La Cina si è impegnata a ridurre le emissioni, poi è andata in giro per il carbone

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Gli incontri del Congresso nazionale del popolo cinese, che si sono conclusi a marzo, sono stati avvolti da una foschia sia reale che figurativa su quanto siano forti le sue ambizioni climatiche e quanto velocemente il paese può svezzarsi dalla sua principale fonte di energia: il carbone.

Durante il Congresso, l'inquinamento atmosferico è tornato a Pechino con una vendetta, raggiungendo i livelli più alti da gennaio 2019, mentre l'economia usciva dalla pandemia. L'acciaio, il cemento e la produzione pesante, sostenuti prevalentemente dall'energia del carbone, hanno aumentato le emissioni di anidride carbonica della Cina del 4% nella seconda metà del 2020 rispetto allo stesso periodo pre-pandemico dell'anno precedente. Allo stesso tempo, anche gli obiettivi del quattordicesimo piano quinquennale del paese sull'intensità energetica, sull'intensità di carbonio e sulle energie rinnovabili erano poco più che vaghi impegni per affrontare le emissioni di anidride carbonica.

Il carbone resta il cuore della fiorente economia cinese. Nel 2019, il 58% del consumo energetico totale del paese proveniva dal carbone, il che aiuta a spiegare perché la Cina rappresenta il 28% di tutte le emissioni globali di CO2. E la Cina continua a costruire centrali elettriche a carbone a un ritmo che supera il resto del mondo messo insieme. Nel 2020, la Cina ha messo in funzione 38,4 gigawatt di nuova potenza alimentata a carbone, più del triplo di quanto messo in linea ovunque.

Un totale di 247 gigawatt di energia a carbone è in fase di pianificazione o sviluppo, quasi sei volte l'intera capacità alimentata a carbone della Germania. La Cina ha anche proposto ulteriori nuove centrali a carbone che, se costruite, genererebbero 73,5 gigawatt di potenza, più di cinque volte i 13,9 gigawatt proposti nel resto del mondo messi insieme. L'anno scorso, le province cinesi hanno concesso l'approvazione alla costruzione di 47 gigawatt di progetti di energia a carbone, più del triplo della capacità consentita nel 2019.

Nel 2019, il 58% del consumo energetico totale del paese proveniva dal carbone, il che aiuta a spiegare perché la Cina rappresenta il 28% di tutte le emissioni globali di CO2.

La Cina ha promesso che le sue emissioni raggiungeranno il picco intorno al 2030, ma quel limite massimo significherebbe ancora che il paese sta generando enormi quantità di CO2: da 12,9 miliardi a 14,7 miliardi di tonnellate di anidride carbonica all'anno per il prossimo decennio, o fino al 15% all'anno al di sopra dei livelli del 2015, secondo un'analisi del Climate Action Tracker.

Questa continua dipendenza dal carbone evidenzia la dicotomia tra l'obiettivo principale della Cina di promuovere la crescita economica per aumentare il tenore di vita dei suoi 1,44 miliardi di persone e il desiderio del paese di ridurre le emissioni di CO2. Negli ultimi mesi, la leadership cinese ha segnalato un passo verso una decarbonizzazione più profonda ribadendo la promessa dell'accordo di Parigi di un picco di emissioni nel 2030 e promettendo di raggiungere la neutralità del carbonio entro il 2060, quest'ultimo obiettivo delineato dal leader Xi Jinping a settembre con grande clamore globale.

Resta da vedere se la Cina sarà in grado di ridurre le proprie emissioni di carbonio nel prossimo decennio e il suo obiettivo di neutralità del carbonio entro il 2060 dipende in gran parte dalla crescente dipendenza dalle energie rinnovabili e dall'energia nucleare, nonché dai principali progressi tecnologici in aree come la cattura del carbonio e -Conservazione. A questo punto, la dipendenza cinese dal carbone minaccia sia i suoi piani di decarbonizzazione a lungo termine sia gli sforzi globali per limitare l'aumento delle temperature a 2,7 gradi Fahrenheit.

