domenica, Ottobre 24, 2021
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I politici del Texas mirano a penalizzare l'energia eolica e solare in risposta alle interruzioni. Le energie rinnovabili ora sono abbastanza forti da difendersi?

I legislatori del Texas stanno spingendo una legislazione mirata a ciò che vedono come il colpevole delle massicce interruzioni di corrente e di oltre 100 morti durante la tempesta invernale di febbraio: energia eolica e solare.

Le bollette farebbero pagare ai proprietari di impianti eolici e solari l'energia sostitutiva che sarebbe pronta se i loro impianti non funzionassero, insieme ai servizi che mantengono l'equilibrio sulla rete. Le proposte caricherebbero i proprietari degli impianti di costi potenzialmente enormi che altri tipi di centrali elettriche non devono coprire.

L'ostilità nei confronti dell'energia eolica e solare non è nuova in uno stato nell'epicentro dell'industria petrolifera e del gas statunitense, ma il Texas è anche il principale produttore nazionale di energia eolica e uno dei mercati in più rapida crescita per il solare. Le aziende di energia rinnovabile e i loro stretti alleati tra i giganti tecnologici e finanziari, sono ora abbastanza potenti da reagire, ma finora non sono state in grado di far deragliare la legislazione.

Per molte persone che seguono da vicino il dibattito, le conseguenze della tempesta si stanno configurando come un'estensione del disastro, a causa dell'incapacità di affrontare molte delle cose che sono andate storte.

"I politici sono motivati ​​da chi li fa eleggere, e se guardi chi li fa eleggere, sono il petrolio e il gas", ha detto Peter Cramton, professore di economia all'Università del Maryland e all'Università di Colonia.

Fino a due mesi fa, Cramton era anche membro del consiglio di amministrazione dell'Electric Reliability Council of Texas, o ERCOT, la società senza scopo di lucro che gestisce la rete statale. Era uno dei cinque membri del consiglio che si sono dimessi sotto la pressione dei funzionari statali in seguito alla crisi di potere, tra le critiche che alcuni membri non erano residenti in Texas.

Da quando ha lasciato il consiglio, ha scritto un articolo su quelle che vede come le cause della crisi e le potenziali soluzioni. Tra le cause: L'offerta di gas naturale è stata inferiore alla domanda a causa delle apparecchiature congelate; le centrali elettriche convenzionali hanno fallito perché non potevano ottenere carburante o non erano adeguatamente ricoperte per l'inverno per funzionare in condizioni di freddo estremo; e le case e le aziende non avevano abbastanza isolamento.

Quindi è perplesso sul motivo per cui i legislatori vorrebbero aumentare i costi pagati dagli operatori delle energie rinnovabili.

"Dovrebbero essere dei completi idioti se pensano che quello che stanno facendo sta risolvendo il problema", ha detto. In realtà non pensa che i funzionari eletti siano idioti, ha aggiunto, ma pensa che agiscano per convenienza politica.

I legislatori affermano che stanno lavorando per affrontare le cause delle interruzioni di corrente, ma senza riconoscere che i disastri meteorologici estremi stanno diventando più frequenti e quasi nessuna menzione del cambiamento climatico. Invece, i funzionari stanno parlando di cose come cambiare il design e la supervisione del mercato dell'elettricità.

"Dobbiamo pianificare questi eventi meteorologici estremi che si verificano più spesso", ha affermato Caitlin Smith, vicepresidente di una società di consulenza di Austin che lavora con aziende energetiche. "Abbiamo perso circa il 50 percento della nostra flotta di generazione", ha detto, riferendosi alle centrali elettriche. "Non esiste un modello di mercato da nessuna parte che rappresenti il ​​50 percento di riserve".

Rinnovabili che forniscono più elettricità e guadagnano energia

Mentre il gas naturale rimane saldamente radicato come principale fonte di elettricità del Texas, con il 52% della produzione di energia dello stato lo scorso anno, l'eolico e il solare sono in rapido aumento. I parchi eolici hanno generato circa il 20% dell'elettricità statale lo scorso anno, rispetto al 6% del 2010.

L'energia solare era solo una piccola parte del mix, con l'1,7%, ma il Texas si è classificato al primo posto nel paese nella crescita prevista per cinque anni, secondo la Solar Energy Industries Association.

Le industrie delle energie rinnovabili sono ora abbastanza grandi da poter assumere i migliori lobbisti.

