giovedì, Ottobre 21, 2021
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La pipeline Keystone XL è morta, ma TC Energy possiede ancora centinaia di miglia di diritti di passaggio

Quando Richard Johnson ha saputo che l’oleodotto Keystone XL era stato cancellato all’inizio di questo mese, ha sentito un’ondata di sollievo. Il ranch di Johnson si trova direttamente sul percorso pianificato dell’oleodotto attraverso le pianure sabbiose del Nebraska orientale, ed è stato coinvolto in tribunale con lo sviluppatore da quando la società ha usato il dominio eminente per condannare una parte della sua proprietà nel 2019.

Ma il sollievo ha presto lasciato il posto alla confusione e all’incertezza quando ha appreso che la condanna non sarebbe necessariamente stata revocata, anche se l’oleodotto non verrà mai costruito.

Mentre si preparava a costruire Keystone XL, la TC Energy con sede in Canada si è assicurata centinaia di servitù tra fattorie e ranch su e giù per il percorso di 1.210 miglia attraverso le Grandi Pianure. Per quei proprietari terrieri come Johnson che si rifiutavano di firmare servitù, la società generalmente condannava la terra attraverso eminenti procedimenti di dominio. Ma ora, anche se ha annullato il progetto, TC Energy può conservare a tempo indeterminato le servitù assicurate e utilizzarle per un altro scopo, o addirittura venderle ad altre società.

“Non siamo ancora sicuri di dove siamo”, ha detto Johnson. “Se si assicurano una servitù, potrebbero venderla o assegnarla. Per cosa potrebbe essere usato, non sono proprio sicuro. Ma è quell’incognita che mi preoccupa».

Anche se l’oleodotto Keystone XL è morto, la battaglia più che decennale sul controverso progetto non lo è. Gli oppositori della pipeline hanno affermato che il caso evidenzia un problema emergente mentre la nazione si allontana dai combustibili fossili. In Nebraska e in molti altri stati, hanno affermato, non ci sono leggi o regolamenti che impongano agli sviluppatori di gasdotti di restituire servitù ai proprietari terrieri se i loro progetti vengono annullati o respinti, o dopo che i vecchi oleodotti sono stati ritirati.

“Questa è sempre stata una delle preoccupazioni fin dall’inizio della lotta contro l’oleodotto”, ha affermato Jane Kleeb, direttore fondatore di Bold Nebraska, un gruppo di difesa che ha contribuito a guidare l’opposizione a Keystone XL. Kleeb teme che il percorso possa ora essere utilizzato per un altro gasdotto.

Anche se il percorso non viene utilizzato, ha affermato, le servitù persistenti potrebbero incombere sui proprietari terrieri, impedendo loro di sviluppare parti della loro proprietà, diminuendone il valore e complicando future vendite o trasferimenti.

“Quei proprietari terrieri, ogni singolo giorno, hanno questo incombere su di loro”, ha detto Kleeb. “Che domani un’azienda potrebbe vendere quelle servitù alla Cina, alla Russia, a chiunque, e su questo non avrebbero voce in capitolo”.

TC Energy non ha risposto alle richieste di commento.

Polemiche simili sono emerse in almeno un paio di altri casi in cui i gasdotti sono stati cancellati o respinti dopo anni di pianificazione, tra cui l’Atlantic Coast Pipeline, un condotto di gas naturale che avrebbe dovuto attraversare West Virginia, Virginia e North Carolina, e la Costituzione Pipeline, un progetto di gas attraverso la Pennsylvania e New York.

Una questione separata ma correlata, se gli sviluppatori possono utilizzare il dominio eminente per condannare i terreni di proprietà statale per costruire gasdotti, è stata risolta martedì. La Corte Suprema ha stabilito con una decisione 5-4 che la PennEast Pipeline Company potrebbe condannare la terra dello stato per un progetto che vuole costruire attraverso la Pennsylvania e il New Jersey.

Richard Averitt vive lungo la rotta del progetto Atlantic Coast in Virginia. Ha detto che è tra i pochi fortunati la cui famiglia ha negoziato una clausola nella loro servitù che richiedeva al costruttore di restituire la terra se il progetto non fosse stato completato.

Su un secondo pacco che possiede, Averitt ha rifiutato di firmare una servitù, ed era ancora in tribunale per procedimenti di dominio eminente quando il progetto è stato annullato. Quel pacco ora è chiaro, quindi è libero dalle servitù del progetto. Ma ha detto che centinaia di altri non sono stati così fortunati, e ora hanno porzioni della loro proprietà bloccate in servitù per sempre.

“Ora l’oleodotto è stato cancellato, ma non saranno ancora in grado di costruire quel fienile dove volevano, o concedere quel terreno alla figlia per una casa, o fare qualsiasi altra cosa con esso che ingombra quella servitù”, ha detto Averitt.

I loro valori di proprietà saranno diminuiti dalle servitù, ha detto, ma devono continuare a pagare le tasse su di esso. “Voglio dire, questo è solo un oltraggioso abuso dei diritti dei cittadini e della proprietà”, ha detto. “Non posso credere che sia tollerato.”

“Sapevo che non sembrava buono”

In Nebraska, Johnson ha osservato con preoccupazione per anni come TC Energy, o TransCanada come si chiamava allora, iniziò il laborioso processo di pianificazione della Keystone XL attraverso lo stato. Il suo ranch era a valle della rotta preferita della compagnia, ma nel 2017 i regolatori statali hanno approvato una rotta alternativa che evitasse la fragile regione di Sandhills.

Johnson ha detto che all’epoca non conosceva i dettagli del percorso alternativo, ma “quando ho guardato una mappa, ho capito che non ci andava bene”.

