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Il lavoro di una vita che testimonia l’impatto dell’umanità sul pianeta

Per molti viaggiatori all’aeroporto internazionale di Denver, vedere l’Extreme Ice Survey di James Balog, timelapse costruiti da centinaia di foto di ghiacciai che si ritirano in tutto il mondo, che sono state visualizzate per anni sugli schermi dei terminal dell’aeroporto, ha messo in evidenza una contraddizione. Gli spettatori potrebbero guardare i fiumi di ghiaccio che sono fondamentali per la capacità della Terra di sostenere la vita svanire davanti ai loro occhi sulla loro strada da e verso i voli che sono uno dei fattori trainanti del riscaldamento e dello scioglimento dei ghiacciai.

La fotografia di Balog ha sempre ispirato la “dissonanza cognitiva”: il disagio mentale ed emotivo che deriva dal mantenere convinzioni e atteggiamenti contrastanti. Apprendere che il fotografo che per decenni ha documentato gli impatti del riscaldamento climatico, dall’uragano Katrina agli incendi in California, discende da una famiglia di minatori di carbone della Pennsylvania può ispirare tale dissonanza. Così come l’apprendimento che l’uomo che ha realizzato foto iconiche di specie minacciate dalle azioni umane è cresciuto cacciando.

Tali contraddizioni non sono tanto le domande che sorgono dalla fotografia e dalla scrittura di Balog, ma ciò che lo ha spinto a crearle. Molto prima che antropocene fosse proposto come termine per spiegare l’era geologica in cui gli esseri umani sono la forza più determinante del pianeta, stava documentando ciò che la parola descriveva per National Geographic, Time, New York Times Magazine e molte altre pubblicazioni. L’Earth Vision Institute da lui fondato ha consentito il tipo di focus a lungo termine richiesto da una nuova era geologica. I documentari “Chasing Ice” e “The Human Element” hanno portato le sue grandi idee sul grande schermo.

Ora, il nuovo e corposo libro di Balog, “The Human Element: A Time Capsule From the Anthropocene”, presenta un’antologia delle sue parole e immagini di una vita in cui ha testimoniato l’impatto umano sul pianeta. L’estratto di Inside Climate News dal libro include un saggio, “Carbon Inheritance” e, naturalmente, una selezione delle sue fotografie iconiche.

—Michael Kodas, caporedattore

The Human Volcano (Coal Landing), Wellington, Utah, USA, 4 ottobre 2019. Credito: James Balog

EREDITÀ DEL CARBONIO

Di James Balog

Qualcuno di noi ha davvero il diritto di essere arrabbiato o frustrato per la crisi climatica ed energetica senza considerare come noi stessi abbiamo contribuito ad essa? Onestamente? Veramente? Con gli occhi ben aperti? Non credo. Tutti noi giochiamo un ruolo nella produzione del problema. Nessuno abita in un luogo retto, puro e santo al di sopra della condizione umana. Non io, non tu, non nessuno.

Guidiamo tutti i nostri carri di fuoco di carbone. Tutti dipendiamo dai combustibili fossili per produrre i nostri vestiti, il cibo, l’illuminazione, il comfort termico nelle nostre case e molto altro. Altri legami ti legano ai combustibili fossili? Investimenti, forse? Il tuo benessere e la tua prosperità oggi derivano da una storia familiare legata al petrolio o al carbone? Oppure, per avere una visione più ampia degli abusi ambientali, del disboscamento, della pesca commerciale, dell’agricoltura industriale o degli schemi immobiliari rapaci?

Poiché tali legami si intrecciano in molte delle nostre vite, permettetemi di fare una confessione imbarazzata: la storia della mia stessa famiglia è incatenata all’estrazione del carbone. Il mio bisnonno da parte di madre e mio nonno da parte di padre hanno entrambi estratto carbone in Pennsylvania. La maggior parte di quello stato è bucolico e affascinante come qualsiasi luogo mai scolpito da mani agrarie. Eppure, dove le mine rosicchiano le cuciture nere, il paesaggio è cupo e sudicio. All’interno di quei mausolei litici, i lavoratori hanno trasformato il modo in cui lo scisto si trasforma in scisto. I miei progenitori sarebbero stati contadini dal viso rubicondo nelle loro terre d’origine europee, e invece si sono trasformati in gnomi curvi, ricoperti di polvere di carbone, mezzi sordi dal rombo dei macchinari, inalando particelle del primordiale Gondwanaland con un respiro grintoso dopo l’altro . Ai vulcani industriali di Pittsburgh, sui camini delle accoglienti case di Filadelfia e New York, il carbone che hanno scavato ha inviato l’energia di antichi soli che fluttuavano nei cieli cumuliformi.

