In uno stato asciutto, gli agricoltori usano le acque reflue petrolifere per irrigare i loro campi, ma è sicuro?

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Per decenni, gli agricoltori della contea di Kern, in California, si sono rivolti alle acque reflue della produzione di petrolio per aiutare a irrigare i raccolti durante periodi di siccità prolungati.

Le acque reflue forniscono un'alternativa alle acque sotterranee, che sono diventate sempre più scarse poiché gli agricoltori hanno pompato più di quanto potevano rifornire.

Ma l'uso dell'acqua riciclata, un sottoprodotto dell'estrazione di petrolio e gas naturale che viene mescolato con l'acqua di superficie per l'irrigazione, ha suscitato polemiche. Poiché l'acqua, nota come acqua prodotta da giacimenti petroliferi o salamoia, contiene sostanze chimiche come sale, boro, arsenico ed elementi radioattivi, scienziati e ambientalisti temono che rappresenti un rischio per la salute umana.

I funzionari dell'acqua della California hanno affermato che l'acqua dal lato est della contea è sicura da usare a causa dei suoi bassi livelli di salinità. Altri esperti hanno affermato che sono necessari ulteriori test dell'acqua e sostengono che lo Stato dovrebbe imporre restrizioni più severe al suo utilizzo.

Uno studio pubblicato all'inizio di quest'anno si è aggiunto al dibattito. Condotto da un team di ricercatori della California e della Carolina del Nord, lo studio ha rilevato che le concentrazioni di boro, sale, radionuclidi e altre sostanze chimiche nei campioni di acqua e suolo nel distretto idrico di Cawelo nella contea di Kern soddisfacevano gli standard di sicurezza per l'acqua di irrigazione.

I risultati dovrebbero ridurre i timori circa l'impatto dei contaminanti nell'acqua di Cawelo sulla qualità del suolo e sulla salute umana, secondo il dottor Avner Vengosh, professore di scienze della terra e dell'oceano alla Duke University e coautore della ricerca.

"Questo è un po 'rassicurante sul fatto che questa pratica, purché mantengano bassa la salinità e la mescolino con abbastanza [surface] l'acqua, è al sicuro da avere un effetto negativo sul suolo o sui raccolti ", ha detto.

Ma nello studio, pubblicato sulla rivista Science of the Total Environment, si chiedevano anche ulteriori test delle sostanze chimiche nell'acqua, test in altri luoghi e indagini sugli effetti a lungo termine sulla salute umana del consumo di colture irrigate dalle acque reflue dei giacimenti petroliferi.

Una veduta aerea di pumpjack nel campo petrolifero di South Belridge vicino a McKittrick nella contea di Kern, California, il 24 aprile 2020. Credito: David McNew / Getty Images

Anche se le sostanze chimiche nell'acqua del giacimento petrolifero non rappresentassero un rischio per la salute, hanno osservato i ricercatori, il sale e il boro potrebbero accumularsi nel suolo a livelli superiori alle tradizionali acque sotterranee, mettendo a repentaglio i raccolti a lungo termine.

Di conseguenza, gli agricoltori dovrebbero sostituire o coltivare colture più tolleranti al boro, come uva, arachidi e carote, e continuare a mescolare l'acqua prodotta con acqua dolce per prevenire questo accumulo.

Uno stato arido e anche una contea più secca

La carenza d'acqua è fin troppo familiare in California. Per gli agricoltori dello stato, assicurarsi che ci sia acqua per i loro raccolti è uno dei costi più alti per produrre la maggior parte dell'approvvigionamento alimentare della nazione. Nella contea di Kern, la scarsità d'acqua è una caratteristica distintiva della regione.

Il cambiamento climatico sta peggiorando le cose, allungando i periodi di siccità. La California solo l'anno scorso è uscita da una siccità di otto anni, poi è tornata in condizioni di siccità a febbraio.

Di fronte alla scarsità d'acqua e a una legge del 2014 che pone limiti all'uso delle acque sotterranee, gli agricoltori si sono rivolti sempre più alle acque reflue dei giacimenti petroliferi. L'acqua irriga 95.000 acri di terreno coltivato nella San Joaquin Valley meridionale della California, secondo il California Regional Water Quality Control Board.

David Ansolabehere, direttore generale del Cawelo Water District, che ha utilizzato l'acqua diluita del giacimento petrolifero per più di 25 anni, ha detto che l'acqua ha aiutato gli agricoltori a mantenere la resa del raccolto durante gli anni di siccità. Secondo Ansolabehere, l'acqua riciclata costituisce dal 25 al 30 per cento dell'acqua di irrigazione annuale del distretto e irriga 34.000 acri delle fattorie circostanti.

"Senza quest'acqua, migliaia di acri di raccolti di alto valore potrebbero essere messi a maggese", ha detto Ansolabehere.

Le acque reflue dei giacimenti petroliferi sono abbondanti anche nella contea di Kern, che produce il 70% del petrolio dello stato.