Abbastanza sicuro, la nuova rotta divideva in due il suo ranch. Ha presto appreso che il gasdotto doveva attraversare vicino a due pozzi d’acqua nella sua proprietà. L’acqua freatica scorre in direzione dei pozzi, ha detto, quindi qualsiasi perdita potrebbe facilmente contaminare la sua acqua.

Lui e sua moglie decisero di non firmare la servitù e TransCanada si mosse per condannare la terra. La sua sfida legale non contesta tale azione – la società ha una chiara autorità attraverso procedimenti di dominio eminente – ma invece accusa la società di pagare più di quanto ha offerto.

Anche se TC Energy ha abbandonato il progetto, non è chiaro se la società cercherà di sciogliere il procedimento di condanna. Brian Jorde, un avvocato che rappresenta Johnson e quasi altri 60 proprietari terrieri con casi simili, ha affermato che stava negoziando con la società per cercare di rescindere le servitù.

Se tali negoziati non avranno successo, tuttavia, Johnson potrebbe avere una servitù permanente in una sezione della sua terra che, secondo lui, è il luogo più adatto per costruire una nuova struttura.

“E ‘sicuramente una grande nuvola sul titolo della tua proprietà”, ha detto.

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Jorde ha detto che pensa che sia improbabile che il percorso venga utilizzato per un altro scopo, e quindi alcuni proprietari terrieri che hanno firmato servitù potrebbero vedere la situazione come un vantaggio: hanno ricevuto denaro da TC Energy ma ora non devono affrontare alcun gasdotto o costruzione.

Ma Kleeb ha detto di essere preoccupata che TC Energy possa utilizzare il terreno per sviluppare un gasdotto per trasportare l’anidride carbonica compressa. Quest’anno, i legislatori del Nebraska hanno approvato un disegno di legge che cerca di incoraggiare la diffusione di una tecnologia in grado di catturare le emissioni di anidride carbonica degli impianti di etanolo e di altri siti industriali da convogliare e immagazzinare nel sottosuolo.

Kleeb sta premendo per una legislazione statale e federale che richiederebbe la restituzione delle servitù ai proprietari terrieri se un progetto viene annullato. Nel frattempo, Bold Nebraska e la tribù Ponca del Nebraska hanno inviato una lettera alla Commissione per i servizi pubblici dello stato, che ha approvato il gasdotto, chiedendo la revoca del tracciato. Kleeb ha detto che il passo potrebbe aiutare i proprietari terrieri che si sono rifiutati di firmare servitù a recuperare la proprietà che è stata condannata.

Deb Collins, una portavoce della commissione, ha affermato di non avere autorità sui procedimenti di dominio eminente e ha rifiutato di rispondere a una domanda sull’appello di Bold Nebraska e della tribù Ponca.

Kleeb ha detto: “Questo è un territorio tutto nuovo che stiamo cercando di capire e navigare”, aggiungendo: “Abbiamo sempre saputo che poteva essere un problema, ma ora lo stiamo affrontando”.

Bill Caram, direttore esecutivo di Pipeline Safety Trust, un cane da guardia senza scopo di lucro, ha affermato che problemi simili stanno iniziando a emergere in tutto il paese. In alcuni casi, ha detto, i proprietari terrieri che hanno assunto avvocati hanno negoziato i termini delle loro servitù per restituire la terra nel caso in cui non fosse costruito un oleodotto. Ma la maggior parte delle persone non ha possibilità di ricorso. Le aziende hanno persino abbattuto alberi per far posto a condutture che alla fine non sono state costruite e non ci sono indicazioni chiare sul grado in cui gli sviluppatori sono responsabili del risarcimento dei proprietari terrieri in questi casi.

“C’è molta incertezza per i proprietari terrieri”, ha detto Caram. È probabile che il problema diventi più comune, ha affermato, poiché i combustibili fossili lasciano il posto a fonti di energia più pulite. “Abbiamo un’infrastruttura di gasdotti obsoleta e poiché ne vengono costruiti meno e più gasdotti vengono ritirati, questo sarà un problema”.

Jeanne Crumly è un altro proprietario terriero del Nebraska che, come Johnson, ha rifiutato di firmare una servitù ed è attualmente in tribunale con TC Energy per quanto l’azienda deve pagare per condannare la sua proprietà. Ha detto che la società è sempre stata sprezzante nei confronti delle preoccupazioni dei proprietari terrieri. Per la sua famiglia, che possiede e lavora la propria terra vicino alla regione di Sandhills da quando il nonno di suo marito è arrivato lì nel 1911, la loro resistenza all’oleodotto era radicata in un senso di amministrazione della fragile terra sabbiosa.

“La conservazione di quel suolo e dell’acqua è la linfa vitale e contaminare uno di questi rovina tutto”, ha detto. “E non solo per noi, è la falda acquifera”.

Crumly ha detto che spera che saranno in grado di negoziare con TC Energy per revocare la condanna, ma riconosce che non è un dato di fatto.

“La possibilità esterna è che pensino ancora di poter completare questo percorso di servitù, e se possono, allora diventa un bene commerciabile”, ha detto. “E poi qualcuno potrebbe comprare l’intero percorso. Questo è il nostro scenario peggiore”.

Nicholas Kusnetz

Giornalista, New York City

Nicholas Kusnetz è un giornalista di Inside Climate News. Prima di entrare in ICN, ha lavorato presso il Center for Public Integrity e ProPublica. Il suo lavoro ha vinto numerosi premi, tra cui l’American Association for the Advancement of Science e la Society of American Business Editors and Writers, ed è apparso in più di una dozzina di pubblicazioni, tra cui The Washington Post, Businessweek, The Nation, Fast Company e Il New York Times. Puoi contattare Nicholas a nicholas.kusnetz@insideclimatenews.org e in modo sicuro a nicholas.kusnetz@protonmail.com.

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