martedì, Dicembre 7, 2021
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Il regalo d'addio di Donald Trump al popolo di St. Croix: la riapertura di una delle più grandi raffinerie di petrolio d'America

Per anni, Sonya Rivera e suo marito hanno vissuto dei frutti della terra, coltivando pomodori, cetrioli, cavoli e altre verdure nella loro casa idilliaca a St. Croix, parte delle Isole Vergini americane situate appena ad est di Porto Rico e a circa mille miglia da le coste della Florida. Gli unici alimenti che comprano dal negozio, ha detto, sono zucchero e farina.

All'inizio di febbraio, il loro paradiso è diventato un incubo.

Un incendio divampato nella massiccia raffineria di petrolio di Limetree Bay ha inviato un pennacchio di vapore nell'aria e ha coperto più di 130 case nel quartiere di Clifton Hill, tra cui la casa e il giardino di Rivera, con granelli di petrolio.

Quando i lavoratori assunti dai proprietari della raffineria si sono fermati a casa sua un paio di giorni dopo e hanno spruzzato disperdenti chimici per aiutare a ripulire il petrolio, Rivera ha detto che ha dovuto scavare e buttare via l'intero appezzamento, inclusi più di 50 libbre di cibo.

"Letteralmente macchie nere erano dappertutto sui tetti di tutti", ha detto Rivera. "Abbiamo già speso più di 600 dollari per cercare di sostituire lo sporco contaminato".

Non è certamente il primo incidente che si verifica presso la struttura di 56 anni, una volta una delle più grandi raffinerie di petrolio al mondo.

Il sito della raffineria è sede di una delle più grandi e meno conosciute fuoriuscite di petrolio nella storia degli Stati Uniti. I suoi precedenti proprietari hanno dovuto affrontare un accordo multimilionario per aver violato il Clean Air Act. E nell'ultimo anno, quando la nuova proprietà si è affrettata a riaprire l'impianto dopo quasi un decennio, Limetree Bay ha subito una serie di incidenti e ritardi, tra cui incendi multipli, cattivi odori abbastanza forti da chiudere le scuole e diversi incendi imprevisti come quello che ha spento La casa e il giardino di Rivera.

Ora l'impianto rappresenta un ottimo esempio di ciò che gli ambientalisti vedono come il programma di deregolamentazione senza restrizioni e irresponsabile dell'amministrazione Trump e una propensione, alla fine del mandato del presidente Trump, a concedere accordi affettuosi a interessi aziendali ben collegati. Nel caso di Limetree, l'amministrazione ha ignorato decenni di precedenti nel rilascio di nuovi permessi e ha espresso la volontà nelle e-mail ai nuovi proprietari della raffineria di fare quasi tutto ciò di cui avevano bisogno per riavviarla.

Le rinnovate operazioni dell'impianto, nel contesto dell'accordo sul clima di Parigi, hanno anche suscitato domande tra gli attivisti del clima sul motivo per cui una massiccia raffineria doveva essere riaperta quando l'uso globale di combustibili fossili deve diminuire ogni anno del 6% nel prossimo decennio se il pianeta deve ogni possibilità di evitare il cambiamento climatico incontrollato mantenendo il riscaldamento entro i limiti fissati dall'accordo internazionale.

Limetree non ha risposto alle domande riguardanti le preoccupazioni della comunità sulle minacce ambientali e per la salute poste dalle sue operazioni, ma ha promesso sul suo sito web che la sicurezza della comunità e l'ambiente dell'isola erano "principali" per il suo lavoro.

I funzionari del governo delle Isole Vergini hanno propagandato il riavvio dell'impianto a febbraio come un'ancora di salvezza per il territorio, ancora in ripresa da due uragani di categoria 5 nel 2017 – Irma e Maria – e paralizzato da una pandemia che ha devastato il turismo globale. La gente del posto, come Rivera, si preoccupa di cosa significherà per loro, e per la loro isola tropicale, vivere ancora una volta all'ombra di una raffineria di petrolio che ha inquinato l'ecosistema di St. Croix per tutta la sua esistenza.

