giovedì, Agosto 11, 2022
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Il fascino della generazione di energia indipendente dal carburante

Come illustra vividamente l’attuale crisi energetica, i dolori dell’astinenza associati alla fine della dipendenza economica dai combustibili fossili e al passaggio a fonti pulite e rinnovabili sono profondamente dolorosi. Mentre i puristi e i progressisti sostengono un approccio da “tacchino freddo”, la realtà richiede che il passaggio a combustibili alternativi per l’elettricità e i trasporti sia più simile a un programma di riabilitazione esteso.

Questo è uno dei motivi per cui sono incuriosito da una svolta annunciata questa mattina da Mainspring Energy, l’azienda ben finanziata dietro una rivoluzionaria riprogettazione dei generatori elettrici, che aiuterà i suoi clienti a evitare di investire nella tecnologia del clima che diventa rapidamente obsoleta.

Cosa rende unica la tecnologia di Mainspring? Piuttosto che fare affidamento su magneti rotanti per generare elettricità, come fa la maggior parte dei motori da oltre 200 anni, la sua tecnologia è lineare, scorre avanti e indietro per produrre energia.

La maggior parte dei modelli Mainspring oggi sul campo, utilizzati da aziende come Kroger, Lineage Logistics e NextEra Energy per la produzione di energia in loco e la stabilità della rete, sono alimentati da gas naturale o biogas. La svolta è questa: presto, i generatori saranno in grado di far funzionare direttamente il 100% di idrogeno e il 100% di ammoniaca, insieme ad altri combustibili gassosi. È una scelta del cliente. Ciò significa che quando questi combustibili vengono commercializzati, le vecchie unità Mainspring possono essere adattate per utilizzarle. E i primi utenti possono avere più fiducia che l’investimento non sarà di breve durata, come spesso accade con la tecnologia climatica emergente.

“I combustibili puliti sono essenziali per decarbonizzare la rete e supportare la rapida crescita dell’energia solare ed eolica”, ha affermato Shannon Miller, CEO e fondatore di Mainspring, nel comunicato stampa che annuncia il suo progresso tecnologico. “Offrono tutti i vantaggi dei combustibili fossili – resilienza, stoccaggio interstagionale a basso costo e facilità di trasporto – senza carbonio”.

La fattibilità dell’idrogeno e dell’ammoniaca come fonti di carburante pulite, o almeno più pulite, è oggetto di acceso dibattito. Chiaramente, il supporto per il loro potenziale di riduzione delle emissioni dei trasporti pesanti, della produzione di energia, della produzione chimica e così via sta crescendo. La Corea del Sud, ad esempio, sta spingendo l’idrogeno pulito come una parte importante del suo futuro di economia pulita, prevedendo che rappresenterà circa un terzo della sua energia entro il 2050. Ma quanto siano davvero “puliti” questi combustibili è direttamente correlato al combustibile utilizzato per alimentare la loro produzione. L’unico vero idrogeno “verde” è quello prodotto con l’energia solare o eolica, un bene ancora relativamente raro.

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Quando ho parlato con Miller della nuova tecnologia di Mainspring, che dovrebbe entrare a far parte delle unità commerciali entro la fine del prossimo anno, ha affermato che la sua azienda sta utilizzando il suo futuro indipendente dal carburante per fornire maggiore fiducia ai clienti commerciali e industriali che desiderano abbandonare i generatori diesel , responsabile di espellere sia emissioni sostanziali che fuliggine. Nella sola California, la potenza collettiva dei generatori diesel sul campo oggi è di circa 12 gigawatt, ovvero circa il 15% della capacità totale della rete dello stato. L’ammoniaca, in particolare, promette di essere un’alternativa ad alto potenziale per la sostituzione del diesel, ha affermato.

Una delle maggiori sfide associate alla gestione di alternative come l’idrogeno o l’ammoniaca è che possono esserci degli svantaggi in termini di prestazioni rispetto alle fonti di combustibili fossili. Secondo una FAQ aziendale, c’è una “leggera diminuzione” quando si esegue il generatore lineare Mainspring a idrogeno. La capacità di correre con ammoniaca pura è insolita; le celle a combustibile, ad esempio, devono convertire l’ammoniaca in idrogeno, il che si traduce in una perdita di efficienza energetica del 20-30%.

In larga misura, la miscela di carburante utilizzata da un determinato generatore lineare Mainspring può essere controllata tramite software, che gli conferisce maggiore flessibilità rispetto a tecnologie alternative come celle a combustibile o motori a combustione, secondo Miller. “Puoi spostare gli oscillatori in qualsiasi posizione. È tutto controllato dal software”, ha detto.

L’ultimo annuncio di Mainspring arriva solo poche settimane dopo la divulgazione di un grosso ordine da parte dell’operatore di magazzini frigoriferi Lineage Logistics, che prevede di installare fino a 150 generatori lineari nelle sue strutture di distribuzione. Alla fine di maggio, la società ha anche rivelato di aver chiuso più di $ 150 milioni nel suo round di Serie E da artisti del calibro di Lightrock, Khosla Ventures, Bill Gates e molti altri investitori. Ciò porta il totale dei finanziamenti di Mainspring a $ 391 milioni, anche se la raccolta fondi della Serie E non è ancora finita.

Mainspring ha anche una partnership finanziaria da 150 milioni di dollari con NextEra Energy che fornisce contratti di energia come servizio per clienti commerciali e industriali che non vogliono assumersi l’investimento di capitale. Quando ho chiesto informazioni sui prezzi, Miller ha rifiutato di essere specifico, ma ha affermato che i costi associati al generatore lineare sono simili a quelli di un motore convenzionale e inferiori a quelli delle celle a combustibile. L’ingombro della tecnologia richiede all’incirca le dimensioni di un parcheggio.

Un futuro indipendente dal carburante?

Per essere chiari, Mainspring Energy non è l’unica azienda a parlare di flessibilità del carburante. Cummins, una delle più grandi aziende mondiali di motori a combustione, ha annunciato a febbraio una tecnologia di propulsione che supporterà anche la transizione verso combustibili alternativi. La sua nuova attrezzatura “indipendente dal carburante” è in grado di funzionare con diesel, gas naturale e idrogeno.

Ecco un vantaggio pubblicizzato nel suo comunicato stampa: “Ciò significa che sarà più facile per gli OEM integrare una varietà di tipi di carburante nello stesso telaio del camion e ci saranno costi minimi per formare i tecnici e riorganizzare i centri di assistenza, con il risultato di un costo totale di proprietà inferiore per l’utente finale.”

Alcune aziende che utilizzano Cummins per i motori includono Paccar, Navistar International, Volvo Trucks North America, Daimler Trucks North America e Ford.

La flessibilità durante la transizione sarà la chiave, un concetto che sia Mainspring che Cummins stanno propagandando. “Avere una varietà di opzioni a basse emissioni di carbonio è particolarmente importante considerando la variazione dei cicli di lavoro e degli ambienti operativi nei molti mercati in cui operiamo”, ha affermato il presidente di Cummins Engine Business, Srikanth Padmanabhan, nel comunicato stampa sulla nuova tecnologia. “Non esiste un’unica soluzione o ‘proiettile magico’ che funzioni per tutti i tipi di applicazioni o per tutti gli utenti finali”.

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