giovedì, Agosto 11, 2022
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Due gestori di reti elettriche statunitensi affermano che le nuove regole per le ceneri di carbone potrebbero rendere meno affidabili le forniture di elettricità

Due degli operatori di rete della nazione avvertono l’Agenzia per la protezione ambientale che l’applicazione delle normative sulle ceneri di carbone pone dei rischi per l’affidabilità del servizio elettrico in gran parte del paese.

I commenti di PJM Interconnect e del Midcontinent Independent System Operator, o MISO, sono sepolti in profondità nei documenti governativi utilizzati dall’EPA per condividere documenti pubblici e raccogliere commenti sulla prima applicazione in assoluto delle normative dell’agenzia sulla gestione dei rifiuti derivanti dalla combustione del carbone a centrali elettriche. Sono preoccupati che le azioni intraprese dall’EPA possano almeno temporaneamente chiudere le centrali a carbone quando c’è bisogno della loro elettricità.

I commenti degli operatori di rete potrebbero giocare in una causa intentata all’inizio di questo mese da un’organizzazione che rappresenta i servizi elettrici contro l’amministrazione Biden per la sua decisione di gennaio di iniziare a far rispettare quelle stesse normative sulle ceneri di carbone. I regolamenti sono stati adottati dall’amministrazione Obama nel 2015 dopo decenni di pressioni da parte di gruppi ambientalisti e resistenza da parte dell’industria sul modo migliore per gestire uno dei più grandi flussi di rifiuti industriali della nazione.

I regolamenti richiedevano che la maggior parte dei circa 500 sequestri di superficie di cenere di carbone non rivestiti della nazione smettessero di ricevere rifiuti e iniziassero a chiudere entro aprile 2021, tra gli altri requisiti per le discariche di ceneri di carbone. Le regole esentavano anche le discariche che erano già state chiuse e, di conseguenza, l’EPA potrebbe aver lasciato fino alla metà di tutti i rifiuti di combustione del carbone mai prodotti negli Stati Uniti non regolamentati dall’EPA.

Ma i pozzi di cenere, spesso immersi nell’acqua, sono intrecciati con contaminanti come mercurio, cadmio e arsenico e inquinano regolarmente le falde acquifere e inviano inquinamento atmosferico particolato nelle comunità vicine. Erano al centro dell’annuncio dell’applicazione di gennaio.

L’amministrazione Trump aveva consentito alle utility di richiedere ritardi di conformità, ma a gennaio l’EPA ha dichiarato che stava prendendo provvedimenti sulle prime nove delle 57 domande di estensione presentate, negandone tre, approvandone una, trovandone quattro incomplete e dichiarandone una non ammissibile.

Poi, l’8 aprile, le società elettriche hanno reagito con una petizione presso la Corte d’Appello degli Stati Uniti per il circuito del Distretto di Columbia da parte dell’Utility Solid Waste Activities Group, che comprende molte delle società elettriche della nazione.

L’USWAG, nel suo deposito in tribunale, ha affermato che l’EPA a gennaio ha emesso “regolamenti e requisiti … senza preavviso e commento”, come richiesto dalla legge, e ha chiesto un riesame giudiziario delle azioni dell’agenzia.

Jim Roewer, il direttore esecutivo del gruppo dei servizi di pubblica utilità, non ha risposto immediatamente alle richieste di commento.

I gruppi ambientalisti che si sono battuti per i regolamenti sulle ceneri di carbone del 2015 sono stati lieti di vedere che l’amministrazione Biden ha iniziato a farli rispettare e si aspettavano di essere coinvolti nella causa.

Il caso del gruppo dei servizi pubblici è “estremamente debole dal punto di vista legale”, ha affermato Gavin Kearney, un avvocato di Earthjustice, un gruppo di diritto ambientale senza scopo di lucro. L’EPA non ha emanato alcuna nuova normativa a gennaio; piuttosto, ha iniziato a far rispettare le regole del 2015, ha detto.

“Quello che pensiamo sia davvero in gioco qui è che stanno essenzialmente cercando di ritardare e indebolire l’applicazione delle regole dell’EPA sulle ceneri di carbone”, ha affermato.

Kearney ha anche respinto qualsiasi affermazione “che ciò avrebbe portato a una sorta di collasso del nostro sistema elettrico. Le industrie hanno avuto un sacco di preavviso e molte opportunità per anticipare” le scadenze della regola, ha affermato. “L’argomento secondo cui non riescono a capire un meccanismo ragionevolmente conveniente per gestire i propri rifiuti è un argomento a cui non darei molto peso”.

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Le ceneri di carbone e altri rifiuti di combustione sono ciò che rimane dopo che il carbone viene bruciato per generare elettricità. È una delle eredità a lungo termine dell’utilizzo del carbone come combustibile, che include anche il contributo al riscaldamento globale.

I metalli pesanti contenuti nelle ceneri di carbone sono associati al cancro e ad altri disturbi di salute. Nell’ultimo secolo, centinaia di centrali elettriche hanno prodotto miliardi di tonnellate di cenere e altri rifiuti di combustione, compresi i fanghi di depurazione.

