In questa riserva delle Everglades, la pausa di Biden sui nuovi contratti di locazione di petrolio e gas solleva interrogativi

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Questa storia è stata originariamente pubblicata da Southerly.

Betty Osceola, un'anziana della tribù degli indiani Miccosukee, vive a Big Cypress National Preserve in Florida, dove un piccolo sviluppatore di petrolio con sede in Texas vuole costruire sette nuovi pozzi. La Burnett Oil Company ha presentato domanda il 22 gennaio, giorni prima che il presidente Joe Biden firmasse un ordine esecutivo che sospendeva i nuovi contratti di locazione di petrolio e gas su terreni pubblici. "Non sono rimasto sorpreso", ha detto Osceola con una risata amara – sapeva che prima o poi sarebbe successo.

Big Cypress fa parte delle Greater Everglades e si estende su 729.000 acri, una dimensione paragonabile a Rhode Island, nel cuore della Florida meridionale. Gli ecologi lo descrivono come un mosaico di ecosistemi di zone umide distinti ma interconnessi: amache di legno duro, pinete, praterie di sawgrass, paludi, pantani e cupe cupole di cipressi con boccioli di cotone e orchidee fantasma e pantere in via di estinzione.

Un campo petrolifero proposto si trova vicino al confine della riserva con la riserva di Miccosukee, e i membri della tribù affermano che anche i siti culturali della zona potrebbero essere interessati. Per alcuni membri della tribù Miccosukee e Seminole, la riserva è casa. "Molta della nostra gente è morta su questa terra per proteggere il diritto di esistere qui", mi ha detto Osceola quando ho visitato per la prima volta due anni fa.

Sotto quella terra potrebbero esserci milioni di barili di petrolio non sfruttato, una possibilità che ha spinto Big Cypress in una lunga lotta per lo sviluppo del petrolio. Nel 2017, Burnett ha iniziato a esplorare la riserva. Osceola ricorda di essere entrato nel sawgrass un pomeriggio e di essersi imbattuto in "camion a percussione" da 30 tonnellate. Le macchine, utilizzando le riflessioni sismiche come il sonar per trovare sacche di petrolio, hanno lasciato 169 miglia di tracce di pneumatici, più lunghe di un viaggio dall'Oceano Atlantico al Golfo del Messico. Secondo un rapporto del 2020 del Corpo degli ingegneri dell'esercito degli Stati Uniti, l'esplorazione di Burnett ha causato "disboscamento, ammaraggio e canalizzazione meccanizzati". Il corpo in seguito ha annullato le sue scoperte perché "Burnett ha operato entro i requisiti di [its exploratory] permesso ", ha detto in una e-mail John Campbell, un portavoce del corpo.[W]Non avevamo alcuna chiara evidenza di eventuali effetti negativi residui delle attività di Burnett sull'idrologia o la biologia di Big Cypress ".

Molta della nostra gente è morta su questa terra per proteggere il diritto di esistere qui.

Burnett da allora ha continuato a perseguire i permessi di perforazione.

Gli oppositori dello sviluppo petrolifero, tra cui Osceola e gruppi di conservazione come il Natural Resources Defense Council e National Parks Conservation Association, hanno fatto pochi progressi con proteste e azioni legali perché Big Cypress è una proprietà divisa, il che significa che i diritti di proprietà sulla superficie e sui minerali sotterranei sono posseduto separatamente. Mentre la superficie della zona umida è di proprietà federale e gestita dal National Park Service, i minerali appartengono alla Collier Resources Company, uno sviluppatore locale e l'eredità a conduzione familiare di uno dei più influenti magnati della pubblicità e del settore immobiliare della Florida, Barron Collier. (Al momento della sua morte nel 1939, Collier possedeva più di un milione di acri di terra, la maggior parte di qualsiasi proprietario terriero nello stato.) L'accordo conferisce alla compagnia – e al suo locatario, Burnett – il diritto di estrarre petrolio e gas, fintanto che la riserva rimane "intatta per il godimento delle generazioni future". Nessuna delle due società ha risposto a più email e telefonate.

A partire dal 2016, il governo federale deteneva i diritti minerari per quasi tutti i suoi 640 milioni di acri di terreno pubblico, ad eccezione di 4 milioni di acri. Il Park Service ha riferito nello stesso anno che 42 parchi nazionali erano proprietà divise, quasi la metà nel sud. Dodici – compresi in Kentucky, Texas, Tennessee, West Virginia e Florida – avevano operazioni di petrolio e gas in corso.

Esperti legali affermano che la spinta a Big Cypress rivela i limiti della pausa di Biden sui contratti di locazione e solleva interrogativi sulle future perforazioni su altre proprietà frazionate. "Sono già i proprietari dei diritti del sottosuolo", ha detto Jessica Owley, professore di diritto ambientale e di proprietà presso l'Università di Miami. "Non hanno bisogno di un contratto di locazione dal governo federale."