Ogni barile di petrolio genera circa 15 barili di acqua prodotta, secondo il Cawelo Water District. A partire dal 2015, Chevron, uno dei principali fornitori di petrolio della contea di Kern, ha riciclato 21 milioni di litri d'acqua ogni giorno e l'ha venduta agli agricoltori che l'hanno utilizzata nel 10% dei terreni agricoli della contea di Kern, secondo il Los Angeles Times.

Acque sotterranee, una risorsa in diminuzione

Uno dei motivi per cui gli agricoltori si sono rivolti all'acqua prodotta dai giacimenti petroliferi è che senza di essa, la scarsità d'acqua potrebbe costringerli a ridurre in modo significativo la loro superficie.

Tom Frantz, un coltivatore di mandorle a Shafter, non usa l'acqua prodotta dai giacimenti petroliferi per la sua fattoria di mandorle di 40 acri. Ma le aziende agricole più grandi hanno una resa del raccolto maggiore e richiedono più acqua, una quantità che non è disponibile per la maggior parte degli anni.

"Abbiamo piantato troppi acri per la quantità di acqua che abbiamo, ecco perché iniziamo a utilizzare risorse idriche più discutibili", ha detto Frantz.

Storicamente, gli agricoltori hanno fatto affidamento sulle acque sotterranee durante la siccità, ma un eccessivo pompaggio ha portato alla scarsità d'acqua a lungo termine. In alcune regioni agricole dello stato, lo scoperto delle acque sotterranee – la misura in cui viene pompata più acqua di quanta ne viene reintegrata – è compreso tra uno e due milioni di piedi di acro all'anno.

Laura Feinstein, ricercatrice senior presso il Pacific Institute e uno degli autori dello studio, ha affermato che l'aumento delle temperature contribuisce allo scoperto delle acque sotterranee perché riducono la quantità di acqua superficiale disponibile, il che porta a un maggiore pompaggio delle acque sotterranee. Nel 2014, lo stato ha creato il Sustainable Groundwater Management Act (SGMA) per gestire le risorse idriche sotterranee e fermare lo scoperto di acque sotterranee entro il 2040. L'SGMA, che consente un maggiore controllo federale sull'uso delle acque sotterranee, richiede che le agenzie locali per le acque sotterranee sviluppino piani di sostenibilità che fissino limiti alla quantità di acqua che può essere pompata.

Il dottor Graham Fogg, professore emerito di idrologia presso l'Università della California Davis, ha affermato che l'eccessivo pompaggio delle acque sotterranee ha causato una compattazione negli strati di argilla e il cedimento della superficie terrestre, danneggiando strade, condutture e canali. Ha detto che in almeno un caso, i danni al cedimento del terreno hanno ridotto la capacità di carico di un canale principale di circa il 40%.

Ma per alcuni agricoltori della contea di Kern, l'importo che è autorizzato a pompare ai sensi della legge non è sufficiente per irrigare le loro fattorie, rendendo la terra non redditizia. Uno studio dell'Università della California, i ricercatori di Berkeley stima che le attuali normative sulle acque sotterranee faranno perdere alla California un quinto dei terreni coltivati ​​nella San-Joaquin Valley, 85.000 posti di lavoro e 7 miliardi di dollari all'anno di entrate agricole.

Ciò rende l'acqua dell'olio tanto più preziosa perché è costantemente disponibile.

"L'acqua non dovrebbe mai essere sprecata: il riciclaggio dell'acqua municipale e industriale è un principio centrale della politica dell'acqua in tutto lo stato della California", ha affermato Ansolabehere.

Rodgers ha affermato che l'acqua prodotta riciclata potrebbe potenzialmente essere una soluzione a lungo termine per i periodi di siccità, purché ci sia la produzione di giacimenti petroliferi. "Facciamo tutto ciò che dobbiamo fare per confermare che non ci sono problemi con il riciclaggio di quest'acqua e il riciclaggio è qualcosa che lo stato della California sostiene", ha detto. "Siamo interessati ad assicurarci che ciò che stiamo facendo con l'acqua sia appropriato".

Un argomento sui rischi per la salute

Sebbene alcuni agricoltori del distretto di Cawelo utilizzino l'acqua prodotta dai giacimenti petroliferi da più di tre decenni, non tutti ne sono contenti. Gli attivisti ambientali hanno sostenuto che, sebbene il comitato regionale per il controllo dell'acqua abbia approvato l'uso dell'acqua, è ancora incerto se l'acqua presenti rischi per la salute.

Bill Allayaud, direttore degli affari governativi della California presso l'Environmental Working Group, ha dichiarato in una e-mail che gli esperti devono testare altre sostanze chimiche organiche e industriali che possono essere presenti nella produzione di petrolio, e non solo boro, sale e arsenico.

"Abbiamo aspettato anni per questo rapporto e la conclusione principale è stata" 'abbiamo bisogno di più studi' ", ha detto.