Diversi gruppi ambientalisti, tra cui la St. Croix Environmental Association, stanno sollecitando il presidente Biden a revocare il permesso di inquinamento atmosferico di Limetree. Hanno presentato ricorso all'Environmental Protection Agency's Environmental Appeals Board, definendo le operazioni in corso della raffineria un caso da manuale di ingiustizia ambientale.

Quasi il 75% delle persone che vivono nelle comunità appena a nord della raffineria sono nere, quasi il 30% si identifica come ispanica o latina e oltre un quarto scende al di sotto della soglia di povertà nazionale, secondo una recente analisi dell'EPA. Nel 2016, St. Croix ha avuto anche il maggior numero di casi di cancro segnalati tra le tre isole, secondo i dati del registro dei tumori del territorio.

Per decenni, i funzionari del governo hanno saputo che le strutture inquinanti, come le raffinerie di petrolio, hanno molte più probabilità di esistere nelle comunità di minoranze povere rispetto a quelle bianche benestanti. Il presidente Biden ha fatto della lotta ai cambiamenti climatici una priorità assoluta e si è impegnato a elevare la giustizia ambientale in cima alla sua agenda normativa per invertire decenni di disparità sanitarie nei quartieri delle minoranze.

La Casa Bianca ha rifiutato di commentare la richiesta di revoca del permesso di Limetree. Ma i funzionari ora in posizioni di vertice nell'EPA hanno precedentemente indicato quel permesso come esempio dell'abdicazione dell'amministrazione Trump della missione dell'agenzia di proteggere la natura e la salute umana.

Per la gente del posto, come Frandelle Gerard, leader d'affari di St. Croix e direttore esecutivo della Fondazione Crucian Heritage and Nature Tourism, il momento rappresenta un'opportunità per la nuova amministrazione di sostenere la sua retorica.

"Le persone direttamente colpite, le persone che vivono più vicine alla raffineria sono povere, nere e marroni", ha detto Gerard. “È una questione di giustizia sociale, giustizia razziale e giustizia ambientale”.

Una storia di sversamenti, esplosioni e imposizione forzata

Quando la terra tremò in un soleggiato pomeriggio di febbraio del 2011, il primo pensiero di David Bond fu che si fosse verificato un disastro naturale. "Sembrava un'eruzione vulcanica o un terremoto", ha detto. "Non ho idea di cosa fosse."

Una linea del carburante della raffineria di petrolio di St. Croix, gestita all'epoca dalla società Hovensa, aveva preso fuoco ed era esplosa. L'esplosione è stata udita a miglia di distanza e una colonna di fumo nero si è alzata dalla costa meridionale dell'isola, agitandosi attraverso un orizzonte tropicale blu.

Bond, un professore di antropologia al Bennington College del Vermont, quel giorno era in visita a St. Croix per la ricerca, e ricorda i lavoratori in tute protettive ignifughe che si spostavano di casa in casa per pulire l'olio dalle cisterne dei residenti, i sistemi di cattura della pioggia comunemente usati sull'isola per raccogliere acqua potabile.

Hovensa, una joint venture tra Hess Corporation e Petroleos de Venezuela, non ha riportato feriti nell'esplosione. Ma l'evento ha aggiunto un'ulteriore macchia alla crescente lista di incidenti e violazioni di alto profilo nella struttura negli anni precedenti alla sua chiusura.

Poche settimane prima dell'esplosione, nel gennaio 2011, l'EPA aveva trovato la raffineria in tale stato di degrado, che ha ordinato a Hovensa in un decreto di autorizzazione di spendere 700 milioni di dollari in nuove attrezzature per il controllo dell'inquinamento che avrebbero contribuito a ridurre le emissioni dell'impianto di ben 8.500 tonnellate all'anno. La struttura emetteva troppo ossido di azoto, anidride solforosa, composti organici volatili – o COV – e benzene, che possono contribuire a significativi danni all'ambiente e alla salute umana, come un aumento del rischio di malattie polmonari e cancro, ha affermato l'agenzia.

