domenica, Maggio 22, 2022
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Il piano di ConocoPhillips per l’estrazione di mezzo miliardo di barili di greggio nell’Artico fragile dell’Alaska presenta un momento decisivo per Joe Biden

L’amministrazione Biden sta affrontando un test importante per la sua agenda climatica nell’Artico dell’Alaska, dove una compagnia petrolifera propone uno sviluppo trentennale che pomperebbe più di mezzo miliardo di barili di petrolio da un ecosistema fragile e in rapido riscaldamento.

I sostenitori del clima affermano che il progetto Willow, pianificato da ConocoPhillips, è incompatibile con l’obiettivo del presidente Joe Biden di impostare la nazione sulla strada per emissioni nette zero entro il 2050 e gli chiedono di respingere la proposta.

Mentre Willow è stato approvato negli ultimi mesi dell’amministrazione Trump ed è stato inizialmente difeso dall’attuale amministrazione, un giudice federale in Alaska ha lasciato le approvazioni del progetto ad agosto, rimandandolo alle agenzie di approvazione per la revisione.

“Siamo stati chiari fin dall’inizio che si tratta di un progetto inaccettabile”, ha affermato Jeremy Lieb, un avvocato associato senior presso Earthjustice, uno studio legale ambientale che ha rappresentato gli avvocati in una delle due cause che hanno portato alla sentenza di agosto.

Poiché l’Artico si sta riscaldando così rapidamente e poiché Willow produrrebbe petrolio per decenni, ConocoPhillips ha proposto l’installazione di “refrigeratori” sotterranei per respingere l’aumento del disgelo nel permafrost che cingerebbe le strade, gli oleodotti e l’impianto di lavorazione del progetto.

“Non possiamo permetterci di bruciare il petrolio che produrrà e avrà conseguenze davvero gravi per le persone, la fauna selvatica e il paesaggio in cui verrà costruito”, ha aggiunto Lieb. “Consentirle di andare avanti in realtà non è coerente con ciò che questa amministrazione ha promesso su clima, ambiente e solo un processo decisionale generale basato sulla scienza”.

Dopo essere entrato in carica con l’audace promessa di fermare il nuovo sviluppo di petrolio e gas nelle terre federali, Biden ha lottato per bilanciare il suo obiettivo a lungo termine di eliminare gradualmente i combustibili fossili con le pressioni dell’industria e dei repubblicani per continuare con gli affari come al solito. Biden ha annullato l’oleodotto Keystone XL in uno dei suoi primi atti ufficiali, ma ha consentito la sostituzione e l’espansione del progetto della Linea 3 mesi dopo. Il suo dipartimento degli interni inizialmente ha sospeso tutti i nuovi contratti di locazione su terreni federali, ma quella politica è stata bloccata da una causa. L’amministrazione ha quindi aperto più di 80 milioni di acri nel Golfo del Messico in una vendita di locazione.

In Alaska, l’anno scorso Biden ha sospeso l’attività di petrolio e gas nell’Arctic National Wildlife Refuge, una terra non edificata che è stata a lungo vietata allo sviluppo energetico, ma che è stata aperta come parte della legislazione fiscale repubblicana varata nel 2017. Ma l’amministrazione ha anche sostenuto il progetto Willow nelle cause intentate dagli attivisti, sebbene abbia rifiutato di appellarsi alla sentenza del giudice di agosto.

Questo mese, il Bureau of Land Management, o BLM, ha dichiarato che sarebbe tornato a un piano di gestione dell’era Obama per la National Petroleum Reserve in Alaska, un’area di 23 milioni di acri sul North Slope, parte della quale è stata aperta alla perforazione per decenni e che include il progetto Willow proposto. L’amministrazione Trump aveva adottato un nuovo piano di gestione che avrebbe aperto più dell’80% del territorio allo sviluppo di petrolio e gas. Il piano su cui BLM tornerà ora consentirebbe di perforare circa la metà della riserva.

I difensori dell’ambiente hanno accolto favorevolmente la mossa, il che non influisce sul proseguimento di Willow.

Willow ha potenti sostenitori, tra cui la senatrice Lisa Murkowski, la repubblicana dell’Alaska, che ha fatto pressioni sull’amministrazione Biden affinché il progetto andasse avanti. La produzione di petrolio fornisce entrate importanti allo stato, ma è in declino da anni. Il progetto Willow potrebbe produrre fino a 130.000 barili al giorno al suo apice, ovvero quasi il 30% della produzione attuale in tutto lo stato. Murkowski è uno dei pochi senatori repubblicani che ha espresso un certo livello di sostegno alla legislazione sul clima, quindi è un possibile alleato per il presidente al Congresso mentre cerca di salvare la sua agenda interna.

In una risposta scritta alle domande, Richard Packer, un portavoce di BLM, ha affermato che l’ufficio stava conducendo contatti con le tribù, le corporazioni dei nativi dell’Alaska e le organizzazioni ambientaliste per completare una bozza di dichiarazione sull’impatto ambientale supplementare per il progetto Willow che prevede di rilasciare “nel prossimi mesi”.

Mentre l’amministrazione Biden potrebbe cercare di raggiungere un compromesso limitando la portata del progetto Willow o imponendo ulteriori protezioni ambientali, alcuni sostenitori dell’ambiente affermano che qualsiasi cosa tranne che una completa negazione del progetto sarebbe un tradimento.

Andy Moderow, direttore statale dell’Alaska Wilderness League, ha definito Willow un “progetto di ambientazione legacy” per Biden, perché produrrebbe un grande volume di petrolio da un habitat sensibile per decenni.

“Siamo a un bivio”, ha detto Moderow, “in cui il mondo riconosce il cambiamento climatico, il nostro paese è tornato a riconoscere il cambiamento climatico e penso che questo progetto si adatti al conto per una domanda se lo faremo davvero cambiare direzione o meno durante l’amministrazione Biden”.

