mercoledì, Ottobre 5, 2022
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I piani per riaprire la raffineria Limetree di St. Croix hanno sorpreso gli analisti e preoccupati i residenti

Una raffineria di petrolio soggetta a incidenti nelle Isole Vergini americane con una storia di gravi violazioni ambientali potrebbe presto riaprire sotto una nuova proprietà, nonostante le forti obiezioni delle comunità vicine, una litania di scandali ambientali e una prospettiva finanziaria traballante.

Dopo la chiusura nel 2012 e la dichiarazione di fallimento nel 2015, la raffineria Limetree Bay di St. Croix ha ripreso le operazioni con una nuova proprietà a febbraio. Ma in pochi giorni, la raffineria ha iniziato a subire quella che è diventata una serie di incidenti di alto profilo che hanno fatto infuriare i residenti nelle vicinanze, facendo piovere petrolio sulle case, contaminando l’acqua potabile e rilasciando fumi pericolosi così pungenti che i funzionari hanno chiuso scuole e uffici per giorni.

Gli ambientalisti hanno visto il riavvio come una testimonianza dell’agenda pro-combustibili fossili dell’ex presidente Trump per il “dominio energetico americano” e della propensione della sua amministrazione a concedere condizioni favorevoli a interessi aziendali ben collegati. I funzionari di Trump hanno espresso la volontà nelle e-mail ai nuovi proprietari della raffineria di facilitarne la riapertura e gli studiosi di diritto hanno affermato che l’amministrazione ha ignorato decenni di precedenti nel rilascio di nuovi permessi.

L’Agenzia per la protezione ambientale ha inviato gli investigatori all’inizio di maggio sull’isola, dove hanno dichiarato che Limetree violava il Clean Air Act e hanno ordinato alla struttura di interrompere le operazioni, citando una minaccia per la salute “imminente” per i residenti. Poi quest’estate, i proprietari di Limetree, un consorzio di società finanziate privatamente che include Limetree Bay Refining e Limetree Bay Services, hanno annunciato che la struttura avrebbe cessato le operazioni per sempre. Hanno prontamente dichiarato bancarotta, annunciato licenziamenti per più di un quarto dei dipendenti della raffineria e avviato il processo per mettere all’asta la proprietà.

A ottobre sono emerse diverse offerte da parte di società che cercavano di smantellare la struttura disfunzionale e venderla per rottamazione. Per molti residenti che vivono il più vicino alla proprietà, che si estende per più di due miglia quadrate attraverso la costa meridionale della piccola isola caraibica, il momento ha rappresentato un’opportunità per sbarazzarsi di una raffineria mal gestita e ciò che alcuni considerano non necessario danneggiato in modo sproporzionato principalmente le comunità nere e marroni.

La struttura di 56 anni, precedentemente di proprietà di una joint venture tra Hess Corporation e la compagnia petrolifera statale venezuelana, era ben nota alla gente del posto per il suo passato a scacchi. L’EPA ha scoperto già nel 1982 che la struttura stava perdendo decine di milioni di galloni di petrolio nelle acque sotterranee di St. Croix. E nel 2011, l’agenzia ha sanzionato la raffineria per aver violato il Clean Air Act e le ha ordinato di spendere centinaia di milioni di dollari per portare le sue apparecchiature per il controllo dell’inquinamento agli standard moderni, aggravando i fattori che alla fine hanno portato al suo fallimento nel 2015 .

Ora, mentre Limetree Bay Services si prepara a vendere lo stabilimento di St. Croix, insieme ai suoi impianti di stoccaggio, per circa 30 milioni di dollari, sei volte meno di quanto pagato dai suoi attuali proprietari nel 2016, molti residenti di St. Croix guardano con crescente scetticismo.

Il già lungo processo d’asta, in cui la maggior parte dei colloqui si è svolta a distanza in teleconferenza o a 2.000 miglia di distanza in un’aula di tribunale di Houston, ha lasciato a molti residenti la sensazione fin troppo familiare che le persone al di fuori di St. Croix ne stiano controllando destino, ha affermato Jennifer Valiulis, direttore esecutivo della St. Croix Environmental Association.