Riesco ancora a immaginare Thomas, il mio bisnonno, seduto ora dopo ora, immobile come il monte Rushmore, su una sedia di velluto a coste a righe e ammuffita vicino alla finestra del salotto di casa sua. Sembrava 1.000 anni. Il lavoro selvaggio nelle cuciture antracite gli aveva spezzato il corpo. La polvere di carbone intasava quelle piccole sacche nei suoi polmoni dove il sangue rosso avrebbe dovuto inghiottire allegramente ossigeno. Era alla ricerca di “fare ciò che ami”, come diciamo nel gergo dei nostri tempi autoindulgenti? No. Aveva bisogno di denaro per mantenere la sua famiglia ed era disposto a barattare la sua esistenza per questo; ogni palata di carbone nero era un’espressione della sua speranza in un sogno chiamato America.

La centrale a carbone Keystone Power Plant and Farm, Shelocta, Pennsylvania, USA, 2017. Credito: James Balog Siamo a posto dopo l’uragano Katrina, Waveland, Mississippi, USA, 17 settembre 2005. Credito: James Balog

Poi c’è il padre di mio padre, Michael. Il 23 ottobre 1946, a Vintondale, in Pennsylvania, lui e una dozzina di altri minatori percorsero una ferrovia a scartamento ridotto fino alla miniera numero 6. Nell’eterna oscurità della geologia, il loro trenino tuonò lungo un giacimento di carbone bituminoso spesso quattro piedi . Gli uomini si sdraiarono nei vagoni del carbone scoperti in modo che la corrente a 220 volt CC, che scorreva attraverso il filo di rame nudo teso sul soffitto del tunnel a pochi centimetri sopra le loro teste, non potesse fulminarli. Miglia sotto le montagne (sei o sette, secondo mio padre), il treno si fermò davanti a un muro di carbone, la “faccia”, nel gergo dei minatori.

Ora dopo ora estenuante, mio ​​nonno, con le mani grandi come zampe d’orso e callose fino al cuoio delle scarpe, strappava roccia bruciabile dall’anima della Terra. Alzò lo sguardo verso il soffitto di pietra marrone chiaro. Illuminato dal duro raggio di carburo sul suo elmetto, il tetto sopra la sua testa sembrava esattamente lo stesso di tutti gli altri degli ultimi 40 anni. Ma su di esso erano scritti i geroglifici del suo destino. Una lastra di roccia delle dimensioni di un tavolo da pranzo si staccò dal soffitto e gli tagliò la tempia. All’interno del suo cranio esplose una contusione violacea. Pochi minuti dopo, Michael Balog, 62 anni, era morto. Tornò alla luce del giorno, sdraiato sotto un velo bianco, sul catafalco sferragliante del treno della miniera. Suo figlio, mio ​​padre, allora 18enne, corse a casa dal college. Due giorni dopo, lui e la sua famiglia seppellirono il loro patriarca in una foresta dove cinguettavano gli uccelli a un miglio a monte della miniera.

Montagne di clinker puzzolente di zolfo, una roccia desolata che lui e gli altri minatori hanno fatto esplodere dall’interno delle montagne, rimarranno per sempre. Gli strumenti del loro lavoro punitivo arrugginiscono in macerie nelle tranquille valli degli Appalachi. Così anche le macchine ostinate della nostra età del petrolio un giorno andranno ad arrugginirsi, lasciando solo macchie rosso-brune nella sabbia. Un giorno.

Intrepid Potash, Inc. miniera. A circa 10 miglia lungo il fiume Colorado da Moab, Utah. Le pozze colorate sono laghi di evaporazione in cui il liquame estratto viene evaporato alla luce del sole per produrre cristalli di cloruro di potassio, noto anche come muriato; che viene quindi spedito agli impianti di produzione per fertilizzanti agricoli. L’azienda è il più grande produttore di cloruro di potassio, noto anche come muriato di potassio, negli Stati Uniti. Credito: James Balog

Alla memoria di Michael e Thomas – e non vorrei dimenticare le loro mogli, Helen e Anna, rispettivamente, che hanno fatto la loro parte di lividi sulle nocche per sfamare e vestire le loro famiglie – rendo grazie per la miseria sopportata. Ma la ruota del destino generazionale gira. Com’è ironico, misterioso, improbabile che il destino spinga me, nipote di quei minatori, a sollevare domande sulla materia terrestre; scavare non con pala e dinamite, ma con immagini e parole; scavare non per estrarre carbone, ma per porre fine all’estrazione del carbone. Dire e vivere una verità diversa dalla loro è un compito che non posso evitare più di quanto potrebbero evitare i giacimenti di carbone.

Quattro miliardi e mezzo di anni di storia della Terra.

Quattro milioni di anni di storia degli ominidi che portano all’Homo sapiens.

Quattrocento generazioni di storia agraria.

Eppure solo nel nostro frammento di tempo di 50 anni comprendiamo ciò che la mente umana non ha mai fatto prima: bruciare i residui fossili della vita antica avvelena i nostri corpi e il nostro mondo. Le persone del passato non l’hanno mai saputo. Hanno fatto ciò che era necessario nella dura luce del loro momento. Per gli standard odierni non possiamo giudicarli.

Il compito urgente ora è guardarci allo specchio. Ci faremo carico dei fardelli del tempo presente con nobile determinazione come facevano i nostri antenati? Siamo moralmente, eticamente e intellettualmente abbastanza lucidi per rispondere in piena misura alla conoscenza che abbiamo sulle conseguenze negative dei combustibili di carbonio?

