La dichiarazione di fallimento di Blackjewel è un presagio di guai per l'industria del carbone in caduta libera

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Un giudice fallimentare federale nel West Virginia potrebbe presto decidere se consentire alla compagnia mineraria di carbone Blackjewel, una volta il sesto più grande produttore di carbone della nazione, di liberarsi di migliaia di acri minati, creando una potenziale crisi di bonifica e bonifica della terra.

Il giudice del tribunale fallimentare Benjamin Kahn terrà un'udienza mercoledì a Charleston sul piano di liquidazione della società con sede in West Virginia, che prevede l'abbandono di quasi 200 permessi minerari in Kentucky, West Virginia, Virginia e Tennessee.

La maggior parte di loro si trova nel Kentucky orientale, dove il futuro di quasi 8.000 acri di montagne minate da miniere è in bilico, come mostrato nelle dichiarazioni del tribunale e nelle testimonianze nell'enorme caso di bancarotta iniziato nel 2019.

Sia lo stato del Kentucky che le società che hanno emesso obbligazioni per garantire la bonifica e la bonifica del paesaggio devastato dalla dinamite hanno avvertito in procedimenti giudiziari che potrebbero non esserci abbastanza soldi per fare tutto il lavoro richiesto.

Con altre società di estrazione del carbone statunitensi in difficoltà finanziarie simili e la domanda di carbone che precipita, la situazione di Blackjewel è un presagio dei problemi futuri nel paese del carbone.

Le società di estrazione del carbone sono tenute a inviare obbligazioni per coprire i costi di bonifica in caso di fallimento. Dovrebbero anche bonificare i siti minerari inattivi contemporaneamente, poiché stanno estraendo nuove aree.

Mentre l'industria perde rapidamente quote di mercato e continua la sua corsa verso il baratro finanziario, parte della sua eredità potrebbe coinvolgere paesaggi sfregiati e minati lasciati da fallimenti seriali e programmi governativi che potrebbero non essere in grado di intervenire e finanziare il risanamento e bonifiche, ambientalisti e gruppi di cittadini temono.

"Semplicemente non è rimasto il capitale nell'industria del carbone per soddisfare tutti i rimanenti obblighi di bonifica in sospeso", ha detto Peter Morgan, un avvocato del Sierra Club che segue da vicino i casi di bancarotta dell'industria del carbone a livello nazionale. "Queste aziende sono state autorizzate a dare calci alla lattina più e più volte, e ora stanno finendo la strada".

Morgan ha detto che vede il caso Blackjewel come "la punta dell'iceberg", con altri grandi fallimenti all'orizzonte. "Ci saranno molti più Blackjewels", ha detto.

Un'industria in caduta libera

Le notizie peggiorano solo per l'industria del carbone. La scorsa settimana, la US Energy Information Agency ha riferito che nel 2020 le fonti di energia rinnovabile hanno generato per la prima volta più elettricità del carbone. L'agenzia ha attribuito ciò al continuo aumento dell'energia eolica e solare, combinato con la prestazione costante dell'energia idroelettrica.

Le centrali a carbone chiudono da anni e la quota dell'industria del carbone nella produzione di elettricità della nazione è scesa da quasi il 50% nel 2011 a circa il 20% nel 2020. A partire dallo scorso anno, c'erano ancora circa 300 centrali a carbone rimanenti, ma molte di quelli non funzionano tanto quanto prima, a causa dei costi.

Il Kentucky è stato colpito in modo particolarmente duro, con la produzione di carbone in calo del 76% dal 2010, secondo i dati del Kentucky Energy and Environment Cabinet.

Dal Wyoming al West Virginia, il settore ha vissuto una serie di fallimenti e consolidamenti nell'ultimo decennio.

Blackjewel e il suo ex amministratore delegato estromesso, Jeff Hoops, avevano acquisito molti asset di carbone in difficoltà lasciati da altre società in fallimento, ma poi entrambi sono rimasti impantanati nelle difficoltà finanziarie della società. Ha dichiarato bancarotta senza preavviso nel 2019, che ha lasciato 1.700 dipendenti in Wyoming, Virginia, West Virginia e Kentucky senza lavoro e stipendio finale.

Il caso di fallimento coinvolge diverse società affiliate a Blackjewel, che ora stanno anche facendo causa a Hoops per presunta autodisciplina. Hoops ha negato le accuse, secondo il Wall Street Journal.

