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Il disegno di legge sulle infrastrutture di Biden include denaro per il riciclaggio, ma il dibattito sulla plastica infuria

Le industrie della plastica e della petrolchimica accolgono con favore i 350 milioni di dollari per il riciclaggio e la gestione dei rifiuti di plastica inclusi nel disegno di legge sulle infrastrutture da 1,2 trilioni di dollari che il presidente Biden ha firmato il 15 novembre.

La legislazione mira a promuovere il riciclaggio e migliorare la gestione dei rifiuti solidi ei servizi di riciclaggio.

Ma c’è un ampio consenso da parte dei campi politici in competizione sul fatto che la spesa non farà abbastanza per risolvere il contributo degli Stati Uniti a una crisi globale dei rifiuti di plastica. L’azione del Congresso arriva mentre la battaglia sui rifiuti di plastica continua nelle città e negli stati di tutto il paese e mentre il Congresso lotta per trovare un accordo su una legislazione più solida sulla plastica.

Joshua Baca, vicepresidente della divisione plastica dell’American Chemistry Council, un gruppo di lobby del settore, ha definito il riciclaggio di denaro nel disegno di legge sulle infrastrutture “un passo molto positivo”. Ma, ha aggiunto, “occorre fare di più”.

Judith Enck, presidente di Beyond Plastics, era più sprezzante. “È un buon primo passo, per il 1985”, ha detto. “Ciò che manca è un serio impegno per la riduzione dei rifiuti”.

Enck ha affermato che qualsiasi bambino di 7 anni negli Stati Uniti può recitare l’appello a “ridurre, riutilizzare e riciclare”, la scala a pioli per un’efficace gestione ambientale dei rifiuti solidi. Ma “Continuiamo a saltare i primi gradini”, ha detto.

“Il gold standard della legislazione federale”

Gli interessi dei combustibili fossili e i sostenitori dell’ambiente hanno opinioni divergenti su cosa fare in merito a un carico globale di rifiuti che sta soffocando gli oceani con bottiglie e borse usa e getta e invadendo i corpi umani con la microplastica.

L’industria ha contemporaneamente lottato per prevenire i divieti sulla plastica e ha cercato di promuovere soluzioni che consentano alla produzione di plastica di continuare a crescere, promuovendo al contempo ciò che chiama “riciclaggio avanzato” o la conversione chimica dei rifiuti di plastica in materie prime per altri prodotti.

Molti sostenitori dell’ambiente si stanno radunando attorno al Break Free From Plastics Act, la cui sostanza non è entrata nel disegno di legge bipartisan per le infrastrutture. Break Free From Plastics, introdotto per la prima volta nel 2020, è una lista dei desideri delle politiche sulla plastica per i gruppi ecologici. Tra loro:

  • Richiedere ai produttori di imballaggi, contenitori e prodotti per la ristorazione di progettare, gestire e finanziare programmi di riciclaggio e rifiuti.
  • Stabilire un conto bottiglia nazionale.
  • Vietare alcuni prodotti di plastica monouso che non sono riciclabili e vietare o applicare commissioni sui sacchetti di plastica da asporto nei negozi.
  • Stabilire requisiti minimi di contenuto riciclato per determinati prodotti in plastica, come contenitori per bevande e imballaggi.
  • Sospendere l’autorizzazione di impianti di produzione di plastica nuovi e ampliati poiché l’EPA studia gli impatti dell’inquinamento localizzato della produzione di plastica.

La legislazione è stata reintrodotta a marzo dal senatore Jeff Merkley (D-Ore.) e dal rappresentante Alan Lowenthal (D-Calif.). Beyond Plastics lo definisce “il gold standard della legislazione federale per ridurre in modo significativo la quantità di inquinamento da plastica negli Stati Uniti”

Alex Truelove, il direttore dei rifiuti zero per il gruppo di ricerca di interesse pubblico degli Stati Uniti senza scopo di lucro, che tiene traccia dei problemi di plastica e rifiuti al Congresso, ha riconosciuto che è improbabile che il Break Free From Plastics Act abbia il sostegno di cui avrebbe bisogno nell’attuale Congresso. Con il Senato diviso 50-50, il disegno di legge ha bisogno di 60 voti per passare.