“È difficile capire davvero cosa sta succedendo perché gran parte di questo sembra che stia accadendo così lontano da noi”, ha detto Valiulis. “Semplicemente non sembra che nessuno di St. Croix sia coinvolto in questo.”

Caso in questione: per più di un mese, i residenti di St. Croix si sono preoccupati per una misteriosa società privata di nuova costituzione chiamata St. Croix Energy, che è emersa come l’offerente principale, nonostante non avesse una chiara esperienza con la raffinazione del petrolio e un capitale discutibile per indietro a quella che potrebbe essere una revisione dell’impianto da un miliardo di dollari. Ma lunedì, appena un giorno prima della conclusione della vendita con St. Croix Energy, il giudice David Jones del tribunale fallimentare degli Stati Uniti a Houston ha permesso a Limetree di riaprire l’asta per far entrare un offerente a sorpresa che dice di essersi ammalato poco prima la scadenza originaria.

Ora Limetree sembra essere sulla buona strada per vendere la proprietà a Charles Chambers della West Indies Petroleum, che ha anche detto di voler riavviare l’impianto. Chambers ha depositato 3 milioni di dollari in contanti a Limetree, offrendo di pagare altri 30 milioni di dollari in contanti alla chiusura. L’offerta di St. Croix Energy offriva solo $ 20 milioni in contanti. West Indies Petroleum è una società di rifornimento marittimo con sede a Kingston, in Giamaica.

L’udienza per la vendita è stata riprogrammata per le 10:00 ora centrale, il 21 dicembre. I residenti possono chiamare in udienza componendo il numero 832-917-1510 e inserendo il numero di conferenza 205691, secondo un atto pubblico depositato presso il tribunale fallimentare regionale .

Ariella Hayes e altri residenti di St. Croix, contrari al riavvio della raffineria, hanno affermato di temere che la riapertura di Limetree possa essere una ricetta per un disastro ambientale, una ripetizione dell’incubo che hanno vissuto quest’anno quando l’impianto ha vomitato nebbia d’olio dai suoi camini ed emesso un fetore disgustoso che la comunità i membri hanno detto che puzzavano di uova marce, pungevano gli occhi e la gola e facevano perdere brevemente conoscenza ad alcune persone.

“Penso che la cosa migliore sia cessare”, ha detto Hayes, che vive a St. Croix da 30 anni.

Un’indagine sulla comunità condotta durante l’estate da diverse organizzazioni di St. Croix in collaborazione con il Bennington College del Vermont includeva numerose storie di residenti sull’impatto negativo di Limetree sulle loro vite. Includevano l’incidente di un bambino che boccheggiava nel cuore della notte, segnalazioni di pronto soccorso invasi da persone che lottavano per respirare e petrolio “divampato” dalle ciminiere che schizzavano sul parabrezza degli automobilisti che passavano la raffineria. David Bond, un professore del college di Bennington, ha trascorso anni a documentare l’impatto ambientale e sociale di Limetree su St. Croix.

Ryan Flegal, proprietario di un bed and breakfast a St. Croix, si è detto preoccupato che il governo delle Isole Vergini dia la priorità al guadagno finanziario a breve termine rispetto alla salute e alla sicurezza economica a lungo termine del territorio e dei suoi residenti, sostenendo il riavvio della raffineria. Per Flegal, un altro incidente potrebbe danneggiare l’industria del turismo dell’isola, il che significherebbe meno persone che vengono a soggiornare nel suo hotel.

St. Croix Energy e West Indies Petroleum non hanno risposto alle domande relative alle preoccupazioni dei residenti per la sicurezza.

Il governatore delle Isole Vergini Albert Bryan ha a lungo sostenuto il ripristino della raffinazione del petrolio a St. Croix, citando i benefici economici che la raffineria avrebbe dovuto apportare al territorio degli Stati Uniti. Se Limetree rimanesse chiuso, ciò comporterebbe perdite annuali di 632 milioni di dollari nel prodotto interno lordo del territorio, 25 milioni di dollari di entrate fiscali perse e quasi 2 miliardi di dollari di attività economica, secondo un recente rapporto del governo.

