Il nuovo punto di riferimento del Senato sul clima è stato il senatore più favorevole ai combustibili fossili dei democratici

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Kingmaker. Cardine. Occupante del seggiolino per gatti.

Queste sono le descrizioni colorate del ruolo previsto del senatore Joe Manchin, il democratico centrista del West Virginia, in un nuovo Congresso sotto il controllo del suo partito.

Come il democratico più conservatore al Senato, Manchin sarà un fattore chiave in un numero qualsiasi di questioni legislative controverse, dall'assistenza sanitaria all'immigrazione. Ma dopo una campagna presidenziale animata più di ogni altra dalle preoccupazioni per il riscaldamento globale, Manchin non è riuscito a trovarsi arroccato in una posizione più significativa – qualcuno potrebbe dire ironica – posizione.

Il senatore che notoriamente ha sparato un proiettile attraverso una copia dell'ultima importante legge sul clima del Congresso in una pubblicità politica del 2010 è ora ben posizionata per determinare quanto dei 2 trilioni di dollari del programma per il clima e il lavoro del presidente eletto Joe Biden diventa legge.

Manchin ha fatto carriera difendendo l'industria del carbone del suo stato e promuove una costruzione petrolchimica regionale. Ma ora, a causa del successo dei Democratici in due gare di ballottaggio del Senato in Georgia il 5 gennaio, Manchin è in linea per diventare presidente del Comitato per l'energia e le risorse naturali del Senato, che ha una grande influenza nella definizione della politica energetica nazionale e, come risultato, politica climatica.

Manchin non è un ideologo. Le persone che hanno seguito da vicino la sua carriera notano che si è trasferito dove non è più favorevole a far saltare le montagne per scavare il carbone e accetta la scienza del clima tradizionale.

Gli piace fare accordi, ha amici che hanno a cuore il clima in entrambe le parti e dice che vuole riunire Democratici e Repubblicani attorno a un futuro energetico più pulito.

Tuttavia, la sua ascesa potrebbe essere l'ultimo controllo della realtà politica per gli americani che da anni desiderano che il Congresso adotti una legislazione importante per affrontare la crisi climatica, ma finora sono stati lasciati in attesa.

"Di solito, le discussioni sul cambiamento climatico sono dominate dalle persone sulle coste est e ovest di questo paese", ha detto Ted Boettner, ricercatore senior con sede nella Virginia Occidentale presso l'Ohio River Valley Institute, un think tank con un focus sull'energia pulita e equità sociale. "Ma dovranno attraversare il senatore Manchin per fare qualcosa."

Un democratico conservatore in Trump Country

Le vittorie a sorpresa dei ballottaggi della scorsa settimana in Georgia da parte del Rev. Raphael Warnock e Jon Ossoff, entrambi democratici con una propria agenda sul clima, consentono ai Democratici di tirare un sospiro di sollievo collettivo.

Il partito ha strappato il controllo del Senato a Mitch McConnell del Kentucky, il leader repubblicano più longevo del Senato. È stato McConnell a guidare la lotta contro gli sforzi del presidente Barack Obama per regolare ulteriormente il carbone e le centrali elettriche che lo bruciano per proteggere l'aria e l'acqua e per frenare le loro emissioni che intrappolano il calore.

McConnell non ha un piano per il clima e ha abbracciato l'agenda pro-combustibili fossili del presidente Trump. I due titolari repubblicani perdenti in Georgia, il sens. David Perdue e Kelly Loeffler, hanno fatto lo stesso.

Manchin, 73 anni, è una razza in via di estinzione, un democratico della vecchia scuola in uno stato che ha visto diventare solidamente repubblicano, in parte a causa del Partito Democratico e del suo sostegno alle normative ambientali. Trump ha battuto Biden di 39 punti percentuali lì a novembre.

Manchin ha ricoperto il seggio precedentemente occupato da Robert C. Byrd dalla morte di Byrd nel 2010. È stato rieletto due volte, nel 2012 e nel 2018. In precedenza Manchin ha lavorato come legislatore statale, segretario di stato e governatore. Proviene da una famosa famiglia politica e ha un modo di parlare schietto e sincero.

Per due volte ha flirtato con l'idea di entrare a far parte del gabinetto del presidente Trump, nel 2016 e di nuovo nel 2018, anche se di recente ha descritto Trump come "canaglia" dopo che il presidente ha incitato i suoi sostenitori ad attaccare il Campidoglio in risposta alla vittoria di Biden e ha ringraziato Twitter venerdì. per aver sospeso l'account di Trump.

