lunedì, Luglio 4, 2022
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Il governo dovrebbe spendere molto per la rimozione del carbonio?

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Il mese scorso, alcune delle più grandi aziende tecnologiche americane hanno fatto notizia quando hanno annunciato una partnership insolita per affrontare una parte della crisi climatica. Il gruppo, che comprendeva le società madri di Google e Facebook e la società di software di pagamento Stripe, si è impegnato a spendere 925 milioni di dollari nei prossimi otto anni per rimuovere l’anidride carbonica dall’atmosfera.

Una settimana prima, due membri del Congresso hanno appena fatto colpo quando hanno presentato un piano simile ma molto più ambizioso, anche se più di una proposta. I rappresentanti Paul Tonko di New York e Scott Peters della California hanno introdotto il Federal Carbon Dioxide Removal Leadership Act, un disegno di legge che indirizzerebbe il Dipartimento dell’Energia a pagare una quantità crescente di carbonio da rimuovere dall’atmosfera ogni anno al costo di circa $ 9,6 miliardi nei primi 12 anni.

Entrambi i piani tentano di rispondere a una domanda urgente: come si costruisce una nuova industria per ripulire il carbonio nell’atmosfera, un servizio che andrebbe a beneficio di tutti nel mondo ma che non ha utilità immediata?

“La rimozione del carbonio è unica”, ha affermato Erin Burns, direttore esecutivo dell’organizzazione no-profit Carbon180 per la promozione della rimozione del carbonio. “Stiamo parlando di qualcosa che dobbiamo fare per raggiungere gli obiettivi climatici, ma non è creare elettricità o un altro prodotto”.

La riduzione delle emissioni di combustibili fossili di automobili, centrali elettriche, edifici e industria è fondamentale per limitare il riscaldamento globale, ma non sarà sufficiente per scongiurare gli effetti peggiori. Gli esperti affermano che il mondo deve anche cercare di aspirare l’anidride carbonica che è già stata emessa nell’atmosfera, alla fine nell’ordine di miliardi di tonnellate all’anno. La rimozione del carbonio può includere schemi per migliorare i pozzi naturali di carbonio come il suolo e l’acqua di mare, nonché nuovi sistemi tecnologici che filtrano il carbonio dall’aria e lo sequestrano in modo sicuro, sia nei prodotti a lunga durata che nel sottosuolo.

Stiamo parlando di qualcosa che dobbiamo fare per raggiungere gli obiettivi climatici, ma non è creare elettricità o un altro prodotto.

Un giorno, i governi potrebbero costringere le aziende inquinanti a pagare per la rimozione dell’anidride carbonica, o CDR, per compensare le loro emissioni continue o ripulire le emissioni passate. Le aziende potrebbero anche farlo volontariamente per raggiungere gli obiettivi di sostenibilità, come alcuni stanno iniziando ad oggi. In alternativa, studiosi progressisti hanno sostenuto che il CDR dovrebbe essere trattato come un servizio pubblico necessario, proprio come lo smaltimento dei rifiuti, con agenzie regionali supervisionate dalle comunità.

Ma a breve termine, l’incertezza fondamentale sul modello di business per CDR rende difficile per scienziati e imprenditori ottenere finanziamenti per ricercare, testare e aumentare le soluzioni. Relativamente poco carbonio è stato estratto intenzionalmente e permanentemente dall’atmosfera fino ad oggi, e i pochi progetti esistenti sono banalmente piccoli e costosi da gestire.

“Una delle cose che sentiamo dagli sviluppatori di progetti in fase iniziale è che la cosa più utile che possono avere è un cliente”, ha affermato Burns. Ha applaudito le aziende tecnologiche per aver inviato un forte segnale di mercato – se lo costruisci, lo compreremo – che aiuterà a guidare l’innovazione. Ma era più ottimista sul potenziale di un programma di appalti pubblici come quello previsto dal CDR Leadership Act. “Questo non è qualcosa che si risolverà con un miliardo di dollari in impegni di mercato avanzati”, ha detto, riferendosi all’iniziativa tecnologica. “Questo è un grosso problema oggi, ma a lungo termine avremo bisogno di un cliente molto più grande. Il governo federale è davvero, dal nostro punto di vista, la risposta qui”.

