giovedì, Ottobre 21, 2021
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Gli Stati Uniti non possono raggiungere gli obiettivi climatici mentre spendono miliardi per le infrastrutture del gas

Le società di servizi del gas americane hanno speso 21 miliardi di dollari per le infrastrutture di distribuzione del gas nel 2019, più di quattro volte quello che spendevano solo un decennio prima. Questo drammatico aumento accresce la dipendenza del paese da un sistema che fornisce gas fossile a milioni di case e aziende e aggrava la sfida della transizione verso un'alternativa più pulita e più sana.

La continua crescita della spesa per le infrastrutture del gas, in particolare i sistemi di distribuzione locale che portano il gas nelle case e nelle imprese, è controproducente per un futuro climatico sicuro e sostenibile. La nuova spesa dovrebbe sostenere alternative al gas prive di carbonio, come pompe di calore, agenti atmosferici e altre tecnologie energetiche pulite. La spesa futura per i sistemi di erogazione del gas dovrebbe concentrarsi più strettamente su esigenze mirate di sicurezza e riduzione delle perdite.

Dobbiamo invertire la tendenza all'aumento della spesa per le infrastrutture di distribuzione del gas in modo da poter allontanare i nostri sistemi energetici dai combustibili fossili e proteggere i clienti delle utility dal sostenere i costi di un'infrastruttura obsoleta in futuro. Prevediamo che il paese ridurrà drasticamente l'uso di gas negli edifici man mano che gli stati e le città implementeranno le politiche climatiche, un cambiamento che lascerà questa infrastruttura sottoutilizzata e i clienti saranno gravati da costi legacy che cresceranno solo con l'aumento della spesa per il gas.

Casi d'uso limitati per idrogeno e biogas

L'industria del gas e i servizi pubblici stanno spingendo l'idrogeno, il biometano e altri gas a basse emissioni di carbonio come motivo per mantenere l'infrastruttura di distribuzione del gas riducendo le emissioni, sperando che i consumatori siano disposti a coprire i costi.

Questa linea di argomentazione sta guadagnando terreno nella ricerca e nella politica. Uno studio pubblicato ad aprile dal Columbia University Center on Global Energy Policy sostiene la continuazione degli investimenti nel sistema di erogazione del gas degli Stati Uniti e sostiene l'utilizzo di idrogeno e biogas in questi sistemi. E anche alcuni governi statali, incluso quello di New York, hanno studiato il potenziale di combustibili gassosi alternativi.

Tuttavia, ampi argomenti a favore dell'idrogeno e di altri combustibili non sono pienamente alle prese con importanti distinzioni tra i loro potenziali usi e cosa significano per la spesa per le infrastrutture del gas. Questi combustibili sono costosi: si stima che rimarranno da sette a nove volte più costosi del gas fossile entro il 2050. Questi combustibili saranno più adatti per applicazioni di alto valore nella generazione di energia e usi industriali difficili da abbattere, rispetto agli edifici residenziali e commerciali . I sistemi di distribuzione del gas locali che servono gli edifici sono generalmente separati da quelli che servono le fabbriche e le centrali elettriche e la spesa del sistema di distribuzione dovrebbe essere considerata di per sé.

Data la disponibilità di soluzioni per elettrificare case e aziende, le soluzioni più costose come il biometano e l'idrogeno avranno un uso molto limitato per questi clienti in un futuro senza emissioni di carbonio. Continuare a spendere per espandere e migliorare l'infrastruttura del gas locale a livello di quartiere rischia di sprofondare in enormi investimenti in sistemi che affrontano un rapido declino dell'utilizzo e rappresenta un costo opportunità quando i fondi potrebbero supportare direttamente soluzioni prive di carbonio come l'efficienza energetica e l'elettrificazione.

Invece, le utility e i regolatori possono segmentare geograficamente i sistemi del gas e individuare i clienti dei sistemi industriali e di alimentazione che necessitano di fonti di energia gassosa. Questo sarebbe un cambiamento rispetto al sistema di distribuzione su larga scala che abbiamo oggi, dove le infrastrutture che corrono lungo ogni strada servono le singole famiglie e le imprese. Questa compartimentazione è particolarmente importante per l'idrogeno, che richiederà costosi retrofit e aggiornamenti delle infrastrutture del gas più adatti a clienti mirati e di alto valore.

Iniziative di elettrificazione e pensionamenti mirati del sistema gas possono poi essere perseguiti per i clienti residenziali e commerciali, riducendo l'impronta di carbonio complessiva del sistema gas e abbattendo i costi per chi rimane sul sistema gas.

Infrastrutture obsolete e perdite di metano

Secondo il rapporto della Columbia University, più di 630.000 perdite nelle linee di distribuzione del gas negli Stati Uniti rappresentano circa il 7,6% delle emissioni di metano del paese. Il metano è un gas serra particolarmente potente, con 84 volte il potenziale di riscaldamento globale (GWP) della CO2 in un arco di tempo di 20 anni.