Manchin non era disponibile per un colloquio, secondo il suo staff. Ma dopo i risultati delle elezioni in Georgia, Manchin ha chiesto una nuova era di bipartitismo.

"Con margini stretti alla Camera e al Senato, Democratici e Repubblicani devono decidere se lavorare insieme per mettere le priorità della nostra nazione prima della politica di parte, o raddoppiare il tribalismo disfunzionale", ha detto.

"Per il bene del paese che tutti amiamo, dobbiamo impegnarci a risolvere i gravi problemi che la nostra nazione deve affrontare".

"Major Powerbroker" cercherà soluzioni bipartisan

L'atteso nuovo leader della maggioranza al Senato Chuck Schumer, di New York, avrà poco margine di manovra. Ci saranno 50 senatori nel caucus del Partito Democratico e 50 senatori repubblicani, con il vicepresidente entrante Kamala Harris che romperà il pareggio.

I democratici più liberali al Congresso dovranno probabilmente placare Manchin se vogliono ottenere qualcosa, inclusa la legislazione sul clima.

“Se si tratta di un Senato 50-50, e sotto il controllo dei Democratici, il senatore Manchin diventa davvero un attore politico molto importante a Washington per i prossimi due anni. Punto ", ha detto Sasha Mackler, direttore dei progetti energetici per il Bipartisan Policy Center, un think tank con sede a Washington. “Sarà un fulcro. È posizionato per essere un importante intermediario energetico ".

Mackler si aspetta che Manchin faccia quello che ha sempre fatto, e cioè cercare soluzioni bipartitiche lavorando sui suoi rapporti con repubblicani e democratici allo stesso modo. Ciò ha il potenziale per un successo a lungo termine, ha detto.

"Questo tipo di mentalità e atteggiamento possono davvero guidare un importante cambiamento legislativo e politico che è duraturo", ha detto. "E questo è ciò di cui abbiamo bisogno quando si tratta di energia e clima in particolare".

Ma può la politica climatica guidata da un democratico conservatore di uno stato del carbone e del gas, che si sta avvicinando a repubblicani moderati come la sens. Susan Collins del Maine e Lisa Murkowski dell'Alaska produttrice di petrolio, essere abbastanza robusta da mantenere il riscaldamento globale al di sotto dei 2 gradi Celsius? , come dicono gli scienziati è necessario evitare la catastrofe?

Nei cinque anni trascorsi da quando 197 nazioni hanno firmato l'accordo di Parigi con l'obiettivo di limitare il riscaldamento, gli esseri umani hanno emesso altre 200 gigatonnellate di gas serra. I cinque anni più caldi mai registrati si sono verificati tutti dal 2015 e dozzine di studi hanno mostrato chiari collegamenti tra riscaldamento e condizioni meteorologiche estreme mortali.

I gruppi ambientalisti stanno già facendo conoscere le loro aspettative sulla politica climatica.

"Abbiamo vinto in Georgia, ma la lotta non è finita", ha pubblicato giovedì il Sunrise Movement su Twitter. "Dobbiamo continuare a spingere alcuni democratici ad adottare una politica climatica coraggiosa".

Sunrise sostiene il Green New Deal, la risoluzione dell'ala liberale del Partito Democratico che chiede un massiccio spostamento della spesa federale per creare posti di lavoro sindacali, costruire giustizia economica e accelerare una transizione verso l'energia pulita entro il 2050. Manchin no.

Ma i progressisti incentrati sul clima hanno combattuto per ribaltare i seggi del Senato della Georgia ai Democratici, dando così a Manchin il suo momento e, forse, guadagnando un po 'di capitale politico con lui. Ariel Hayes, direttrice delle politiche nazionali del Sierra Club, ha twittato mercoledì che il suo gruppo ambientalista ha “lavorato duramente per mobilitare gli elettori pro-clima nello stato, raggiungendo oltre 3 milioni di georgiani attraverso chiamate, messaggi e lettere. È chiaro che i nostri sforzi hanno fatto una differenza significativa e che il clima è una questione vincente ".

I democratici, ha scritto, "hanno un chiaro mandato per approvare" l'audace piano climatico del presidente eletto Joe Biden e un solido pacchetto di stimoli. Lavoreremo con loro in ogni fase del processo. "

Dai combustibili fossili a "All of the above"

Non è che Manchin sarà l'unico motore della politica climatica al Congresso. Il cambiamento climatico è un problema di tutta l'economia, quindi saranno importanti anche altri senatori e altri comitati.

