull’esplosione e sui danni alla loro salute causati dalla raffineria: asma, problemi agli occhi, cancro ai polmoni e altro ancora. La cerimonia si è conclusa con i bambini che sparano acqua in aria con pistole ad acqua per mostrare che la trasformazione sta arrivando.

Per i residenti come Dorthia Pebbles, ricordando una nonna persa dal cancro, la cerimonia aveva un significato speciale. Lei e i suoi vicini sembravano avere importanza, tanto per cambiare. Una passeggiata al negozio all’angolo non era più pericolosa per la sua salute.

Daelin Brown

Reporter, Filadelfia

Daelin Brown è un collega di giustizia ambientale presso Inside Climate News con sede a Filadelfia. Sarà all’ultimo anno della Hampton University studiando giornalismo con enfasi sulla scrittura creativa. Scrive per la sezione Local and World di Hampton Script.

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