Ghiacciaio del Rodano con coperta, Svizzera, 6 settembre 2012. Mentre il ghiacciaio si ritira a monte, la gente del posto riposiziona continuamente la coperta per isolare il ghiaccio e impedirne lo scioglimento. Credito: James Balog

Le prospettive per il futuro sono confuse. I visionari – inventori e ingegneri, paesi e comunità, leader politici e aziendali e, naturalmente, individui – stanno facendo veri e propri progressi verso la decarbonizzazione del futuro. Le nuove tecnologie sono piene di possibilità. La disponibilità e la qualità dei veicoli elettrici aumenta rapidamente. Le compagnie di energia rinnovabile sono in piena espansione, le compagnie di combustibili fossili della vecchia linea si stanno contraendo; La Royal Dutch Shell ha dichiarato che i suoi anni di punta per la produzione di petrolio sono trascorsi. Cambiamenti di politica del governo. Queste tendenze favorevoli sono andate avanti per anni, rallentando sotto alcuni governi, accelerando sotto altri.

L’effetto netto? I progressi verso la riduzione della quantità di spazzatura che mettiamo nell’atmosfera rimangono terribilmente lenti. Troppe belle intenzioni penzolano dai raggi lunari di promesse che non sembrano mai giungere a buon fine, uccise dalle forze del commercio, della politica del governo e del comportamento umano. La maggior parte dei trasporti dipende ancora dallo sputare gas di scarico di combustibili fossili. La produzione alimentare genera ancora grandi quantità di carbonio. L’avido abuso delle foreste tropicali continua ancora. La politica può ancora essere miope, avida o corrotta, e nel sistema americano, gli interessi radicati sono brutalmente efficaci nel versare olio in fiamme dai bastioni del loro castello su coloro che oseranno sfidare la loro dittatura.

Flame Front #9, vicino a Fort Providence, Territori del Nordovest, Canada, 22 giugno 2015. Credito: James Balog Grey Wolf, 1989. Credito: James Balog

Poiché sappiamo già quali soluzioni tecnologiche proteggeranno l’aria, il clima e la nostra salute, vedo la riduzione della produzione di carbonio principalmente come una questione di politica di potere, sociologia e psicologia. Il peso del comportamento persistente e della tecnologia di vecchia data blocca l’immaginazione. L’ideologia distorce la ragione. In America, troppi, inclusi alcuni presidenti, hanno dirottato le idee originali di libertà dei Fondatori e le hanno pervertite in un pasticcio maligno e antisociale. Nessuno è mai stato indipendente nella misura in cui affermano i fanatici. Viviamo tutti in comunità di una forma o dell’altra. Nessun essere umano razionale penserebbe che dovremmo avere così tanta libertà di parola da avere il diritto di gridare “fuoco” in un teatro affollato; né il decreto divino conferisce a una parte della popolazione il diritto di derubare altre persone di un ambiente pulito, sano e sicuro. L’ideologia della libertà si è trasformata in un cancro così maligno che quella che avrebbe dovuto essere una risposta massiccia e unita a rischi sistemici come il cambiamento climatico e la pandemia di COVID è invece diventata una babele di ringhioso dissenso.

La storia ha un modo malevolo di ripetersi. Considera questo pensiero del 1918, scritto da Winston Churchill:

Le risorse sono disponibili, la conoscenza è disponibile, il tempo è disponibile, il risultato è certo; non manca nulla tranne la volontà. Non siamo mai stati in grado di uscire dalla routine dei metodi tradizionali e convenzionali. Non siamo mai stati in grado di pianificare su scala sufficientemente ampia, con sufficiente anticipo e con la forza e l’autorità necessarie per portare avanti la politica.

Meltwater Channel sulla calotta glaciale n. 2 della Groenlandia, Groenlandia, 15 luglio 2006. Credito: James Balog

Churchill scriveva mentre la convulsione della prima guerra mondiale aveva massacrato milioni di persone e descriveva quanto fosse esasperato dalla politica del governo che paralizzava il progresso tecnologico. Prendi le sue parole esatte. Lanciali avanti di un secolo, fino ai nostri giorni. Esprimono la stessa caparbia ostinazione che costringe i nostri attuali sforzi per fermare le convulsioni di un clima che cambia. Quando non possiamo imparare dalla storia, siamo destinati a ripeterla.

Ora, all’inizio del 2021, con i miei pensieri e le mie immagini a pochi giorni dall’essere intrappolati nell’inchiostro una volta per tutte, uno stormo di incoraggianti nuove intenzioni politiche si libra nel vento. Queste nozioni acquisiranno forza di legge duratura? Rapidamente? Posso solo sperare. Altrimenti, le persone del futuro scopriranno che l’avidità e l’ideologia corrosiva hanno sconfitto ancora una volta ideali splendenti. Spero vivamente e prego per il meglio. L’implacabile forza di volontà e la feroce devozione alla verità della natura devono vincere.

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