Il governo non è solo un cliente più grande. Burns ha affermato che un programma di appalti potrebbe aiutare a garantire che la rimozione del carbonio venga aumentata in modo responsabile creando standard. Il CDR Leadership Act dirige il Dipartimento dell’Energia a definire le “migliori pratiche” per il monitoraggio, il reporting e la verifica della quantità di carbonio effettivamente rimossa da un determinato approccio. Invita inoltre l’agenzia a dare la priorità a fattori sociali come il numero di posti di lavoro che un progetto di rimozione del carbonio creerà, il coinvolgimento delle aziende di rimozione del carbonio con il pubblico e i loro piani per alleviare i potenziali impatti sulle comunità come l’inquinamento.

Le aziende tecnologiche potrebbero alla fine affermare che le tonnellate di carbonio che hanno pagato per rimuovere annullano le proprie emissioni continue, una motivazione chiave per loro per aiutare queste soluzioni a crescere. Ma in particolare, il programma delineato dal disegno di legge federale è progettato per rimuovere il carbonio fine a se stesso, non per compensare le emissioni in un quadro contabile più ampio, anticipando una critica comune secondo cui l’aumento della rimozione del carbonio potrebbe ridurre gli incentivi a ridurre le emissioni.

Peters e Tonko non sono stati i primi funzionari eletti a proporre un programma del genere. A novembre, mentre si svolgeva a Glasgow la conferenza delle Nazioni Unite sul clima, un membro dell’assemblea statale di New York di nome Patricia Fahy ha introdotto il New York Carbon Dioxide Removal Leadership Act. Se approvato, il programma funzionerebbe in modo simile a quello federale, con lo stato di New York che paga ogni anno una quantità crescente di carbonio da rimuovere dall’atmosfera. Entrambe le fatture stabiliscono un prezzo massimo per tonnellata rimossa che diminuisce nel tempo, stimolando le aziende a innovare e ridurre i costi.

Sebbene il disegno di legge federale non specifichi una fonte di finanziamento, il disegno di legge di New York suggerisce di utilizzare le entrate derivanti dall’abrogazione di un’esenzione fiscale statale sul carburante degli aerei – che era già stata proposta da un atto legislativo separato – per finanziare il programma CDR. In altre parole, per far pagare chi inquina.

“Questo è più che paga il conto”, ha affermato Toby Bryce, un membro di un gruppo di difesa della rimozione del carbonio gestito da volontari chiamato OpenAir Collective che ha contribuito a scrivere la legislazione di New York. Open Air sta lavorando per trovare sponsor e fonti di finanziamento per introdurre una legislazione simile in altri stati.

“Siamo davvero nella fase in cui dobbiamo iniziare a finanziare la distribuzione, e non solo dimostrazioni e non solo ricerca e sviluppo”, ha affermato Bryce, riferendosi alla ricerca e sviluppo.

Il disegno di legge di spesa omnibus federale approvato dal Congresso alla fine del 2020 ha autorizzato quasi 450 milioni di dollari per progetti di ricerca, sviluppo e dimostrazione sulla rimozione del carbonio in cinque anni. Il pacchetto infrastrutturale bipartisan dello scorso anno conteneva anche 3,5 miliardi di dollari per creare quattro “hub di cattura diretta dell’aria” regionali, dove le macchine progettate per rimuovere le molecole di anidride carbonica direttamente dall’aria potevano essere raggruppate l’una vicino all’altra e condividere l’infrastruttura necessaria per trasportare la CO2 catturata ovunque sarà sequestrato.

Se spinge semplicemente i soldi fuori dalla porta, ciò non migliora effettivamente la nostra conoscenza di quali di queste opzioni potrebbero davvero scalare e quali modelli di business funzionano davvero.

“L’unico modo per sapere davvero come funzionano in pratica questi sistemi è costruirli”, ha affermato David Victor, professore di politiche pubbliche presso l’Università della California, San Diego.

Victor ha studiato come la società ha cercato di risolvere i problemi globali quando c’è stata una forte motivazione a trovare una soluzione ma nessuno sa davvero come, quindi aziende e governi iniziano a condurre esperimenti. Ha detto che è quello che sta succedendo ora con CDR. Victor ha sottolineato che la chiave per stabilire se questi vari esperimenti per promuovere una nuova industria CDR hanno successo è avere una sorta di meccanismo di revisione integrato, in cui i responsabili politici e le aziende rivedono continuamente cosa funziona e cosa non funziona e perfeziona gli esperimenti in risposta.

“Se semplicemente spinge i soldi fuori dalla porta, ciò in realtà non migliora la nostra conoscenza di quali di queste opzioni potrebbero davvero scalare e quali modelli di business funzionano davvero”, ha affermato. “È quella conoscenza che rende possibile la scalabilità.”

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