giovedì, Ottobre 21, 2021
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Due compagnie petrolifere statunitensi si uniscono alle loro controparti europee nel fare impegni a zero zero

Gli ultimi anni hanno portato ad un crescente divario tra le compagnie petrolifere americane e le loro controparti europee quando si tratta di impegnarsi ad affrontare il riscaldamento globale. Ma due recenti annunci potrebbero segnalare un cambiamento.

Occidental Petroleum ha annunciato martedì che raggiungerà le emissioni nette zero per tutto il petrolio e il gas che produce entro la metà del secolo, diventando la prima grande compagnia petrolifera americana a fare un tale impegno. L'obiettivo allinea l'azienda con la posizione di un'amministrazione Biden entrante che ha fatto dell'affrontare il cambiamento climatico una parte centrale della sua agenda.

La notizia dell'impegno della società è arrivata poche settimane dopo che ConocoPhillips ha annunciato l'obiettivo di azzerare le sue emissioni dirette di gas serra, che sono molto inferiori alle emissioni che provengono dalla combustione del petrolio e del gas che l'azienda vende. Presi insieme, i due impegni aziendali potrebbero aumentare la pressione su ExxonMobil e Chevron, le più grandi compagnie petrolifere della nazione, che devono ancora annunciare obiettivi di così vasta portata.

"Si alza davvero il livello di ciò che è possibile in questo settore", ha detto Andrew Logan, direttore senior del petrolio e del gas di Ceres, un'organizzazione no profit che lavora con gli investitori per spingere le aziende a ridurre le loro emissioni. Prima dei recenti annunci, ha detto, "non potevamo andare alla Exxon o alla Chevron e dire: 'Ehi, Oxy ha un obiettivo zero netto, perché non potresti?'"

Pavel Molchanov, analista energetico con Raymond James, ha dichiarato in una e-mail che Exxon e Chevron stanno già affrontando una crescente pressione da parte degli investitori per affrontare una transizione globale dal petrolio, e che è scettico sul fatto che gli annunci di Occidental e ConocoPhillips cambieranno molto.

Mentre Occidental, noto anche come Oxy, ha rilasciato pochi dettagli sui suoi piani, la società sembra fare affidamento sul successo delle tecnologie che catturano le emissioni di anidride carbonica o estraggono il gas che riscalda il clima direttamente dall'aria. Quella strategia avrebbe impostato una direzione diversa dalle compagnie petrolifere europee che hanno annunciato obiettivi di riduzione delle emissioni simili, ma che stanno espandendo le imprese verso fonti di energia a basse emissioni di carbonio come l'energia eolica e solare. L'Occidental, invece, sembra intenzionato a produrre petrolio a impatto zero attraverso tecnologie che devono ancora incontrare un grande successo commerciale.

Occidental, che ha dichiarato di aver perso più di 14 miliardi di dollari quest'anno, è uno dei maggiori operatori del cosiddetto "recupero petrolifero potenziato", un processo in cui i perforatori iniettano anidride carbonica in giacimenti petroliferi obsoleti per spremere gli ultimi barili rimanenti. Una parte del gas rimane generalmente intrappolata nella roccia, mentre il resto può essere catturato e reiniettato.

Tradizionalmente, le aziende hanno estratto la maggior parte di quella CO2 da fonti geologiche, ma sempre più hanno acquistato una parte della loro anidride carbonica da impianti industriali dotati di apparecchiature per la cattura del carbonio. L'amministratore delegato di Occidental, Vicki Hollub, aveva già utilizzato l'investimento della società per migliorare il recupero del petrolio per dire che un giorno sarebbe diventata una compagnia petrolifera a emissioni zero.

Martedì, ha dato un obiettivo più specifico, affermando durante una chiamata sugli utili che la società avrebbe raggiunto le emissioni "zero netto" per le proprie attività entro il 2040 e avrebbe raggiunto lo stesso obiettivo per le emissioni dei suoi prodotti entro la metà del secolo. Ha aggiunto: "Ci aspettiamo che la nostra leadership nello sviluppo di tecnologie e servizi innovativi per la cattura e il sequestro del carbonio aiuterà anche gli altri a raggiungere i loro obiettivi zero-netto, estendendo il nostro impatto ben oltre la nostra impronta di emissioni".