"La lobby per le industrie delle energie rinnovabili è certamente molto più grande di quanto non fosse", ha affermato Doug Lewin, un sostenitore dell'energia pulita e presidente di una società di consulenza con sede ad Austin, che ha monitorato da vicino la legislazione eolica e solare. “È più grande questa sessione rispetto all'ultima sessione. L'ultima sessione è stata più ampia di quella precedente".

E quei lobbisti hanno l'aiuto di alcuni giganti aziendali che condividono interessi nell'energia pulita.

Uno dei gruppi che prende posizione è la Partnership for Renewable Energy Finance, che comprende aziende tecnologiche che sono i principali consumatori di energia rinnovabile, come Amazon e Google, e società finanziarie fortemente coinvolte in progetti di energia rinnovabile, come Goldman Sachs e BlackRock . Il gruppo ha inviato una lettera questo mese al governatore del Texas Greg Abbott e ai repubblicani che sono in carica alla Camera e al Senato dello stato.

"Le nostre aziende hanno investito decine di miliardi di dollari nello stato, in parte grazie alla nostra fiducia nell'ambiente imprenditoriale storicamente favorevole del Texas", ha affermato il gruppo nella lettera del 6 aprile, firmata da Gregory Wetstone, presidente e CEO dell'American Council on Renewable. Energy, l'organizzatore principale del gruppo di finanza energetica.

In un'intervista, Wetstone ha affermato che l'approccio adottato dal legislatore "non migliorerà l'affidabilità della rete, anzi aumenterà semplicemente i costi per tutti e ridurrà gli investimenti in Texas".

In una lettera separata inviata ai leader del Texas questa settimana, anche tre delle più grandi società elettriche del paese hanno esortato i leader del Texas a non approvare la legislazione. Duke Energy, NextEra Energy e Southern Company hanno sviluppi di energia rinnovabile in Texas che ammontano a circa $ 15 miliardi di spesa.

"Queste fatture sposterebbero ingiustamente e ingiustificatamente costi significativi sugli impianti eolici e solari nello Stato del Texas, penalizzando le risorse e scoraggiando gli investimenti futuri", afferma la lettera.

Lewin ha affermato che la legislazione è progredita nonostante il crescente sostegno che le industrie delle energie rinnovabili hanno da parte di Democratici e Repubblicani in Texas.

"Questa non è una cosa puramente partigiana", ha detto. "Eolico e solare hanno trasformato molte comunità del Texas occidentale".

Ma le dinamiche sono diverse all'interno della Statehouse, dove resta forte l'antipatia per le energie rinnovabili.

Problemi identificati un decennio fa

La tempesta invernale è arrivata in Texas domenica 14 febbraio, con temperature rigide che hanno portato i consumatori ad accendere i loro sistemi di riscaldamento elettrico, provocando un picco nella domanda di elettricità. La domanda è aumentata nello stesso momento in cui le centrali elettriche e parti della rete di fornitura del gas sono andate offline a causa dei controlli congelati e di altri problemi meteorologici.

Poco dopo l'una di notte del 15 febbraio, ERCOT ha ordinato alle società di servizi locali di iniziare a controllare le interruzioni di corrente per mantenere la domanda di elettricità abbastanza bassa da soddisfare la diminuzione dell'offerta.

Circa 30 gigawatt di centrali termiche, che includono gas, carbone e nucleare, erano offline. In prospettiva, la domanda invernale di picco di ERCOT era di 66 gigawatt, quindi l'entità della perdita era devastante.

Secondo ERCOT, l'energia eolica è stata responsabile di interruzioni da 3,6 a 4,5 gigawatt, circa il 13% delle interruzioni totali.

Le interruzioni sono andate avanti per quattro giorni e anche alcuni sistemi idrici sono andati fuori uso a causa del freddo e della mancanza di elettricità.

Alcuni dei problemi erano familiari, dal momento che il Texas aveva subito un'altra crisi meteorologica invernale e interruzioni di corrente nel 2011, portando a rapporti, incluso uno della Federal Energy Regulatory Commission, che ha identificato molti degli stessi problemi che sono ancora presenti.

Solo che questa volta la severità del tempo e le conseguenti interruzioni di corrente sono state peggiori.

Far pagare le rinnovabili

Anche prima che le luci tornassero del tutto, i leader politici del Texas indicavano l'energia eolica e solare come la causa delle interruzioni di corrente.

Abbott, un repubblicano, ha detto su Fox News di Sean Hannity che i fallimenti nel settore eolico e solare "hanno spinto il Texas in una situazione in cui mancava energia in tutto lo stato".

I legislatori del Texas hanno presto presentato una serie di progetti di legge legati alla crisi di febbraio.