“I sequestri e le discariche sulla superficie delle ceneri di carbone devono funzionare e chiudersi in modo da proteggere la salute pubblica e l’ambiente”, ha affermato l’amministratore dell’EPA Michael S. Regan quando ha annunciato le azioni di contrasto delle ceneri di carbone a gennaio. Ha detto che l’agenzia “proteggerà le comunità e riterrà responsabili le strutture”.

L’ufficio stampa dell’EPA ha rifiutato di commentare il contenzioso pendente.

MISO gestisce la rete elettrica in 15 stati del Midwest superiore e nella provincia canadese di Manitoba, servendo 42 milioni di persone. PJM gestisce la rete in tutti o parte di 13 stati, dalla Virginia all’Illinois, servendo 65 milioni di persone.

I rappresentanti dei media con MISO e PJM hanno affermato che avrebbero lasciato che i documenti delle loro organizzazioni presso l’EPA sulle attività di contrasto delle ceneri di carbone parlassero da soli.

“MISO ha registrato un numero crescente di ore durante l’anno in cui l’offerta è a malapena adeguata a coprire la domanda anche durante le stagioni e le ore del giorno non di punta”, hanno scritto i funzionari del MISO. “Questi eventi, che pongono MISO in condizioni di quasi emergenza o di emergenza, sono il risultato del cambiamento del profilo delle risorse, incluso un numero significativo di ritiri di centrali termiche e il relativo aumento delle interruzioni pianificate e non pianificate”.

Data questa situazione, ha scritto MISO, sarebbe preoccupato che qualsiasi perdita di capacità di generazione a seguito dell’azione dell’EPA “potrebbe esacerbare la copertura già pericolosamente ridotta della domanda in alcune sottoregioni nelle regioni settentrionali e centrali di MISO”.

Il deposito di PJM era più temperato. I suoi funzionari hanno chiesto all’EPA di coordinarsi con PJM sui tempi delle sue attività di applicazione, scrivendo che “PJM prevede che l’EPA, in consultazione con PJM, dovrebbe prepararsi a offrire estensioni nella misura necessaria per affrontare i problemi di affidabilità della rete”.

Sameer Doshi, un altro avvocato di Earthjustice che lavora sui problemi delle ceneri di carbone, ha affermato che l’EPA ha già riconosciuto le preoccupazioni sull’affidabilità della rete e ha incluso un modo per consentire estensioni di conformità in determinate circostanze.

L’EPA ha affermato che consentirebbe un tempo sufficiente per lo studio dei problemi di affidabilità, ha affermato.

In un recente deposito presso l’EPA, Earthjustice, che rappresenta 65 gruppi ambientalisti e di interesse pubblico, ha esortato l’agenzia a negare le richieste dei servizi di pubblica utilità di estendere le scadenze per l’utilizzo di pozzi di cenere di carbone sfoderati.

“Le azioni dell’EPA sono essenziali e attese da tempo”, ha scritto Earthjustice, aggiungendo che “per un secolo, i servizi pubblici hanno utilizzato il metodo di smaltimento più economico, più facile e più pericoloso per i rifiuti tossici generati dalle centrali a carbone: scaricarli in bacini non rivestiti o “stagni” accanto alle piante.

L’inquinamento delle ceneri di carbone è anche un problema di giustizia ambientale, ha scritto Earthjustice, perché la maggior parte dei siti di ceneri tossiche si trovano in comunità a basso reddito o di colore, “dove i residenti soffrono tassi più elevati di cancro, asma e altri effetti negativi sulla salute”.

Il Southern Environmental Law Center, che ha contenzioso e vinto casi di pulizia delle ceneri di carbone in stati come la Carolina del Nord e la Carolina del Sud, ha affermato a gennaio che l’EPA stava creando un precedente per la conformità a livello nazionale.

Nel suo recente deposito sulle ceneri di carbone presso l’EPA, il centro legale ha osservato che mentre alcune centrali a carbone sono state chiuse, molte altre hanno smesso di utilizzare i sequestri umidi e si sono invece spostati in depositi a secco in discariche con rivestimenti per proteggere le acque sotterranee.

“Siamo di fronte a una domanda irripetibile su come questa eredità di rifiuti industriali verrà immagazzinata per i decenni a venire, una decisione che avrà un grande impatto sui quartieri adiacenti, sulle comunità a valle e sull’acqua pulita per tutta la vita nel futuro ”, ha scritto il centro legale. “Stiamo scrivendo per esprimere il nostro sostegno e apprezzamento per il fatto che l’EPA sostiene i requisiti chiari, chiari e semplici stabiliti nella regola”.

James Bruggers

Reporter, Sud-est, National Environment Reporting Network

James Bruggers copre il sud-est degli Stati Uniti, parte del National Environment Reporting Network di Inside Climate News. In precedenza si è occupato di energia e ambiente per il Courier Journal di Louisville, dove ha lavorato come corrispondente per USA Today ed è stato membro del team ambientale di USA Today Network. Prima di trasferirsi in Kentucky nel 1999, Bruggers ha lavorato come giornalista in Montana, Alaska, Washington e California. Il lavoro di Bruggers ha vinto numerosi riconoscimenti, tra cui il miglior reportage beat, la Society of Environmental Journalists e il Thomas Stokes Award della National Press Foundation per i reportage sull’energia. Ha servito nel consiglio di amministrazione della SEJ per 13 anni, di cui due come presidente. Vive a Louisville con la moglie Christine Bruggers.

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