Mentre ridurre le perdite di metano è fondamentale e urgente, i massicci programmi di sostituzione delle condutture sono una soluzione costosa. Il costo è particolarmente elevato per i clienti dei servizi pubblici, in particolare quando altri approcci possono essere altrettanto efficaci a costi inferiori. A Chicago, ad esempio, Peoples Gas ha avviato nel 2011 un programma di sostituzione delle condutture finanziato dai clienti con un budget di 2,6 miliardi di dollari in 20 anni. Un decennio dopo, il progetto è molto indietro rispetto al programma e si prevede che richiederanno altri 7,7 miliardi di dollari e altri due decenni per essere completato.

Altre soluzioni includono la riduzione della domanda di gas attraverso l'elettrificazione e l'efficienza energetica, che aiuta a ridurre le emissioni di metano perché in primo luogo viene prodotto e trasportato meno gas. L'elettrificazione su larga scala, in particolare per i clienti residenziali e commerciali, può consentire il ritiro della vecchia rete del gas, che ha lo stesso scopo di eliminare le perdite di metano senza perpetuare la combustione del gas. In tandem, i programmi avanzati di rilevamento delle perdite possono identificare le perdite per la riparazione o la sostituzione dove sono più necessarie, producendo un impatto più immediato.

Sostituire tutte le condutture del gas obsolete negli Stati Uniti sarebbe una proposta costosa. Il rapporto Columbia raccomanda la sostituzione dei tubi di distribuzione che hanno più di 50 anni. Quella fascia di età costituisce il 26% del sistema principale del gas di oggi, secondo l'analisi RMI dei dati del 2020 della Pipeline and Hazardous Materials Safety Administration del Dipartimento dei trasporti degli Stati Uniti. Le implicazioni di tale proposta sono illustrate nei grafici seguenti. Ci sono 1,3 milioni di miglia di condutture del gas in servizio in tutto il paese, con circa 337.000 miglia che hanno già più di 50 anni. L'eliminazione di tutti i tubi che hanno più di 50 anni entro il 2050 richiederebbe la sostituzione di oltre 28.000 miglia di condutture del gas all'anno, a partire da subito. Questa cifra è più di tre volte superiore al tasso di sostituzione effettivo negli ultimi cinque anni, che ha già raggiunto un massimo storico.

Triplicare il tasso di sostituzione delle condutture del gas richiederebbe una spesa immensamente più elevata, anche oltre la spesa quadruplicata delle società del gas per le infrastrutture di distribuzione nell'ultimo decennio. Questa spesa rappresenta un enorme costo opportunità, poiché i fondi potrebbero essere spesi meglio per gli aggiornamenti degli edifici a zero emissioni di carbonio. E la nuova infrastruttura rischierebbe di diventare una risorsa bloccata poiché la domanda di gas scenderà nei prossimi decenni.

Ridurre le emissioni e i rischi di beni incagliati

È importante distinguere tra investimenti nel sistema esistente e investimenti nell'estensione delle linee di distribuzione a nuovi clienti. È una pratica comune negli Stati Uniti per le società del gas socializzare i costi di estensione dell'infrastruttura del gas tra i propri clienti, consentendo agli sviluppatori di evitare i costi di installazione di condutture e servizi del gas.

Questi nuovi investimenti esacerbano il rischio di asset bloccati mentre l'azione per il clima e le preferenze dei clienti si allontanano dal gas. Questa pratica distorce anche gli incentivi per gli sviluppatori, favorendo l'installazione di gas nei nuovi edifici anche se spesso è più facile ed economico costruire nuove costruzioni senza installazione di gas.

Le politiche che scoraggiano o limitano gli investimenti nell'ampliamento dell'infrastruttura del gas, tra cui l'eliminazione graduale delle quote di gas, l'adozione di codici di costruzione completamente elettrici e la richiesta di valutazioni di alternative non relative ai tubi ai progetti del gas, dovrebbero essere prese in considerazione dai responsabili delle politiche in tutto il paese.

Limitare gli investimenti nella distribuzione del gas è una strategia climatica cruciale

Lo studio Net Zero entro il 2050 dell'Agenzia internazionale per l'energia ha rilevato che nei prossimi 15 anni le maggiori economie del mondo dovranno ridurre significativamente le emissioni dei combustibili fossili per evitare i peggiori impatti dei cambiamenti climatici. E, secondo lo studio, questi paesi devono iniziare a passare agli elettrodomestici negli edifici residenziali e commerciali nei prossimi cinque anni.

La scritta è sul muro: l'uso del gas dovrà diminuire drasticamente negli edifici e gli investimenti nelle infrastrutture di distribuzione del gas locale non sono in linea con gli obiettivi climatici degli Stati Uniti. Anche i combustibili gassosi sostitutivi, come l'idrogeno, non sono un proiettile d'argento. L'elettrificazione è una valida alternativa. I governi hanno la responsabilità di sostenere politiche che diano priorità alla riduzione delle emissioni invece di ulteriori investimenti nel gas. E devono agire rapidamente: la finestra per prendere la decisione giusta si sta chiudendo.

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