“Ma è un modo utile per parlare delle soluzioni”, ha detto Truelove. “È un progetto” per i legislatori che potrebbero rompere pezzi da includere in altre leggi, ha aggiunto.

L’azione continua anche a livello locale e statale sulla plastica, ha affermato.

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Otto stati – California, Connecticut, Delaware, Hawaii, Maine, New York, Oregon e Vermont – hanno vietato i sacchetti di plastica monouso. Molti altri hanno anticipato i divieti locali, secondo la Conferenza nazionale delle legislature statali.

Quest’anno l’Oregon ha seguito il Maine nell’adozione di leggi che impongono ai produttori di materiali di imballaggio, compresa la plastica, di condividere i costi dei programmi di riciclaggio, un requisito comune in Europa.

Sostegno bipartisan per la plastica “sostenibile”?

Il presidente e CEO della Plastics Industry Association, Tony Radoszewski, usa la parola “bipartisan” per descrivere gli sforzi nella gestione della plastica e dei rifiuti di plastica.

In una dichiarazione scritta, ha affermato che “l’inclusione di infrastrutture chiave per il riciclaggio e disposizioni sulla gestione dei rifiuti dimostra il sostegno bipartisan del Congresso e dell’amministrazione Biden a investire nella sostenibilità della plastica ora e nel futuro”.

Il disegno di legge sulle infrastrutture ha incorporato il RECYCLE Act e, come parte del finanziamento di 350 milioni di dollari, ha stanziato 75 milioni di dollari per promuovere l’istruzione pubblica sul riciclaggio, come le campagne di pubbliche relazioni per ricordare alle persone come e dove riciclare. Con il finanziamento, l’EPA sarà in grado di assegnare sovvenzioni per migliorare l’efficacia dei programmi di riciclaggio residenziali e comunitari attraverso l’istruzione pubblica e la sensibilizzazione.

Altri 275 milioni di dollari fornirebbero il primo finanziamento per il Save Our Seas 2.0 Act, approvato dal Congresso e firmato dal presidente Trump nel 2020 ma senza budget. Save Our Seas 2.0 mira a rafforzare la ricerca, la cooperazione internazionale e la capacità di pulizia degli oceani e offre nuove sovvenzioni per la gestione dei rifiuti e il riciclaggio delle apparecchiature.

I soldi per l’istruzione pubblica e la sensibilizzazione potrebbero aiutare, ma non sarebbero sufficienti a risolvere il problema dei rifiuti di plastica, ha affermato Truelove. “Secondo me, l’istruzione ci porta dalla nostra linea delle 20 yarde ad apprezzare la linea delle 25 o 30 yard”, lasciando fino a 75 yard in più da segnare, ha detto, usando un’analogia calcistica.

Sia Truelove che Enck hanno affermato di non essere sicuri di come sarebbero stati spesi i soldi di Save Our Seas 2.0 perché, hanno affermato, il linguaggio nella fattura delle infrastrutture è vago.

“Penso che nessuno lo sappia”, ha detto Enck. Ma se l’obiettivo è migliorare i programmi di riciclaggio locali in tutto il paese, ha aggiunto, “probabilmente abbiamo bisogno di quattro volte” i 275 milioni di dollari.

Baca ha affermato che si aspetta che l’allocazione Save Our Seas 2.0 fornisca sovvenzioni per sostenere quelli che ha definito “problemi all’avanguardia” del problema, come la prevenzione dei rifiuti e il riciclaggio delle attrezzature.

Nel loro insieme, ha detto, il disegno di legge sulle infrastrutture “getta solide basi” e invia il segnale che “queste sono questioni bipartisan”.

Il tasso di riciclaggio della plastica è del 9%.

Negli ultimi anni, i ricercatori hanno documentato che minuscole particelle di plastica sono pervasive nell’ambiente e si trovano ovunque, dalle cime delle montagne all’interno dei corpi umani.

A settembre, ad esempio, i ricercatori hanno riferito nelle lettere di scienza e tecnologia ambientale dell’American Chemical Society di aver scoperto in uno studio pilota che i bambini avevano quantità maggiori di determinate microplastiche nelle feci rispetto agli adulti.