Ma qualsiasi legislazione globale sul clima che abbia influito sulla politica energetica dovrebbe probabilmente passare attraverso il suo comitato, sebbene misure climatiche più mirate, come le fatture sulle fattorie o la politica forestale, potrebbero evitarlo.

Manchin è un tipo da combustibili fossili. Ma nel gergo della politica, è anche un tipo "tutto quanto sopra", che ha anche sostenuto le fonti di energia rinnovabile.

Allora-Gov. Joe Manchin del West Virginia parla con Regina Ison, a sinistra, e Lori Ramey, entrambi del Kentucky, prima di parlare a un raduno per i posti di lavoro nel carbone americano tenuto dalla Federation for American Coal, Energy and Security il 15 settembre 2010. Credito: Tom Williams / Roll Call tramite Getty Images

Ha firmato una lettera nel 2016 in opposizione al Clean Power Plan di Obama per ridurre le emissioni di gas a effetto serra delle centrali elettriche a carbone, l'unico democratico a unirsi ai 33 senatori repubblicani e ai 171 membri repubblicani della Camera che hanno combattuto il piano.

Nel 2017, ha applaudito la decisione del presidente Trump di ritirare gli Stati Uniti dall'accordo sul clima di Parigi.

E negli ultimi anni è stato uno dei principali sostenitori degli sforzi dell'amministrazione Trump per promuovere un hub di produzione petrolchimica e di plastica nella Upper Ohio River Valley, che non si è materializzato.

Ma Manchin ha anche contribuito a negoziare importanti normative in materia di energia e pandemia a dicembre con una serie di disposizioni in materia di energia pulita. E quando era governatore, era dietro la legislazione statale, che è stata successivamente abrogata, progettata per incoraggiare le energie rinnovabili ei combustibili fossili con emissioni di carbonio ridotte.

Ha anche accolto con favore un importante sviluppo dell'energia eolica nel suo stato alla fine degli anni 2000, ha affermato Frank Maisano, senior principal di Bracewell, che rappresenta i servizi elettrici, il gas naturale e altri clienti del settore energetico.

"Voleva lo sviluppo economico e voleva energia pulita", ha detto Maisano.

Ora, ha detto Maisano, “è in un luogo in cui è fondamentalmente un re creatore. Penso che sarà una forza con cui fare i conti. Migliorerà la politica. Non entrerà in un folle Green New Deal ".

Il carbone è crollato in tutta la nazione e nel West Virginia, sostituito da gas naturale più economico e forme di energia rinnovabile come l'eolico e il solare che devono ancora compensare completamente i posti di lavoro persi e la devastazione economica.

Ora anche l'industria petrolifera e del gas sta effettuando operazioni di rifornimento e almeno due stabilimenti di produzione di materie plastiche proposti in Appalachia e un hub di stoccaggio regionale non sono mai decollati.

Queste tendenze hanno reso Manchin adatto a mediare un accordo sul clima, ha detto Phil Smith, portavoce degli United Mine Workers of America.

"Capisce meglio della maggior parte delle persone, le dinamiche che si verificano quando l'industria del carbone o altre industrie iniziano a vacillare e cosa succede alle comunità e ai lavoratori in quelle comunità, ed è ciò a cui teniamo di più".

'Qualcuno con cui puoi lavorare "

Molti sostenitori dell'ambiente possono nutrire preoccupazioni per Manchin, ma alcuni che lo hanno seguito da vicino hanno affermato che i suoi potenziali contributi alla politica climatica non dovrebbero essere considerati. Ha solo bisogno di trovare l'affare giusto.

"Gli piacciono gli oleodotti", ha riconosciuto Thom Kay, il direttore legislativo di Appalachian Voices, un gruppo ambientalista che lavora per creare una nuova economia nella regione. "Non molto tempo fa, votava contro la regola di protezione del flusso", un regolamento dell'era Obama che cercava di ridurre gli impatti minerari sui corsi d'acqua.

Ma non è lo stesso politico sulle questioni climatiche di dieci anni fa, quando ha fatto l'annuncio in cui ha sparato alla legge cap-and-trade, ha detto Kay.

"È notevolmente migliore sul cambiamento climatico di quanto alcune persone potrebbero sospettare".

Il senatore Manchin "ha fatto molta strada negli ultimi anni", ha detto Chuck Keeney, che insegna storia al Southern West Virginia Community and Technical College. "Si è dichiarato contrario all'estrazione mineraria dalle cime delle montagne, di cui era stato favorevole, e ha abbracciato un modello più leggermente rispettoso del clima".