Ma gli analisti finanziari che hanno familiarità con la raffineria affermano che tenerla aperta potrebbe anche essere una scommessa rischiosa. Gli attuali proprietari di Limetree devono affrontare almeno quattro azioni legali collettive per gli incidenti di quest’anno e devono decine di milioni di dollari di salari non pagati agli appaltatori che hanno aiutato a mettere in funzione l’impianto a febbraio, un promemoria del tipo di conseguenze che i futuri acquirenti potrebbero vedere se i loro gli sforzi non riescono a riavviare l’impianto in sicurezza.

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È possibile che Limetree possa ancora essere trasformato in un’attività redditizia e redditizia, ha affermato Alan Gelder, analista di Wood Mackenzie, una società di consulenza energetica internazionale. La domanda globale di petrolio si è ripresa dalla pandemia più rapidamente del previsto durante l’estate, quando le economie sono tornate in azione, ha affermato, e l’industria della raffinazione ha avuto un aspetto migliore del solito durante il Ringraziamento. Ma la variante omicron di Covid-19 potrebbe comportare di nuovo problemi per il mercato petrolifero se i governi ordinassero ulteriori blocchi, ha affermato Gelder.

Tuttavia, la domanda più pertinente che gli analisti si pongono è per quanto tempo Limetree può rimanere redditizia mentre i governi lavorano per ridurre le loro emissioni di carbonio e passare a fonti di energia più pulite. Un recente sondaggio di Bloomberg Intelligence ha rilevato che la maggior parte degli investitori ritiene che la domanda globale di petrolio raggiungerà il picco tra il 2025 e il 2035.

C’è “un periodo di quattro, cinque anni prima che le cose inizino a peggiorare”, ha detto Gelder riguardo alle prospettive globali di raffinazione del petrolio. “Questo è davvero guidato dalla transizione energetica, dove otteniamo una crescente penetrazione dei veicoli elettrici mentre il mondo cerca di decarbonizzare”.

Pavel Molchanov, analista di Raymond James, una banca d’investimento americana e una società di servizi finanziari, ha affermato che il rischio reputazionale che deriva dalla storia di Limetree, combinato con le pressioni del mercato per spingere gli investimenti in titoli più rispettosi dell’ambiente, hanno già spaventato gli investitori. “Non sarebbe saggio per chiunque spendere tempo e risorse per uno sforzo così sfortunato”, ha detto.

La raffineria di Limetree deve anche affrontare diversi fattori che potrebbero rendere proibitivo il costo della struttura, hanno affermato gli analisti. EIG e ArcLight Capital, le società di private equity che hanno sostenuto finanziariamente il riavvio di Limetree a febbraio, hanno già speso 4,1 miliardi di dollari per ristrutturare la struttura. Ma la raffineria avrebbe bisogno di almeno 1 miliardo di dollari in più per completare la sua massiccia revisione e renderla un’operazione praticabile, ha riferito Reuters questa estate.

Inoltre, una lettera che l’EPA ha inviato a potenziali acquirenti a settembre ha presentato un ampio elenco di requisiti per i quali i futuri proprietari potrebbero essere obbligati a pagare, inclusa l’installazione di nuove apparecchiature per il controllo dell’inquinamento e la creazione di nuovi monitor dell’aria lungo la linea di recinzione della proprietà.

Un elemento particolarmente allarmante menzionato nella lettera è stata una seconda contaminazione delle acque sotterranee a St. Croix che è stata divulgata solo di recente alle autorità di regolamentazione federali e che il futuro proprietario della raffineria potrebbe essere ritenuto responsabile della bonifica. L’EPA sta attualmente indagando sull’entità di tale fuoriuscita.

“Ciò che è chiaro da questo è rimetterlo in funzione poiché una raffineria potrebbe richiedere un investimento considerevole e potrebbe richiedere del tempo”, ha affermato Gelder. “Lo farei? Non credo che lo farei. Ma non sono davvero nei loro panni”.

Kristoffer Tigue

Giornalista, New York

Kristoffer Tigue è un giornalista con sede a New York City per Inside Climate News, dove si occupa di questioni di giustizia ambientale, scrive la newsletter di Today’s Climate e gestisce i social media di ICN. Il suo lavoro è stato pubblicato su Reuters, Scientific American, Public Radio International e CNBC. Tigue ha conseguito un master in giornalismo presso la Missouri School of Journalism, dove la sua scrittura di lungometraggi ha vinto numerosi premi della Missouri Press Association.

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