Questa settimana, il Senato del Texas ha approvato il Senate Bill 1278, che sposta i costi agli operatori eolici e solari, con un voto di 22-9. Un linguaggio simile fa parte anche del Senato Bill 3, una proposta più ampia che affronta diversi aspetti della crisi energetica, approvata all'unanimità dal Senato il 29 marzo. Il Senato Bill 3 richiede anche l'inverno dei sistemi di alimentazione, che è qualcosa che persino critica la risposta legislativa dire è molto necessario.

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Le bollette sposterebbero chi paga i costi dei "servizi ausiliari", un termine onnicomprensivo che include i vari modi in cui gli operatori di rete apportano adeguamenti in tempo reale alla fornitura di elettricità per assicurarsi che l'offerta sia in linea con la domanda. I costi dei servizi ausiliari variano molto a seconda del livello di instabilità della rete. L'anno scorso, ERCOT ha addebitato ai suoi clienti $ 275 milioni per quei servizi, ma i costi sono aumentati durante la crisi di febbraio, con un conto solo per quel mese di $ 7,1 miliardi, secondo i record di ERCOT.

La legislazione richiederebbe agli operatori eolici e solari di pagare la loro quota di questi servizi. Altri tipi di centrali elettriche non dovrebbero pagare, anche se tutte le centrali hanno variazioni nella loro produzione che richiedono l'uso di servizi ausiliari.

I disegni di legge sono ora alla Camera dei rappresentanti del Texas, che ha lavorato alle proprie versioni delle misure in risposta alla tempesta.

Il senatore di stato Kelly Hancock, un repubblicano, il principale sponsor del Senato Bill 1278, ha detto che sta rispondendo alle preoccupazioni causate dalla rapida crescita dell'energia eolica e solare.

"I repubblicani e i conservatori del Texas amano ancora il vento, amiamo ancora il solare, ma amiamo anche l'affidabilità", ha detto questa settimana al Senato.

Eppure le sue preoccupazioni vanno oltre l'affidabilità. Ha affermato in una testimonianza scritta che l'eolico e il solare stanno "distruggendo gli incentivi ai prezzi per la generazione termica e riducendo gli investimenti nelle risorse dispacciabili", il che significa che la crescente presenza di energie rinnovabili sta abbassando i prezzi dell'elettricità, il che sta danneggiando il mercato del carbone, centrali a gas naturale e nucleari.

Lewin, il sostenitore dell'energia pulita di Austin, ha affermato che le bollette non sono in realtà una risposta alla crisi di febbraio, anche se se ne parla in questo modo.

"La maggior parte sono ideologi, molti dei quali provengono dall'industria petrolifera e del gas, che hanno avuto a che fare con l'industria delle rinnovabili fin dall'inizio e stanno cercando di usare la tempesta come motivo per attaccare di nuovo le rinnovabili", ha detto. .

Ma i gruppi di interesse che sostengono le fatture vanno oltre l'industria petrolifera e del gas per includere la Texas Association of Manufacturers e altre grandi imprese. Le bollette sposterebbero alcuni costi che ora vengono pagati dai clienti dell'elettricità ai proprietari di impianti eolici e solari, il che aiuterebbe le attività industriali che hanno le bollette elettriche più alte. Inoltre, alcune di queste grandi imprese gestiscono le proprie centrali elettriche, che potrebbero beneficiare della normativa.

Un altro sostenitore del disegno di legge è la Texas Public Policy Foundation, un think tank conservatore con legami con le industrie dei combustibili fossili, che da tempo critica le energie rinnovabili. Jason Isaac, un membro dello staff del gruppo ed ex membro della Texas House, ha scritto questa settimana che il vento e la generazione solare sono "molto variabili, dipendenti dal tempo e spesso pietosamente bassi".

Non è chiaro come verrebbero assegnati i costi agli impianti eolici e solari o come sarebbero determinati i costi totali. La Public Utility Commission del Texas avrebbe bisogno di capire queste cose.

"Potrebbe costare qualche milione di dollari, potrebbe costare miliardi di dollari", ha detto Lewin. "Dipende solo da cosa decide di fare il PUC, e questo è ovviamente problematico".

Considera i vigorosi sforzi di lobby contro il disegno di legge come un segno che la politica energetica in Texas sta cambiando, ma teme che non siano ancora cambiati abbastanza.

Dan Gearino

Reporter sull'energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre gli Stati Uniti del Midwest, parte del National Environment Reporting Network di ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione verso l'energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato in ICN nel 2018 dopo un incarico di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove si è occupato del business dell'energia. Prima di allora, si è occupato di politica e affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, Ohio.

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