Frandelle Gerard posa per un ritratto al Centro culturale della Fondazione Crucian Heritage and Nature Tourism, dove lavora come direttrice esecutiva della fondazione. Gerard ha testimoniato nel 2018 contro la proposta di riaprire la raffineria di petrolio di Limetree Bay, dicendo che l'impianto ha avvelenato l'unica falda acquifera dell'isola. Credito: Michael Butler

L'EPA ha anche schiaffeggiato la società con una sanzione civile di 5,4 milioni di dollari e ha ordinato loro di finanziare 4,9 milioni di dollari in progetti che avrebbero migliorato la salute ambientale di St. Croix.

Ma forse l'incidente più notevole è avvenuto decenni prima dell'esplosione, ha detto Gerard, che è nato a St. Croix e ricorda personalmente molti degli incidenti.

Nel 1982, ha spiegato, l'EPA ha scoperto che Hovensa stava tranquillamente perdendo petrolio nelle acque sotterranee di St. Croix. Gli investigatori hanno scoperto che i tubi in ghisa che trasportavano i prodotti di scarto della raffineria si stavano corrodendo da tempo sotto il suolo ricco di sale dell'isola.

Non sarebbe stato fino alla fine del 2011, tuttavia, che l'agenzia ha annunciato l'entità della perdita: più di 43 milioni di galloni di petrolio – quattro volte la quantità sversata dalla Exxon Valdez – erano penetrati nell'unica falda acquifera dell'isola, con quasi nessuno uno che nota.

Hovensa ha recuperato la stragrande maggioranza di quel petrolio, secondo l'autodichiarazione della società all'EPA, ma nella falda acquifera rimangono circa 306.000 galloni. "Abbiamo solo una falda acquifera", ha detto Gerard, che "è stata contaminata in modo permanente a causa delle fuoriuscite sotterranee".

Poi, nel gennaio 2012, Hovensa ha annunciato che avrebbe interrotto definitivamente la produzione nello stabilimento, citando un eccesso di petrolio globale e una forte concorrenza. Hovensa ha anche affermato all'epoca che la chiusura della raffineria significava che non era necessario onorare gli oltre 700 milioni di dollari in aggiornamenti di attrezzature, installazioni di monitoraggio dell'aria e progetti di miglioramento dell'habitat richiesti ai sensi del suo accordo con l'EPA, secondo il ricorso per il permesso di febbraio presentato da l'Associazione Ambientale di St. Croix.

Nel settembre 2015, le Isole Vergini americane hanno intentato una causa contro Hess Corporation per oltre 1 miliardo di dollari, accusando "un modello di cattiva condotta da parte dei dirigenti", che "hanno cospirato per spogliare i beni della struttura per lasciare il governo con pretese contro un fallimento, raffineria inquinata e inutilizzabile”, secondo il ricorso per il permesso dell'associazione ambientalista.

"Entro poche ore dal deposito, Hovensa ha annunciato che avrebbe presentato istanza di fallimento del capitolo 11", ha aggiunto l'appello, una mossa che ha permesso alla società di commercializzare e vendere la raffineria come impianto di stoccaggio del petrolio.

Nel dicembre 2015, Hovensa ha venduto l'impianto a Limetree Bay Ventures, una partnership tra le società di private equity EIG e Arclight Capital.

Il tempismo di quegli eventi ha lasciato molti locali con la sensazione di essere stati truffati, credendo che Hovensa avesse chiuso la raffineria sapendo molto bene che non aveva intenzione di onorare le promesse fatte per ripulire il suo disordine e migliorare l'habitat dell'isola.

In effetti, non solo Hovensa si è ritirata dall'accordo con l'EPA, ma ha speso più della metà di quanto dovuto ai sensi del decreto di autorizzazione per rendere più attraente la vendita della raffineria, secondo una lettera tra Trump EPA e Limetree prima riportato da E&E News. La lettera affermava che Hovensa aveva speso più di 400 milioni di dollari "per mantenere la capacità di riavvio delle operazioni di raffineria", dopo aver chiuso l'impianto e averlo messo in vendita.

Inserito da Hovensa L.L.C. il martedì 1 novembre 2011

L'attuale permesso di Limetree, rilasciato sotto l'amministrazione Trump nel 2019, richiede all'azienda di installare l'attrezzatura di monitoraggio dell'aria che i precedenti proprietari hanno evitato prima di dichiarare bancarotta. Ma Limetree sta facendo appello a quelle condizioni, tra le altre, davanti all'Environmental Appeals Board dell'EPA, dicendo che il permesso è troppo severo e non necessario.