Negli Stati Uniti, le proprietà frazionate sono radicate in quello che viene definito un atto di forma ampia, un accordo tipicamente tra due entità private e ampiamente utilizzato in tutto l'Appalachia alla fine del XIX secolo. La dottrina separava la proprietà del terriccio dal carbone sotterraneo, garantendo ai proprietari di minerali un uso liberale della superficie per estrarre le loro proprietà, come il diritto di costruire edifici e deviare i corsi d'acqua. Alcuni storici affermano che l'azione, a vantaggio degli industriali d'élite rispetto agli agricoltori, ha alimentato la povertà e il degrado ambientale nella regione.

Le proprietà frazionate federali sono nate da un accordo simile codificato dal 1916 Stock-Raising Homestead Act, che attirava i coloni in Occidente concedendo terra a qualsiasi cittadino statunitense disposto a coltivare la loro assegnazione. I precedenti atti di fattoria non hanno mantenuto il controllo nazionale dei diritti del sottosuolo "soprattutto perché il governo federale non aveva idea che il petrolio e il gas esistessero o fossero preziosi", ha detto Joseph Schremmer, professore di diritto del petrolio e del gas presso l'Università del New Mexico. Di conseguenza, le prime aree di fattoria come le Grandi Pianure tendono ad essere detenute da privati. Nelle aree più a ovest – colonizzate dopo il 1916, quando il governo si rese conto del valore del petrolio – "molti di quei minerali erano riservati dai federali".

Nel 2019, 26 milioni di acri di minerali federali erano in locazione a sviluppatori di petrolio e gas, generando entrate per 4,2 miliardi di dollari. Big Cypress, ha detto Schremmer, è una proprietà frazionata federale più insolita con proprietà capovolta: il governo possiede la parte superiore del terreno, una società privata possiede la parte inferiore. Anni prima che Big Cypress fosse una riserva, era una palude non protetta. Negli anni '60, i politici locali proposero di pavimentare sawgrass per far posto al più grande porto aereo del mondo. Conservazionisti, cacciatori e popolazioni indigene si sono coalizzati contro il progetto, osservando che la palude condivideva un confine con il Parco nazionale delle Everglades. Per sei mesi all'anno, Big Cypress si riempie fino a 3 piedi di acqua dolce che scorre a sud-est, fornendo il 42% dell'acqua del vicino, secondo una stima. La coalizione ha sostenuto che il jetport avrebbe distrutto l'iconico parco nazionale, insieme a Big Cypress. Alla fine il Dipartimento dell'Interno ha acconsentito.

Big Cypress è stata fondata nel 1974 come prima riserva nazionale del paese. Il concetto "è nato da un esercizio di compromesso", scrisse in seguito il Park Service. Gran parte della superficie è stata trasferita al governo federale dalla famiglia Collier. Ma a differenza della maggior parte dei parchi nazionali, il Congresso ha specificamente autorizzato lo sviluppo di petrolio e gas nell'atto di abilitazione della riserva. Da allora, la società Collier e altri hanno costruito una manciata di giacimenti petroliferi nella riserva, due dei quali sono ancora operativi.

Ambientalisti e scienziati mi hanno detto che i campi esistenti, costruiti più di quattro decenni fa, mostrano quanto poco ci sia da guadagnare dalla Florida dai nuovi pozzi. Ad oggi, i due giacimenti hanno prodotto 31 milioni di barili di petrolio, riferisce la società Collier. È meno di quanto il Texas produce in una settimana.

"Se si guarda storicamente agli sforzi per sviluppare il petrolio nel sud della Florida, i dati non supportano il costo ambientale rispetto ai benefici effettivi", ha affermato Kathleen Sullivan Sealey, ecologa dell'Università di Miami.

Anche le fuoriuscite di petrolio sono notoriamente difficili da pulire, specialmente in ambienti difficili come le Everglades. Causano sia danni immediati che effetti cronici di lunga durata.

Le richieste di autorizzazione di gennaio di Burnett con il Dipartimento della protezione ambientale della Florida propongono di riempire 33 acri di zone umide per la costruzione di due coppie di piattaforme di perforazione calcarea e strade di accesso. L'agenzia, che ha recentemente assunto l'autorità di regolamentazione per tali permessi dal corpo, deve ancora emettere una decisione. A febbraio ha richiesto maggiori dettagli. "Con progetti di questa portata e portata, non è raro che ci sia almeno una, se non più richieste di informazioni aggiuntive", ha scritto in una e-mail il portavoce Weesam Khoury. "Ciascuna di queste risposte può richiedere fino a 90 giorni o più."