Nella contea di Harlan, Kentucky, la difficile situazione dei lavoratori di Blackjewel ha attirato l'attenzione nazionale quando i minatori il cui stipendio finale era rimbalzato hanno bloccato un treno di carbone carico per settimane, in segno di protesta.

I lavoratori di Blackjewel negli Appalachi e nel Wyoming che avevano intentato una causa collettiva per recuperare parte dei loro salari persi hanno raggiunto un accordo provvisorio con Blackjewel il mese scorso.

"La grande incognita è se i soldi verranno recuperati da Hoops e dalle sue società", ha detto Ned Pillersdorf, l'avvocato del Kentucky che si occupa delle richieste dei minatori. “È in corso un contenzioso complesso a riguardo. Ci auguriamo che sia possibile recuperare abbastanza denaro in modo che i nostri clienti possano incassare ".

Gli avvocati che rappresentano Blackjewel non hanno restituito e-mail in cerca di commenti.

Ashley Burke, una portavoce della National Mining Association, ha affermato che l'industria ha "una solida esperienza nell'adempimento dei suoi impegni di bonifica e questi sforzi continuano".

Burke ha affermato che il Surface Mining Control and Reclamation Act richiede alle aziende di inviare obbligazioni per pagare la bonifica e autorizza anche gli stati a garantire che le miniere vengano bonificate e bonificate.

"Sembra che sia esplosa una bomba"

Blackjewel ha cercato, con un certo successo, di vendere i suoi asset minerari e gli obblighi di bonifica ad altre società.

Ma non è chiaro quanti di questi trasferimenti di proprietà saranno consentiti dai regolatori ambientali e se quegli acquirenti saranno mai in grado di riprendere l'estrazione o di reclamare completamente i siti, ha affermato Mary Cromer, avvocato e vicedirettore dell'Appalachian Citizens 'Law Center Inc ., a Whitesburg, Kentucky, che rappresenta i gruppi di cittadini nel caso.

L'intero settore è in difficoltà ed è sempre più incerto su cosa lascerà alle spalle, ha affermato Cromer.

"Ci sarà un certo livello di industria del carbone rimanente, ma questa è stata una spirale mortale", ha detto Cromer, aggiungendo che le miniere non rivendicate minacciano di diventare problemi di salute e sicurezza ancora più gravi negli anni a venire, ha detto.

Un muro alto non rivendicato in un sito minerario del Kentucky orientale gestito da Revelation Energy, un'affiliata di Blackjewel. La foto è stata scattata nel novembre 2019 da un ispettore del Kentucky Energy and Environment Cabinet e presentata al tribunale fallimentare come mostra.

Una delle clienti di Cromer, Tracy Neece, di Herald, Kentucky, ha detto alla corte in una dichiarazione giurata di una situazione pericolosa in una proprietà che è stata nella sua famiglia dalla fine degli anni '30. Neece ha tre case in affitto su una montagna nella contea di Floyd sotto una miniera di superficie non rivendicata gestita da un'affiliata di Blackjewel, Revelation Energy LLC, che fa anche parte del caso di bancarotta.

"Sembra che sia esplosa una bomba", ha detto Neece del terreno minato, che possiede anche lui e che aveva affittato a una società precedente che era anch'essa fallita.

“C'è un alto muro in tutta la proprietà che è alto almeno dai 30 ai 40 piedi. Si estende per più di un quarto di miglio. Sono passati sei anni o più da quando è stato creato l'Highwall ", ha detto. “Gli stagni di limo sul sito minerario sono chiusi e l'acqua non scorre nel suo corso naturale. Invece, l'acqua sta solo scendendo dalla montagna, tagliando il proprio percorso e saturando il fianco della collina.

Ci sono un certo numero di bambini che vivono nelle tre proprietà in affitto, ha detto, aggiungendo: "Sono preoccupato che la montagna scenda e uccida qualcuno".

Con i cambiamenti climatici che provocano piogge più abbondanti, le montagne minate delle miniere dell'Appalachia affrontano un rischio crescente di frane e inondazioni, secondo un'indagine di Inside Climate News nel 2019. Il Kentucky orientale ha inondato questa settimana, portando rischi di frane potenzialmente mortali.

Trasferimento dei costi di bonifica delle "miniere zombi"

I regolatori ambientali del Kentucky e le società che detengono obbligazioni di bonifica hanno combattuto gli abbandoni. In un'udienza in tribunale la scorsa settimana, gli avvocati del Kentucky Energy and Environment Cabinet hanno chiesto al giudice di intervenire in una miniera, che secondo loro era così instabile da presentare un rischio imminente per il pubblico.