Limetree non ha risposto alle domande riguardanti il ​​suo ricorso.

Quando la raffineria è stata riavviata a febbraio, vecchi timori si sono insinuati nei pensieri di Gerard. Cosa succede se si verifica un'altra fuoriuscita e passa inosservata per anni, per decenni? E se il petrolio raggiungesse il Sandy Point National Wildlife Refuge, a soli 10 miglia di distanza e sede di una delle più grandi popolazioni al mondo di tartarughe marine nidificanti? "Esiste anche un piano per qualcosa del genere?" lei chiese.

"Detrazione fiscale dopo la riduzione delle tasse dopo la riduzione delle tasse"

Nessuno contesta che la chiusura della raffineria di petrolio abbia lasciato un cratere nell'economia delle Isole Vergini. Ma molti stanno ora discutendo su quale ruolo, se del caso, dovrebbe svolgere la raffineria nella sua ricostruzione.

Nel 2012, l'anno in cui la raffineria ha chiuso, il territorio ha visto il suo PIL diminuire di oltre il 13%, secondo un rapporto del governo, citando in particolare la chiusura dell'impianto come fattore principale. E l'anno successivo, quasi una persona su cinque che viveva nel territorio era senza lavoro.

Ma da quando gli sforzi per riaprire lo stabilimento sono iniziati nel 2019, St. Croix ha già visto un afflusso di denaro tanto necessario. La raffineria ha portato centinaia di operai edili e tecnici temporanei per rimettere in funzione l'impianto e la struttura stessa impiegherà fino a 700 lavoratori permanenti, ha affermato Limetree. Si prevede inoltre che la raffineria genererà 7 milioni di dollari di entrate pubbliche ogni anno.

"Non c'è dubbio che ci sia un vantaggio economico nell'avere appaltatori che vengono sull'isola", ha detto Ryan Flegal, un albergatore locale. “Rimangono nel nostro hotel.”

Questi fondi sono particolarmente necessari se si considerano i due uragani consecutivi di categoria 5, Irma e Maria, che hanno devastato le Isole Vergini nel settembre 2017. I danni causati dalle tempeste sono stati così ingenti, ha osservato un rapporto del Congresso del 2020, che fino a Il 90 per cento delle linee elettriche del territorio è stato danneggiato e le entrate pubbliche sono state dimezzate.

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Gli uragani hanno distrutto case, scuole e causato danni per centinaia di milioni di dollari all'unico ospedale di St. Croix, gran parte del quale rimane oggi fuori servizio.

"I pazienti che visitano il pronto soccorso devono usare l'esterno di Porta Potties perché l'impianto idraulico non funziona", ha affermato Jennifer Valiulis, direttrice esecutiva della St. Croix Environmental Association, riferendosi ai bagni portatili. “Molte persone vivono ancora in case senza tetto”.

Le Isole Vergini hanno ricevuto 2,3 miliardi di dollari in finanziamenti di emergenza dalla Federal Emergency Management Agency per aiutare con gli sforzi di recupero. Ma molti residenti, tra cui Valiulis, Gerard e Flegal, non credono che il governo delle Isole Vergini abbia fatto abbastanza per difendere la comunità nel contratto con Limetree.

Una copia del contratto, ottenuta da Inside Climate News, mostra che Limetree Bay è esente da almeno 15 diverse tasse e commissioni, molte delle quali sono comunemente utilizzate dai governi per pagare cose come riparare strade e investire in infrastrutture pubbliche. Includono le tasse sul reddito, le tasse sul carburante, le tasse sugli utenti autostradali, le tasse sulla produzione, le tasse sulla proprietà, le ritenute alla fonte e le tasse di licenza. Il contratto resta in vigore fino al 2041.

Pagare per le riparazioni stradali o aiutare a riaprire le scuole e l'ospedale "sarebbe una piccola cosa per una raffineria di petrolio multimiliardaria", ha detto Flegal. "Invece, quello che abbiamo fatto è stato concedere un'agevolazione fiscale dopo l'agevolazione fiscale dopo l'agevolazione fiscale".