A breve termine, la principale preoccupazione del Partito Comunista resta come far crescere l'economia di circa il 6 per cento all'anno. E, come identificato nel suo ultimo piano quinquennale, uno dei rischi principali per l'obiettivo della Cina di mantenere una "società moderatamente prospera" rimane la mancanza di energia per guidare la sua economia.

"La sicurezza energetica nel contesto cinese significa principalmente carbone", ha detto Li Shuo, consigliere per la politica climatica di Greenpeace East Asia. "Allora come concili queste due narrazioni? Non credo che i piani che sono stati annunciati ci abbiano dato una risposta chiara."

Gli analisti affermano che una serie di azioni nel prossimo decennio potrebbero segnalare quanto sia seria la Cina nel ridurre le proprie emissioni di CO2. Uno è se il governo centrale stabilisca un limite assoluto – e in costante calo – alle emissioni di CO2. Un altro è se Pechino mantiene la sua promessa di smettere di fissare un obiettivo di PIL quinquennale esplicito, che ha a lungo bloccato i governi provinciali e locali in una mentalità di sviluppo.

La pianificazione economica centrale di Pechino per i prossimi cinque anni evidenzia l'indecisione della Cina sulla velocità con cui effettuare il suo cambiamento a basse emissioni di carbonio, dice Li. Invia anche segnali contrastanti ai funzionari provinciali e di governo inferiore sul fatto che la decarbonizzazione, l'economia o la sicurezza energetica debbano essere la massima priorità.

Nonostante la crescente spinta della Cina ad espandere l'energia eolica e solare, l'obiettivo per le fonti di combustibili non fossili, comprese le energie rinnovabili e l'energia nucleare, come parte del mix energetico totale è di un modesto 20% nei prossimi 5 anni.

Inoltre, è in corso una lotta tra il settore del carbone e le forze governative che spingono per una transizione più rapida dall'energia alimentata a carbone. Negli ultimi mesi, sia il ministero dell'Ambiente che i vertici del Partito Comunista hanno rimproverato l'Agenzia Nazionale dell'Energia per aver approvato una quantità eccessiva di energia a carbone troppo in fretta. Xi ha tenuto un discorso ampiamente pubblicizzato (cinese) davanti ai principali pianificatori finanziari del paese il 16 marzo in cui ha affermato che gli anni precedenti al 2025 sarebbero stati fondamentali per garantire che le emissioni della Cina raggiungessero il picco entro il 2030. Molti analisti hanno visto questo come un segno che la leadership del paese è scontento dei pianificatori del governo provinciale e locale che hanno approvato l'aumento del rollout a carbone.

Nonostante la crescente spinta della Cina ad espandere l'energia eolica e solare, l'obiettivo per le fonti di combustibili non fossili, comprese le energie rinnovabili e l'energia nucleare, come parte del mix energetico totale è di un modesto 20% nei prossimi cinque anni.

Swithin Lui, analista del Climate Action Tracker e del New Climate Institute, ha affermato che dopo il 2030 la Cina scommette molto sulle soluzioni tecnologiche per raggiungere il suo obiettivo di neutralità del carbonio del 2060, inclusa la tecnologia di cattura e stoccaggio del carbonio costosa e non ancora ampiamente utilizzabile. , ulteriore espansione delle energie rinnovabili, energia idroelettrica, celle a combustibile a idrogeno e una maggiore spinta per l'energia nucleare.

"Non esiste un piano di implementazione per questo", ha detto Lui del gioco d'azzardo sulle soluzioni tecnologiche post-2030. "È fondamentalmente una copertura per il futuro".

Una possibilità è che la Cina abbia mantenuto i suoi impegni di decarbonizzazione. Potrebbe essere sospesa la continua espansione delle centrali elettriche a carbone come un modo per ottenere concessioni sulla scena internazionale, sia direttamente per l'assistenza per affrontare le sue sfide di sicurezza energetica o per fare leva su altri fronti geopolitici. Questi includerebbero negoziati commerciali e tecnologici con gli Stati Uniti, che se risolti a favore di Pechino consentirebbero più spazio per respingere a livello nazionale i potenti interessi del carbone e dell'energia.

