domenica, Novembre 28, 2021
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Inside Clean Energy: potrebbe essere in arrivo un boom dell’energia geotermica e gli ex lavoratori petroliferi stanno aprendo la strada

Una conferenza la scorsa settimana ha toccato un argomento profondo e scottante.

Alcuni dei leader della geotermia e della politica energetica si sono riuniti virtualmente per parlare di una forma di energia pulita che, secondo loro, si sta avvicinando a un salto tecnologico in avanti.

L’energia geotermica deriva dallo sfruttamento del calore da sotto la superficie terrestre, che può essere utilizzato per far funzionare centrali elettriche, riscaldare edifici e fornire calore per l’industria. Una qualche forma di geotermia è stata utilizzata per decenni, con centrali elettriche nell’ovest e nella montagna occidentale e sistemi di riscaldamento geotermico anche più vecchi in città come Boise, nell’Idaho.

L’opportunità futura è per i ricercatori e gli imprenditori di sviluppare modi per utilizzare l’energia geotermica in modo conveniente su larga scala e in molti più luoghi.

“Una delle cose che mi entusiasma davvero della geotermia è che ogni edificio è già seduto su questo vasto serbatoio di energia rinnovabile proprio lì per essere preso”, ha affermato Kathy Hannun, presidente e co-fondatore di Dandelion Energy, una società che sviluppa geotermia a prezzi accessibili impianti di riscaldamento e raffrescamento per abitazioni.

I suoi commenti facevano parte di Pivot 2021, una conferenza organizzata dalla Geothermal Entrepreneurship Organization presso l’Università del Texas ad Austin, con il supporto del Dipartimento dell’Energia degli Stati Uniti (DOE).

Uno dei temi ricorrenti nelle giornate di panel è stata l’opportunità per gli Stati Uniti di sfruttare la tecnologia e i metodi di perforazione sviluppati dall’industria petrolifera e del gas e di spostare le persone dall’attuale forza lavoro del settore al lavoro nell’energia geotermica.

Jody Robins ha fatto questo passaggio, passando da una carriera come ingegnere di trivellazione petrolifera per compagnie petrolifere, tra cui Chevron, al suo attuale ruolo di ingegnere senior di trivellazione geotermica per il National Renewable Energy Laboratory. Ha moderato un panel alla conferenza sulla perforazione geotermica.

Jody Robins

“Ho adorato il lavoro nel settore del petrolio e del gas”, mi ha detto Robins in seguito. “Ma col passare degli anni, mi sono sempre più preoccupato per il riscaldamento globale e non mi sentivo bene con l’industria e, francamente, la maggior parte dell’atteggiamento dell’industria nei confronti del riscaldamento globale. Ero solo pronto ad andarmene”.

Per come la vede lui, l’industria del petrolio e del gas è come l’industria del carbone 10 o 15 anni fa: in un declino graduale che sta costringendo i lavoratori a cercare altre opzioni.

“Vengo contattato parecchio da persone del settore petrolifero che hanno perso il lavoro o non sono felici e si chiedono cos’altro possono fare là fuori”, ha detto. “Quando guardi al solare e all’eolico, spesso non è una buona idea per i lavoratori del petrolio e del gas passare a quelle industrie, quindi naturalmente gravitano verso il geotermico”.

Ma per ora, l’industria geotermica è troppo piccola per essere un punto di approdo per molti lavoratori del petrolio e del gas.

Robins è stato l’autore principale di un rapporto pubblicato questo mese sullo stato attuale dell’industria e delle tecnologie geotermiche statunitensi. Mostra che l’energia geotermica rimane una piccola parte del mix elettrico e la costruzione di nuove centrali geotermiche ha a malapena tenuto il passo con la chiusura di impianti più vecchi.

Una centrale geotermica genera elettricità utilizzando il calore della terra per produrre vapore che fa girare una turbina. Quasi tutte le centrali geotermiche e i sistemi di riscaldamento attualmente in uso si trovano in luoghi che si trovano sopra il calore che è vicino alla superficie e facilmente accessibile.

Le centrali geotermiche tendono ad essere piccole: la capacità di generazione combinata dei 93 impianti negli Stati Uniti era di 3.673 megawatt nel 2019. Per qualche prospettiva, la più grande centrale elettrica a carbone del paese, lo stabilimento Scherer in Georgia, ha una capacità di 3.520 megawatt.

Inoltre, la generazione di elettricità geotermica come industria non è un importante datore di lavoro, con 8.002 posti di lavoro nel 2020, secondo il rapporto Clean Jobs America di Environmental Entrepreneurs, un gruppo commerciale. L’entusiasmo per l’energia geotermica è per quello che potrebbe diventare.