Diversi funzionari che hanno votato contro l'approvazione del contratto Limetree nel 2018 come senatori delle Isole Vergini, tra cui il tenente governatore Tregenza Roach e il commissario del Dipartimento dell'agricoltura Positive Nelson, non hanno risposto alle richieste di commento. Anche il governatore delle Isole Vergini Albert Bryan, che ha affermato in un comunicato stampa che la raffineria è "ben posizionata per soddisfare la crescente domanda nella regione e fornire sviluppo economico locale", non ha risposto alle richieste di commento.

L'eredità di Trump incontra una nuova amministrazione

Mentre la Casa Bianca ha rifiutato di commentare la raffineria di petrolio di Limetree Bay, i massimi funzionari dell'EPA di Biden hanno precedentemente indicato la riapertura della struttura come un ottimo esempio di come l'EPA di Trump non sia riuscito a proteggere la salute umana e l'ambiente.

In un articolo del 2019 per l'Environmental and Energy Law Program della Harvard Law School, Joseph Goffman e Janet McCabe hanno scritto che tra il 2017 e il 2019, l'amministrazione Trump aveva "indebolito" le regole ai sensi del Clean Air Act che alla fine avrebbero aumentato le emissioni negli impianti inquinanti e ridotto qualità dell'aria per le comunità vicine.

McCabe è ora il regolatore n. 2 dell'EPA come vice amministratore dell'agenzia e Goffman dirige l'Office of Air and Radiation del dipartimento.

Limetree Bay Terminals nelle Isole Vergini americane il 27 gennaio 2018. La struttura era una volta la più grande raffineria di petrolio del mondo. Credito: Bonnie Jo Mount/The Washington Post via Getty Images

In particolare, hanno affermato McCabe e Goffman, l'EPA di Trump aveva indebolito le disposizioni della regola New Source Review, che mira specificamente a salvaguardare le comunità dall'aumento dell'inquinamento quando viene costruita una nuova struttura inquinante o viene apportata una modifica importante a una esistente. Lo fa garantendo che i nuovi permessi richiedano le più moderne attrezzature per il controllo dell'inquinamento.

La norma mira anche a garantire che le aziende condividano parte dell'onere finanziario del monitoraggio e della riduzione dell'inquinamento atmosferico, hanno scritto Goffman e McCabe. "Invece, l'EPA Trump sta trattando gli incentivi concorrenti del profitto rispetto alla qualità dell'aria come inconciliabili e sta privilegiando le preferenze delle imprese per evitare i costi".

I funzionari di Trump hanno essenzialmente interpretato la regola della revisione della nuova fonte in modo da consentire a strutture più inquinanti di evitare i limiti di emissioni più severi richiesti da essa, ha affermato John Walke, avvocato ambientale e direttore del programma per l'aria pulita, il clima e l'energia pulita del Natural Resources Defense Council.

Nel caso del permesso di Limetree, i funzionari di Trump hanno ignorato decenni di precedenti dell'EPA che richiedevano la chiusura di qualsiasi struttura per due anni o più per richiedere essenzialmente un nuovo permesso piuttosto che ripristinare quello vecchio, ha detto Walke.

Il nuovo permesso rilasciato dall'EPA di Trump, ha detto, ha mantenuto i vecchi limiti di emissioni della raffineria piuttosto che adottarne quelli più severi richiesti dalla regola della New Source Review.

I limiti di Limetree sulle emissioni di anidride solforosa, ossido di azoto e altri inquinanti nocivi sono stati determinati dai livelli di produzione della vecchia raffineria nel 2009 e nel 2010, quando raffinava fino a 525.000 barili di petrolio al giorno. Questi limiti rimangono in vigore anche se Limetree propone di raffinare solo meno della metà del petrolio, a circa 200.000 barili al giorno.

Ciò significa che alla raffineria è stato concesso un enorme margine di manovra in termini di quanto può inquinare, probabilmente a spese della comunità, ha detto Walke.

Le richieste di dati presentate da E&E News e riportate nel 2019 hanno anche rivelato che i funzionari dell'EPA sotto Trump, incluso l'allora amministratore Andrew Wheeler, hanno affrettato il permesso della raffineria per garantire la redditività finanziaria dell'azienda. Un alto funzionario dell'EPA ha scritto in un'e-mail che era lì per dare alla società "tutto ciò di cui hanno bisogno", afferma il rapporto.