Gli ambientalisti temono che Willow possa aprire nuove aree per la perforazione

Il Willow Master Development Plan si trova a circa 36 miglia dal villaggio di Nuiqsut, per lo più indigeno, e la sua costruzione includerebbe condutture, strade, un impianto di lavorazione e fino a cinque “piastrelle di perforazione”, ognuna delle quali potrebbe ospitare fino a 50 pozzi. Nel complesso, il progetto potrebbe produrre circa 590 milioni di barili di petrolio in 30 anni.

I gruppi ambientalisti avvertono che poiché estenderebbe ulteriormente strade e condutture nella riserva petrolifera, Willow potrebbe aprire anche nuove aree all’esplorazione. A sud, la 88 Energy, con sede in Australia, ha perforato pozzi esplorativi in ​​un campo che potrebbe produrre almeno centinaia di milioni di barili di petrolio.

Alcuni residenti di Nuiqsut, che è già circondato dall’attività petrolifera, affermano che l’industria sta minacciando il loro modo di vivere. I bagliori bruciano per tutta la notte, dicono, mentre i fumi si diffondono in città. Alcuni affermano che l’inquinamento dovuto allo sviluppo ha contribuito a malattie respiratorie e altre malattie.

Molti dei residenti della città fanno affidamento sulla caccia di sussistenza di pesci, balene e caribù e temono che il progetto Willow possa peggiorare l’impatto dell’industria sulla fauna selvatica e sugli ecosistemi. Siqiñiq Maupin, un attivista Iñupiaq a Fairbanks la cui madre e altri membri della famiglia vivono a Nuiqsut, ha affermato che da quando lo sviluppo del petrolio nella regione è aumentato, le persone hanno notato midollo nero nelle ossa di caribù, carne verde e pesci morti che galleggiano in superficie.

“Il piano di sviluppo di Willow Master peggiorerà la situazione”, ha detto.

Maupin è il direttore di Sovereign Iñupiat for a Living Arctic, un gruppo di difesa di base che è il principale querelante in una delle cause che hanno sfidato Willow. L’acronimo dell’organizzazione, SILA, si traduce come “soffio di vita”, ha detto.

“Quando sei al freddo e puoi vedere la nebbia che lascia il tuo respiro, quella è sila, e ci collega alle rocce, all’acqua, alle piante”, ha detto. “Quindi questa è una sorta di base della nostra organizzazione, è ricordare quelle vecchie tradizioni, che non siamo al di sopra o al di sotto di nessuna parte di questa Terra”.

Maupin e altri critici del progetto affermano che l’amministrazione Trump ha affrettato la sua approvazione, programmando un periodo di commenti pubblici durante un’ondata di casi di Covid-19, ad esempio. I residenti che desideravano commentare hanno dovuto partecipare a un’audizione virtuale e alcuni hanno affermato che i funzionari del Dipartimento degli interni li hanno silenziati quando hanno cercato di parlare.

Ad agosto, il giudice Sharon Gleason del tribunale distrettuale degli Stati Uniti in Alaska ha stabilito che le revisioni condotte dal BLM e dal Fish and Wildlife Service non erano riuscite a valutare l’impatto del progetto sui cambiamenti climatici e sugli orsi polari né a considerare adeguatamente opzioni alternative per lo sviluppo.

Rebecca Boys, una portavoce di ConocoPhillips, ha affermato che la società sta lavorando con le agenzie federali e rimane impegnata per Willow “come il prossimo importante progetto di North Slope”, ma non prevede di prendere una decisione definitiva sull’opportunità di procedere fino al prossimo anno.

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Lieb, di Earthjustice, ha affermato che i querelanti vorrebbero che l’amministrazione aprisse un nuovo periodo di commento pubblico e conducesse valutazioni complete. Ma ha detto che i funzionari di BLM hanno indicato che stanno invece effettuando una revisione più ristretta senza un periodo di commento pubblico.

Packer, il portavoce di BLM, ha affermato che dopo il rilascio di una bozza di dichiarazione d’impatto sarebbero seguiti incontri pubblici e un periodo di commento, da prendere in considerazione nella decisione finale che sarebbe seguita.

“È stata un’approvazione affrettata e inadeguata da parte della precedente amministrazione che ha cercato di tirarlo fuori all’ultimo minuto prima che lasciassero l’incarico”, ha detto Lieb. “Poiché la decisione del tribunale distrettuale ha reso vacante l’intera approvazione, l’amministrazione Biden ha l’opportunità di farlo nel modo giusto”.

Se l’amministrazione Biden approva il progetto, affermano i sostenitori, consentirà lo sviluppo di un nuovo grande giacimento petrolifero artico in un momento in cui molti scienziati e persino l’Agenzia internazionale per l’energia affermano che c’è poco spazio per gli investimenti in nuovi progetti di combustibili fossili. Se il mondo vuole iniziare a usare meno petrolio, dicono molti sostenitori, questo è esattamente il tipo di progetto che deve essere abbandonato.

Nicholas Kusnetz

Giornalista, New York

Nicholas Kusnetz è un giornalista di Inside Climate News. Prima di entrare in ICN, ha lavorato presso il Center for Public Integrity e ProPublica. Il suo lavoro ha vinto numerosi premi, tra cui dall’American Association for the Advancement of Science e dalla Society of American Business Editors and Writers, ed è apparso in più di una dozzina di pubblicazioni, tra cui The Washington Post, Businessweek, The Nation, Fast Company e Il New York Times. Puoi contattare Nicholas all’indirizzo nicholas.kusnetz@insideclimatenews.org e in modo sicuro all’indirizzo nicholas.kusnetz@protonmail.com.

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