Le aziende stanno lavorando per sviluppare modi per perforare a profondità molto maggiori e attraverso la roccia dura per ottenere l’accesso al calore che oggi non è disponibile. Le tecnologie includono “sistemi geotermici avanzati”, in cui le aziende perforano due o più pozzi e quindi iniettano acqua per forzare la circolazione dei fluidi tra la superficie e una zona calda sotto terra. Un’altra tecnologia è la “geotermia a circuito chiuso”, che utilizza pozzi sigillati per far circolare un liquido che si riscalda sotto terra e poi arriva in superficie. Il giornalista energetico David Roberts ha approfondito alcune delle tecnologie in una storia l’anno scorso per Vox.

Una preoccupazione con la geotermia è che il processo di perforazione e iniezione di fluidi contribuisce ai terremoti in alcune circostanze, che è stato anche un problema per l’industria petrolifera e del gas con i pozzi di iniezione per le acque reflue prodotte nel fracking. Il tema era all’ordine del giorno di Pivot 2021, con un panel sulla previsione e prevenzione della “sismicità indotta”, ovvero dei terremoti causati dall’attività umana.

Alcune delle aziende che lavorano per sviluppare nuove tecnologie geotermiche hanno dirigenti senior che provengono dall’industria petrolifera e del gas. Tra questi, ha detto Robins, ci sono Transitional Energy a Denver e Fervo Energy e Sage Geosystems, entrambi nell’area di Houston.

Stanno lavorando in un settore che ha giocatori affermati, come Calpine, che possiede The Geyser in California, il più grande complesso di centrali geotermiche del paese.

Il rapporto NREL elenca 58 progetti geotermici che le aziende stanno sviluppando in nove stati, la maggior parte dei quali in Nevada. I progetti includono Hell’s Kitchen nel sud della California, con una capacità di generazione di 140 megawatt, che avrebbe il duplice scopo di produrre elettricità e raccogliere litio dalla salamoia che verrebbe pompata in superficie, come scrisse Sammy Roth l’anno scorso su The Los Angeles Volte. Il litio è una materia prima essenziale per le batterie agli ioni di litio, che alimentano i veicoli elettrici e i sistemi di accumulo delle batterie.

Utah FORGE, una partnership tra l’Università dello Utah e il DOE, sta lavorando per sviluppare alcune delle nuove tecnologie. I lavoratori del progetto hanno completato un pozzo di 11.000 piedi come parte del loro piano per costruire un sistema geotermico potenziato.

“La nostra speranza è che questo laboratorio serva da prototipo per progetti simili in tutto il mondo”, ha affermato Joseph Moore, leader di Utah FORGE e professore di ingegneria civile presso l’Università dello Utah, in una dichiarazione.

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Ho chiesto a Robins quanto è lontana l’industria dall’essere in grado di passare da poche dozzine di piccoli progetti all’operare su scala più ampia e in più luoghi. La risposta, ha detto, dipende da fattori di mercato, come il confronto del costo dell’energia geotermica con quello di altre fonti, e dalle politiche del governo, come l’entità dei crediti d’imposta e dei finanziamenti per la ricerca e lo sviluppo.

Una centrale geotermica costa più degli impianti solari, eolici o a gas naturale, ma meno degli impianti nucleari e a carbone, secondo i confronti dei costi come il rapporto annuale sul “costo livellato dell’energia” della banca di investimenti Lazard. Costruire un impianto geotermico utilizzando alcune delle nuove tecnologie sarebbe più costoso, come nel caso di qualsiasi tecnologia emergente.

“Stai gareggiando con le altre energie rinnovabili più lo stoccaggio”, ha detto Robins, a proposito della competizione per tagliare i costi. Si riferiva alla pratica di abbinare l’energia eolica e solare con l’accumulo di batterie. “Forse ci sarà un posto per tutti loro prima o poi”.

Ma guardare al geotermico in termini di concorrenza sui costi a breve termine non è il punto per i ricercatori che vedono aumentare la domanda di tecnologie energetiche pulite di qualsiasi tipo, poiché il mondo mira a ridurre le emissioni entro la metà del secolo.

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Il lavoro organizzato affronta le sfide nell’organizzazione dei lavoratori dell’energia pulita: I sindacati si sono fatti strada nell’organizzazione delle industrie dell’energia pulita, ma permangono alcune grandi sfide. I tentativi di sindacalizzare i lavoratori del solare aiutano a illustrare alcuni dei problemi più grandi. Come riporta Delger Erdenesanaa per ICN, i leader politici vorrebbero vedere le industrie dell’energia pulita mettersi al passo con le industrie dei combustibili fossili.

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Inside Clean Energy è il bollettino settimanale di notizie e analisi dell’ICN sulla transizione energetica. Invia suggerimenti e domande su notizie a dan.gearino@insideclimatenews.org.

Dan Gearino

Reporter sull’energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre gli Stati Uniti del Midwest, parte del National Environment Reporting Network di ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione verso l’energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato in ICN nel 2018 dopo un incarico di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove si è occupato del business dell’energia. Prima di allora, si è occupato di politica e affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, nell’Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, nell’Ohio.

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