Valiulis, della St. Croix Environmental Association, ha affermato che i funzionari del governo locale hanno avuto lo stesso atteggiamento quando si è trattato dell'approvazione del permesso di Limetree.

"Che sia per il tornaconto personale dei funzionari del governo", ha detto, "o perché temono che Limetree se ne vada se costretti a rendere conto, il governo sembra consentire alla raffineria di fare ciò che vogliono, no importa quanto influisca negativamente sulla comunità”.

Un disastro climatico incombente

Ad agosto, una delle pompe dell'acqua piovana della raffineria si è guastata a causa delle forti piogge. L'acqua sporca di petrolio si è riversata dalla raffineria in uno stagno di contenimento aperto e scaricata in un porto vicino, sebbene una barriera di contenimento e gli sforzi di pulizia abbiano impedito al petrolio di raggiungere il mare, ha affermato la società in un comunicato stampa.

Valiulis alzò gli occhi al cielo quando vide la risposta dell'azienda. "Hanno detto che è stato un evento inaspettato a causa delle forti piogge", ha detto. “Ma una tempesta tropicale, capita ogni anno. Non è un uragano che capita una volta ogni secolo".

Solo pochi anni fa, gli uragani storici hanno travolto St. Croix. Quanto tempo prima che ne colpisca un altro, pensò Valiulis, e che ne dici di contenere le acque reflue?

La potenziale minaccia è sottolineata solo dal cambiamento climatico, che sta rendendo le condizioni meteorologiche estreme più frequenti e gravi. L'aria più calda trattiene più acqua e più potenziale di distruzione, gli scienziati hanno a lungo avvertito. Questa stagione degli uragani dovrebbe essere un altro anno record. E uno studio dell'anno scorso ha scoperto che le tempeste più potenti si stanno formando sempre più a breve distanza da stati nel sud-est e nelle isole dei Caraibi come St. Croix.

È un problema che Limetree non sembra affrontare. La società non ha in programma di misurare o mitigare le sue emissioni di gas serra e non fa menzione del suo ruolo nel contribuire al riscaldamento globale in nessuno dei documenti che ha presentato alle autorità di regolamentazione.

A marzo, l'EPA ha annunciato che stava indagando sull'incidente di febbraio che ha contaminato il giardino di Sonia Rivera. Oltre a farsi strada su 134 tetti e 208 auto, il petrolio è stato trovato anche in 63 cisterne, ha scritto in una lettera ai regolatori federali Robert Weldzius, vicepresidente senior delle operazioni di Limetree.

Da quando la raffineria ha contaminato le acque sotterranee di St. Croix, le cisterne sono diventate una necessità sull'isola, catturando la pioggia per fornire acqua ai residenti per bere, lavarsi o, come nel caso di Rivera, irrigare i loro orti.

Come consolazione, oltre ad offrire di pulire le cisterne, Limetree ha fornito pacchi di acqua in bottiglia alle persone colpite. Rivera ricorda la rabbia che ha provato quando gli operai si sono presentati alla sua porta con una custodia per lei.

"Come hai intenzione di prendere il mio cibo e sostituirlo con l'acqua?" disse loro, la sua voce che si faceva più forte.

Un lavoratore le ha suggerito di andare in un ristorante.

Ora più di un mese da quando ha scavato tutto, Rivera è tornata nel suo giardino a piantare lattuga, verdure e gombo. Questa volta, lei e suo marito hanno sollevato i letti da terra per rendere più facile recuperare le loro perdite se le cose dovessero andare di nuovo male.

"Non ho intenzione di cambiare il mio stile di vita per loro", ha detto di Limetree. "Tutto quello che gli interessa è fare soldi per se stessi."

Kristoffer Tigue

Giornalista, New York City

Kristoffer Tigue è un giornalista di InsideClimate News. Prima di entrare in ICN, si è occupato di politica e affari nel Midwest ea New York City. Il suo lavoro è stato pubblicato su Reuters, CNBC, MinnPost e il Midwest Center for Investigative Reporting. Tigue ha conseguito un master in giornalismo presso la Missouri School of Journalism.

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