Altre leve negoziali potrebbero essere collegate a quelli che la Cina considera i suoi interessi fondamentali non negoziabili, come Taiwan, Hong Kong, le regioni del Tibet e dello Xinjiang, e le sue rivendicazioni nel Mar Cinese Meridionale. Con l'amministrazione Biden che fa del cambiamento climatico una priorità e lo definisce una minaccia esistenziale, è probabile che i negoziatori cinesi spingano forte sulle proprie preoccupazioni, che il Partito Comunista menziona sempre più come minacce esistenziali al suo potere.

Xi ha lasciato a se stesso un ampio margine di manovra per raggiungere i modesti obiettivi di riduzione del carbonio della Cina nell'ambito dell'accordo di Parigi e per prendere impegni più forti nel prossimo decennio. Per quanto riguarda l'ampliamento della capacità di alimentazione a carbone che la Cina ha proposto, gli analisti affermano che ci sono domande su quanto di questo effettivamente andrà avanti, il che potrebbe dare ai negoziatori cinesi più spazio per impegnarsi in maggiori tagli alle emissioni di CO2.

"È questo che lascia spazio alla trattativa, visto il Glasgow [climate conference in November] e i prossimi impegni con l'amministrazione Biden? ", ha chiesto Lauri Myllyvirta, capo analista presso il Center for Research on Energy and Clean Air.

Zhang Jianyu, rappresentante capo del Programma Cina del Fondo per la difesa ambientale (EDF), afferma che le recenti mappe stradali di pianificazione lasciano spazio a maggiori impegni per decarbonizzare, in particolare perché la leadership afferma che prevede di smettere di fissare un obiettivo di PIL quinquennale esplicito, che ha crescita economica e emissioni guidate.

I recenti problemi con le interruzioni della rete energetica in Texas sono un ottimo esempio di ciò che i funzionari cinesi non vogliono che accada nel loro paese.

Nonostante l'impegno a breve termine per l'energia a carbone, affermano alcuni esperti cinesi, ci sono ragioni per credere che il paese possa iniziare a ridurre le proprie emissioni all'inizio degli anni '30.

"Ciò che è positivo nei piani generali è che, per la prima volta, l'idea di sviluppo verde è ovunque, è su tutta la linea", ha detto Zhang. "Questa è davvero la prima volta che lo sviluppo verde è stato integrato nei piani nel modo più completo possibile".

Questi piani includono l'elettricità e le linee guida per lo sviluppo dell'energia che conterranno limiti di obiettivo critici sul consumo complessivo di carbone e possibilmente un limite di capacità per l'energia a carbone. E mentre sta aumentando la capacità complessiva di carbone, i pianificatori cinesi stanno anche eliminando gradualmente centrali elettriche a carbone più piccole, più sporche e meno efficienti e sostituendole con impianti più grandi ed efficienti, ha detto Zhang.

I funzionari cinesi si rendono conto che le risorse energetiche rinnovabili del paese sono insufficienti – e troppo intermittenti – per alleviare la dipendenza dal carbone nel prossimo futuro. Zhang ha citato i recenti problemi con i guasti alla rete energetica in Texas come un primo esempio di ciò che i funzionari cinesi non vogliono che accada nel loro paese.

Andando avanti, un indicatore chiave sarà se un imminente piano sul clima del Ministero dell'Ecologia e dell'Ambiente includerà un limite assoluto a lungo termine alle emissioni di CO2. Se viene adottato un tale limite, i piani quinquennali dei governi provinciali dovranno includere le proprie mappe stradali per i settori chiave che emettono carbonio da seguire. Quanto siano rigorosi questi piani di riduzione del carbonio potrebbe indicare quanto seria sia la Cina nel ridurre le emissioni di carbonio il più rapidamente possibile dal 2030 in poi.

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