Sealey e altri biologi sostengono che il danno ecologico dei nuovi pozzi potrebbe essere grave, anche se la proposta richiede solo un paio di acri di costruzione. "Big Cypress è l'ultimo residuo di zone umide di cipressi funzionanti", ha detto. "È un affare enorme perché frammenta il paesaggio", interrompendo i movimenti delle pantere della Florida in via di estinzione e reindirizzando il flusso dell'acqua. Un sito di perforazione proposto è frequentato da pantere, secondo i dati di telemetria della pantera.

Un'altra paura sono le fuoriuscite. "Anche le fuoriuscite di petrolio sono notoriamente difficili da pulire, specialmente in ambienti difficili come le Everglades", ha detto John Fauth, biologo presso l'Università della Florida centrale. "Causano sia danni immediati che effetti cronici di lunga durata". Tra il 2011 e il 2015, i pozzi esistenti a Big Cypress si sono sversati otto volte, per un totale di 15 barili di petrolio e 424 barili di acqua salata. Tutti tranne quattro barili di petrolio e 13 barili di acqua salata sono stati recuperati, secondo il Dipartimento statale per la protezione ambientale.

Alcuni ricercatori – così come Burnett Oil – affermano che gli effetti sarebbero relativamente minori. Jim Snyder, un ex biologo ricercatore presso l'US Geological Survey, è stato di stanza a Big Cypress per tre decenni. "Come qualcuno che ama il Big Cypress, odio vederlo demolito e ricoperto di roccia calcarea", ha detto Snyder. "Ma a parte la piccola frazione di terra che ha un impatto, non vedo grandi problemi ecologici".

Il Park Service non ha risposto alle domande sugli effetti ambientali dello sviluppo. Un portavoce ha detto in una e-mail che l'agenzia stava esaminando le operazioni di Burnett e preparando una valutazione ambientale.

Le Greater Everglades sono segnate da una storia di violenza e colonialismo. L'Indian Removal Act del 1830 ha provocato l'espulsione forzata di decine di migliaia di nativi americani del sud-est a ovest del fiume Mississippi. Cinque anni dopo, dopo che i membri della tribù si rifiutarono di lasciare le Everglades, scoppiò la Seconda Guerra Seminole, l'assalto più lungo e costoso della nazione alle nazioni native. Le truppe federali hanno guidato circa 3.000 persone Seminole in Occidente.

"C'è una generale mancanza di rispetto per i diritti degli indigeni nell'area", ha detto Houston Cypress, un membro della tribù Miccosukee e fondatore del Movimento Love the Everglades. "Penso che sia solo una differenza nelle visioni del mondo. Mentre gli indigeni stanno cercando di vivere in armonia con questi luoghi, altre persone stanno cercando di sfruttare questi luoghi per fare soldi".

Un campo petrolifero proposto si trova a circa 2.000 piedi dal confine della riserva con la riserva di Miccosukee. Essendo cresciuto raccogliendo medicinali vegetali e partecipando a cerimonie nella riserva, Cypress, 40 anni, teme che la perforazione possa disturbare quelle tradizioni.

Mentre gli indigeni stanno cercando di vivere in armonia con questi luoghi, altre persone stanno cercando di sfruttare questi luoghi per fare soldi.

Kevin Donaldson, il direttore dei servizi immobiliari e della conservazione storica della tribù, ha fatto eco alla paura di Cypress: "Questa zona è piena di siti culturali conosciuti che non possono essere influenzati", ha detto. Burnett sostiene che è improbabile che la costruzione si sovrapponga a tali siti perché la maggior parte del progetto sarà in aree umide e basse dove i manufatti sono rari.

Nella legislazione promulgata dalla riserva, scritta quasi 50 anni fa, il Congresso ha concesso al Segretario degli Interni l'autorità di acquisire i diritti minerari – i diritti minerari della società Collier – se lo sviluppo fosse "dannoso per gli scopi della riserva".

Il deputato Deb Haaland del New Mexico, scelto da Biden per dirigere l'agenzia, ha detto ai legislatori nella sua audizione di conferma che si è impegnata a sostenere l'agenda del presidente per il clima.

Secondo Hillary Hoffmann della Vermont Law School, ciò potrebbe significare interpretare l'ordine esecutivo del presidente in modo più ampio per includere i permessi, arrestando lo sviluppo a Big Cypress. Anche se non ci fosse un ordine esecutivo, ha detto Hoffmann, "avrebbe l'autorità di premere il pulsante di pausa" o terminare completamente il dibattito sul petrolio esercitando il suo diritto di acquisizione. Lei – o il Congresso – potrebbero ricomprare i minerali.

"Penso che sia una grande idea", ha detto Cypress. "Se dovessi esprimere un desiderio, sarebbe il mio desiderio."