Poi, a ottobre, un team globale di ricercatori guidato dall’Università di Kyushu in Giappone, ha stimato che c’erano 24,4 trilioni di pezzi di microplastica, o l’equivalente di circa 30 miliardi di bottiglie d’acqua di plastica da 500 millimetri, negli oceani del mondo.

Le balene morte sono finite sulle spiagge con decine di chili di rifiuti di plastica nello stomaco. E c’è una crescente consapevolezza del ruolo che l’industria della plastica gioca nei cambiamenti climatici.

Secondo l’EPA, gli Stati Uniti nel 2018 hanno generato quasi 300 milioni di tonnellate di rifiuti solidi urbani e ne sono stati riciclati o compostati meno di un terzo. Il tasso di riciclaggio della plastica è solo del 9%.

La scorsa settimana, l’EPA ha reso pubblica una nuova strategia nazionale di riciclaggio con cinque obiettivi, tra cui il miglioramento dei mercati per i prodotti riciclati, l’aumento delle infrastrutture di raccolta e gestione dei materiali e la riduzione della contaminazione nel flusso di materiali riciclati che spesso si traduce in discarica. Accoglie inoltre favorevolmente l’ulteriore discussione sul riciclaggio chimico, un processo in cui la plastica viene scomposta a livello molecolare per diventare materia prima per altri prodotti.

“Abbiamo bisogno di una visione trasformativa per il nostro sistema di gestione dei rifiuti, inclusivo, più equo e che rifletta l’urgenza della crisi climatica”, ha scritto l’amministratore dell’EPA Michael Regan in un preambolo al documento strategico.

L’industria sta promuovendo sempre più il riciclaggio avanzato o chimico come una parte importante della soluzione e sta investendo miliardi nella tecnologia, ha affermato Baca.

“Stiamo prendendo i materiali, smistati e puliti, e li scomponiamo in nuovi materiali”, ha affermato. “Siamo concentrati sul garantire che venga utilizzata più plastica per produrre nuova plastica”.

Né Baca, né Enck né Truelove hanno affermato di essere a conoscenza di un linguaggio specifico nel disegno di legge sull’infrastruttura a sostegno del riciclaggio dei prodotti chimici. Ma Truelove si è detto preoccupato che il linguaggio delle agevolazioni fiscali nel disegno di legge sostenuto dal senatore del West Virginia Joe Manchin possa potenzialmente supportare lo sviluppo di quello che è stato chiamato Appalachian Storage Hub, una nuova costellazione regionale di impianti di produzione petrolchimica e di plastica nel West Virginia, in Pennsylvania , Ohio e Kentucky, nonché nuovi impianti di riciclaggio di prodotti chimici.

Molti ambientalisti rimangono scettici sulla spinta del settore verso il riciclaggio avanzato.

In teoria, se il film plastico fosse scomposto al suo livello molecolare e ritrattato in film plastico e non ci fosse bisogno di utilizzare ulteriori combustibili fossili vergini, potrebbe essere una buona cosa, ha detto Truelove.

“In pratica, nessuno degli impianti di riciclaggio di sostanze chimiche che conosco lo fa effettivamente”, ha affermato. “Decompongono e fondono la plastica, ma poi la convertono in combustibili o materie prime”, producendo molte emissioni, ha affermato.

Se il riciclaggio chimico sta effettivamente producendo “nuovi combustibili fossili, questa è l’ultima cosa di cui abbiamo bisogno”, ha affermato Enck.

James Bruggers

Reporter, Sud-est, National Environment Reporting Network

James Bruggers copre il sud-est degli Stati Uniti, parte del National Environment Reporting Network di Inside Climate News. In precedenza si è occupato di energia e ambiente per il Courier Journal di Louisville, dove ha lavorato come corrispondente per USA Today ed è stato membro del team ambientale di USA Today Network. Prima di trasferirsi in Kentucky nel 1999, Bruggers ha lavorato come giornalista in Montana, Alaska, Washington e California. Il lavoro di Bruggers ha vinto numerosi riconoscimenti, tra cui il miglior reportage beat, la Society of Environmental Journalists e il Thomas Stokes Award della National Press Foundation per i reportage sull’energia. Ha servito nel consiglio di amministrazione della SEJ per 13 anni, di cui due come presidente. Vive a Louisville con la moglie Christine Bruggers.

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