Un avvocato di Blackjewel ha sostenuto che non esisteva una simile minaccia.

Il giudice Kahn ha ordinato a Blackjewel di scavare alcuni sedimenti di stagno, ma ha respinto la richiesta dello stato di ulteriori lavori di stabilizzazione. Lo stato ha avvertito di potenziali dilavamenti che danneggiano le strade e l'acqua inquinata che ha contaminato i pozzi di acqua potabile.

I funzionari dello stato del Kentucky hanno affermato in tribunale che il vincolo di bonifica potrebbe non essere sufficiente a causa delle cattive condizioni delle proprietà. In una dichiarazione, il gabinetto di stato ha escluso le affermazioni dei debitori secondo cui, attraverso il bonding, forniranno adeguate protezioni per la salute pubblica e la sicurezza se gli sarà permesso di abbandonare i loro permessi.

"Questo non potrebbe essere più lontano dalla verità", hanno scritto gli avvocati dello stato. "A causa della totale incapacità dei debitori di ridurre le violazioni e mantenere le condizioni sui loro permessi, le obbligazioni destinate a coprire i costi di bonifica sono sostanzialmente inadeguate su molti dei permessi".

La Indemnity National Insurance Co. ha adottato un approccio simile quando ha discusso contro il permesso a Blackjewel di abbandonare i suoi permessi in una dichiarazione dell'11 gennaio. La società ha affermato di aver emesso $ 170 milioni in obbligazioni di bonifica per conto della società, coprendo quasi 200 permessi minerari.

Le autorità di regolamentazione hanno "emesso centinaia di avvisi di violazioni, ordini di cessazione e determinazioni di confisca delle obbligazioni", hanno scritto gli avvocati della compagnia di assicurazioni. "Nonostante abbia generato più di 68 milioni di dollari di proventi in contanti dalle vendite post-petizione, (Blackjewel non ha intrapreso alcuno sforzo significativo per ridurre queste violazioni o per garantire la loro futura conformità legale".

La società e le sue affiliate non dovrebbero essere autorizzate a "imporre il loro obbligo principale di reclamare sulle fideiussioni e le autorità di regolamentazione", ha scritto Indemnity National.

Si teme inoltre che i contribuenti possano essere a rischio.

Il Kentucky ha scelto di non richiedere obbligazioni a costo pieno e invece ha fatto affidamento su un pool di obbligazioni come riserva, cosa che era consentita ai sensi della legge federale, ha detto Joe Pizarchik, un avvocato della Pennsylvania che, durante l'amministrazione Obama, gestiva l'Ufficio di Surface Mining and Reclamation, l'agenzia che sovrintende all'applicazione della legge sulle miniere di superficie del 1977.

Ma, ha detto, "è stata una decisione politica di sovvenzionare l'industria".

Se quel pool di obbligazioni non ha abbastanza soldi per pagare la bonifica, lo stato ha l'obbligo legale di elaborare piani di bonifica e trovare i fondi per pagare la bonifica, ha detto Pizarchik.

Altri stati hanno fondi simili, ha detto Morgan, l'avvocato del Sierra Club, ma tutti si basano sull'aspettativa che l'abbandono delle miniere "sarebbe raro e non legato a problemi a livello di settore".

Cromer ha detto che uno dei problemi è che troppi siti minerari in Appalachia, non solo quelli affiliati a Blackjewel, sono rimasti inattivi per anni in mezzo alle difficoltà del settore.

"Ci riferiamo a loro come miniere di zombie", ha detto.

"Per le persone che vivono al di sotto di questi siti, sanno cosa succede quando piove", ha detto, sottolineando che ora è la stagione delle piogge in montagna. "C'è un senso di urgenza lì."

James Bruggers

Reporter, Southeast, National Environment Reporting Network

James Bruggers copre il sud-est degli Stati Uniti, parte del National Environment Reporting Network di ICN. In precedenza si è occupato di energia e ambiente per il Courier Journal di Louisville, dove ha lavorato come corrispondente per USA Today ed è stato membro del team per l'ambiente di USA Today Network. Prima di trasferirsi in Kentucky nel 1999, Bruggers ha lavorato come giornalista in Montana, Alaska, Washington e California. Il lavoro di Bruggers ha ottenuto numerosi riconoscimenti, tra cui best beat report, Society of Environmental Journalists e Thomas Stokes Award della National Press Foundation per i report sull'energia. Ha servito nel consiglio di amministrazione della SEJ per 13 anni, di cui due come presidente. Vive a Louisville con sua moglie, Christine Bruggers.