Keeney, che è l'autore del nuovo libro, "The Road to Blair Mountain", su uno sforzo per preservare il sito minerario della più grande rivolta sindacale nella storia americana, è stato coinvolto in uno sforzo per fermare lo strip mining in quel sito. Ha descritto Manchin come “un pragmatico, soprattutto. Non guidato ideologicamente. È qualcuno con cui puoi lavorare.

"Ma allo stesso tempo", ha detto, qualsiasi azione per il clima che sostiene dovrà essere "qualcosa che può vendere ai suoi elettori".

Per garantire una transizione dai combustibili fossili, il paese dovrà creare migliori alternative economiche nelle regioni in cui le industrie dei combustibili fossili hanno svolto un ruolo dominante, ha affermato Keeney.

Manchin può prendere in considerazione un progetto: la National Economic Transition Platform. In esso, 80 organizzazioni locali, regionali e nazionali, tra cui Appalachian Voices, mirano a sostenere le città e le città minerarie in difficoltà, alcune in grave povertà, negli Appalachi, nel bacino dell'Illinois, nel Montana, nel Wyoming, in Arizona e altrove. Richiede di investire nella leadership locale per guidare la transizione, in particolare nelle organizzazioni guidate da neri, marroni, donne e indigeni. Il piano sottolinea il sostegno alle piccole imprese e i pagamenti per i lavoratori durante la transizione verso lavori che sostengono la famiglia.

Prevede inoltre il recupero e il riutilizzo dei siti di carbone e di nuove infrastrutture comunitarie, comprese le strutture sanitarie pubbliche e le scuole.

Un'evoluzione continua sul clima

Al Senato, Manchin è amico del senatore Sheldon Whitehouse, il democratico del Rhode Island, che è un falco del clima. L'accettazione da parte di Manchin del cambiamento climatico potrebbe essere parte di questa relazione, ha detto Kay.

Whitehouse porta occasionalmente il suo messaggio sul clima in viaggio ei due senatori sono stati l'uno negli stati dell'altro. Sei anni fa hanno fatto avanti e indietro, cordialmente, sul tema del clima e della politica energetica nell'aula del Senato.

"Siamo determinati a vedere se riusciamo a trovare un terreno comune e andare avanti", ha detto Manchin all'epoca.

Whitehouse ha detto allora che "dobbiamo affrontare il cambiamento climatico in modo da proteggere i posti di lavoro in tutti i settori e garantire la stabilità della rete", due delle preoccupazioni di Manchin.

A dicembre, Manchin e il senatore Murkowski hanno scritto un editoriale sul Washington Post, affermando che "non c'erano dubbi sul fatto che il cambiamento climatico sia reale o che le attività umane ne stiano guidando gran parte" e che stavano cercando una via di mezzo nell'affrontarlo. Gran parte del loro lavoro si è concentrato sulla necessità di trovare soluzioni tecnologiche al cambiamento climatico.

La scorsa settimana, Whitehouse, in una dichiarazione scritta, ha espresso speranza e sostegno per l'azione per il clima che potrebbe essere raggiunta lavorando con Manchin.

"Il senatore Manchin comprende le minacce rappresentate dal cambiamento climatico ed è una voce importante mentre il nostro neo-senato democratico entra in azione sul clima", ha detto Whitehouse. "Sotto la sua guida, c'è un forte percorso verso un'economia dell'energia pulita che protegge i consumatori, crea posti di lavoro, aiuta i suoi elettori e salva il nostro pianeta".

Se non altro, Manchin sarà ascoltato da tutti i lati del dibattito sul clima.

"Joe diventerà un ragazzo molto popolare", ha detto Charlie Burd, direttore esecutivo della Gas and Oil Association di WV, un gruppo industriale del West Virginia. "Ci saranno molte persone che vorranno vederlo."

James Bruggers

Reporter, Southeast, National Environment Reporting Network

James Bruggers copre il sud-est degli Stati Uniti, parte del National Environment Reporting Network di ICN. In precedenza si è occupato di energia e ambiente per il Courier Journal di Louisville, dove ha lavorato come corrispondente per USA Today ed è stato membro del team per l'ambiente di USA Today Network. Prima di trasferirsi in Kentucky nel 1999, Bruggers ha lavorato come giornalista in Montana, Alaska, Washington e California. Il lavoro di Bruggers ha ottenuto numerosi riconoscimenti, tra cui best beat report, Society of Environmental Journalists e Thomas Stokes Award della National Press Foundation per i report sull'energia. Ha servito nel consiglio di amministrazione della SEJ per 13 anni, di cui due come presidente. Vive a Louisville con sua moglie, Christine Bruggers.