Fino a quando i funzionari statali non saranno certi che l'acqua del giacimento petrolifero è sicura, gli attivisti sostengono che non dovrebbe essere utilizzata per l'irrigazione. Le agenzie idriche non hanno avuto accesso alle informazioni sulle sostanze chimiche pericolose utilizzate nella produzione di petrolio fino a quando il legislatore statale non ha approvato un disegno di legge nel 2017, ha detto Rodgers.

Il disegno di legge fornisce ulteriore autorità allo State Water Board e agli enti regionali per l'acqua per ottenere informazioni dai fornitori di petrolio o da altre entità sulle sostanze chimiche nelle acque reflue. Il disegno di legge richiede anche che il consiglio di amministrazione dell'acqua divulga queste informazioni al pubblico sul proprio sito web.

"Il fluido di scarto dell'industria petrolifera contiene una vasta gamma di sostanze chimiche, sia note che sconosciute, e non comprendiamo l'entità del danno che arrecherà alle nostre colture e alla nostra salute", ha affermato Hollin Kreztmann, avvocato senior del Center of Biological Diversità.

Ha detto che i residenti sono stati a lungo preoccupati per il fatto che le acque reflue petrolifere rappresentassero rischi per i loro raccolti.

Andrew Grinberg, responsabile dei progetti speciali di Clean Water Action, ha affermato che i metodi di test e le informazioni sulla tossicità per alcune sostanze chimiche che potrebbero essere presenti nell'acqua prodotta non sono disponibili.

"Quindi non siamo chiari su quali siano gli impatti sulla salute umana e sull'ambiente", ha detto.

Rischi per la salute delle autorità di regolamentazione e delle controversie del settore

Da parte loro, i funzionari dell'acqua e del petrolio della California come Ansolabehere affermano che le acque reflue sono già adeguatamente regolamentate.

L'accumulo di sale, ha detto Ansolabehere, non rappresenta un rischio perché i regolamenti del consiglio regionale di controllo dell'acqua impediscono che la salinità superi i livelli normali. L'acqua prodotta viene miscelata con l'acqua di superficie o sotterranea per abbassare il contenuto di sale a un livello che le colture possono tollerare. "L'accumulo di sale è stato e continuerà ad essere una preoccupazione per tutti gli agricoltori, sia che utilizzino acqua prodotta riciclata o qualsiasi fonte d'acqua tradizionale", ha affermato.

Ha detto che lo studio ha confermato anni di ricerca da parte del consiglio regionale che indicava che la pratica dell'utilizzo delle acque reflue era sicura in quella zona della contea di Kern, ha detto.

Da allora, il Cawelo Water District e il Regional Water Control Board, con l'assistenza di un Food Expert Safety Panel, hanno testato più di 160 composti che potrebbero essere nell'acqua, ha detto.

Clay Rodgers, assistente dirigente del Consiglio regionale per il controllo della qualità dell'acqua della California, Central Valley, ha affermato che finora il consiglio di controllo regionale non ha trovato alcuna prova che indichi che l'acqua prodotta riciclata non è sicura da utilizzare per l'irrigazione.

"Ma questo non significa che il consiglio non stia ancora guardando e che tutto sia risolto", ha detto Rodgers. "Se otteniamo prove che l'acqua non è sicura, prenderemo provvedimenti per fermarla."

Una portavoce della Chevron, uno dei principali produttori di petrolio della contea, ha affermato che le conclusioni dello studio della Duke University sono coerenti con i risultati degli studi avviati dal consiglio regionale.

"La protezione delle persone e dell'ambiente è uno dei valori fondamentali di Chevron", ha affermato. "Rimaniamo impegnati a cooperare con le autorità di regolamentazione e a collaborare con organizzazioni come il Cawelo Water District su soluzioni innovative per le sfide idriche della California", ha detto in una e-mail.

Frantz, tuttavia, ha detto che gli agricoltori non dovrebbero dipendere dai fornitori di petrolio perché i sali in eccesso nella loro acqua finiranno per adulterare il suolo. Ha detto che mentre gli agricoltori possono trarne profitto ora, creerà problemi per le generazioni future.

"È pensare a breve termine per il profitto invece di guardare molte generazioni lungo la strada per vedere cosa è meglio per la società nel suo insieme", ha detto.

Con la minaccia che il cambiamento climatico rappresenta per la regione meridionale della San Joaquin Valley, ha detto Frantz, è probabile che gli agricoltori debbano affrontare molte incertezze e lotte negli anni a venire.

"È molto difficile quantificare un disastro incombente sempre presente", ha detto.

Una versione precedente di questo articolo identificava erroneamente il direttore per gli affari governativi dell'Environmental Working Group (EWG). È Bill Allayaud, non Ben Allayaud.

Abby Weiss

Reporter

Abby è una studentessa in ascesa alla Syracuse University che studia giornalismo e scienze ambientali. Attualmente lavora come giornalista ambientale e redattrice di notizie per The Daily Orange, per il quale ha scritto articoli sulla giustizia ambientale e il cambiamento climatico nell'Upstate New York. Al liceo, ha svolto un tirocinio presso il dipartimento di comunicazione del suo distretto scolastico nel Connecticut, raccogliendo storie di numerosi membri della comunità.