Occidental ha investito in diverse iniziative che stanno lavorando per rimuovere l'anidride carbonica direttamente dall'aria, un processo che potrebbe, in teoria, essere utilizzato per compensare le emissioni del petrolio che produce.

I sostenitori dell'ambiente sono dubbiosi

Ma ci sono un sacco di domande sul fatto che questo obiettivo sia raggiungibile. La cattura e lo stoccaggio del carbonio, o CCS, rimane un processo costoso che deve ancora essere implementato al di là di una manciata di esempi. La maggior parte delle operazioni CCS esistenti cattura le emissioni da impianti di trattamento del gas naturale, impianti di etanolo o altri impianti industriali che producono scarichi con alte concentrazioni di CO2, il che rende il processo relativamente economico.

Il gas processato in un impianto CCS ExxonMobil è pari a circa il 65% di CO2. L'aria ambiente, al contrario, è solo circa lo 0,04% di CO2, nonostante tutta l'anidride carbonica che gli esseri umani hanno versato nell'atmosfera. Quella concentrazione inferiore richiede molta più energia per essere catturata, rendendo il processo più costoso.

E mentre potrebbe essere tecnicamente possibile immagazzinare più CO2 nel sottosuolo attraverso un migliore recupero di petrolio rispetto a quella emessa dal petrolio che produce, molti sostenitori dell'ambiente vedono la pratica come una dubbia soluzione climatica. Per chiamarlo petrolio a emissioni zero, Occidental dovrebbe garantire una contabilità rigorosa del gas che cattura. Potrebbe anche dover fare affidamento su altre politiche che potrebbero frenare la domanda di petrolio in modo più ampio.

Altrimenti, potrebbe essere difficile garantire che Occidental stia sostituendo il petrolio con un'impronta di carbonio più elevata piuttosto che semplicemente aggiungendo più petrolio al mercato globale. Qualunque cosa accada, la società dovrebbe espandere massicciamente le sue operazioni di cattura e stoccaggio per raggiungere il suo obiettivo di azzerare le emissioni del petrolio che vende.

Occidental è stato un importante sostenitore delle politiche che supportano la tecnologia CCS, inclusa l'espansione del 2018 di un credito d'imposta che fornisce $ 35 per tonnellata di CO2 catturata utilizzata per la produzione di petrolio e $ 50 per tonnellata per CO2 semplicemente immagazzinata nel sottosuolo. Occidental ha anche rotto con molti dei suoi colleghi del settore unendosi ad alcuni sostenitori dell'ambiente per fare pressioni a favore di una forte supervisione della pratica da parte dell'EPA come parte di quel credito d'imposta.

La tecnologia potrebbe vedere un ulteriore sostegno del governo nei prossimi anni, poiché l'amministrazione Biden cerca di spingere la sua agenda sul clima attraverso quello che probabilmente sarà un Congresso diviso: CCS è una delle poche politiche climatiche a godere di un ampio sostegno bipartisan.

Logan, di Ceres, ha affermato che la società si sta assumendo un rischio diverso dai suoi concorrenti europei.

"Si stanno assumendo un rischio in quanto il loro impegno si basa in realtà su alcuni presupposti sulla fattibilità economica e tecnologica della tecnologia di cattura del carbonio", ha affermato, piuttosto che passare a un nuovo modello di business che si espande nell'energia rinnovabile.

Ha aggiunto: "È un tipo di approccio molto diverso e un rischio diverso, e se ha successo apre una nuova strategia di business che potresti vedere seguire molte altre compagnie petrolifere".

Nicholas Kusnetz

Reporter, New York City

Nicholas Kusnetz è un giornalista di InsideClimate News. Prima di entrare in ICN, ha lavorato presso il Center for Public Integrity e ProPublica. Il suo lavoro ha vinto numerosi premi, tra cui dall'American Association for the Advancement of Science e dalla Society of American Business Editors and Writers, ed è apparso in più di una dozzina di pubblicazioni, tra cui The Washington Post, Businessweek, The Nation, Fast Company e Il New York Times. Puoi contattare Nicholas all'indirizzo nicholas.kusnetz@insideclimatenews.org e in modo sicuro all'indirizzo nicholas.kusnetz@protonmail.com.

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