martedì, Maggio 24, 2022
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L’amministrazione Biden interviene sui rifiuti tossici di cenere di carbone, prendendo di mira la clemenza dall’EPA Trump

Martedì l’amministrazione Biden ha intrapreso la sua prima mossa significativa per radunare i problemi persistenti e diffusi con le ceneri tossiche prodotte dalle centrali elettriche a carbone, una delle eredità di salute ambientale a lungo termine più importanti della nazione da oltre un secolo di elettricità a carbone generazione.

Nel 2015, l’EPA sotto l’amministrazione Obama ha emanato le prime norme nazionali sulle ceneri di carbone, che richiedevano che la maggior parte dei circa 500 sequestri di superficie di cenere di carbone non rivestiti della nazione smettessero di ricevere rifiuti e iniziassero a chiudere entro aprile 2021. Quelle discariche di cenere, piene di contaminanti come il mercurio, il cadmio e l’arsenico, spesso inquinano le acque sotterranee e inviano l’inquinamento atmosferico da particolato nelle comunità vicine.

Mentre l’amministrazione Trump ha consentito ai servizi di pubblica utilità di richiedere proroghe, l’EPA Biden ha annunciato martedì che sta prendendo provvedimenti su nove delle 57 domande di proroga presentate, negandone tre, approvandone una, trovandone quattro incomplete e dichiarandone una non ammissibile. Altre determinazioni, hanno detto i funzionari dell’EPA, stanno arrivando.

L’EPA ha anche affermato che stava avvisando diverse centrali elettriche in merito ai loro obblighi di rispettare le regole e che stava lavorando a piani per modifiche future ai regolamenti volti a garantire che le discariche di ceneri di carbone soddisfino severi standard ambientali e di sicurezza.

Nell’azione dell’agenzia sulle nove richieste, gli avvocati ambientalisti hanno visto motivo di ottimismo.

Abel Russ, un avvocato senior del gruppo Environmental Integrity Project, ha affermato che le azioni proposte dall’EPA mostrano che comprende che i servizi pubblici non stanno monitorando correttamente le acque sotterranee in modi che possono precludere i requisiti di pulizia.

“È l’inizio di un processo in cui speriamo di vedere l’applicazione da più livelli”, ha affermato Russ, l’autore principale di un rapporto del 2019 che ha utilizzato i registri delle utenze per determinare che c’erano livelli non sicuri di contaminanti tossici nelle acque sotterranee collegati a più di nove di ogni 10 centrali elettriche a carbone.

Il Southern Environmental Law Center, che ha contenzioso e vinto casi di pulizia delle ceneri di carbone in stati come la Carolina del Nord e la Carolina del Sud, ha affermato che le determinazioni dell’EPA costituiscono un precedente per la conformità a livello nazionale.

“L’Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti si è intensificata per offrire speranza alle comunità e per proteggere l’acqua pulita, i fiumi e le forniture di acqua potabile dalle minacce poste dalle ceneri di carbone”, ha affermato Frank Holleman, avvocato senior del centro legale. “Con la leadership dell’EPA, ora abbiamo l’opportunità di lasciarci alle spalle l’inquinamento e le catastrofi da cenere di carbone e di ripristinare le protezioni del buon senso per le comunità del sud che hanno convissuto con la contaminazione da ceneri di carbone per troppo tempo”.

L’Edison Electric Institute, un gruppo commerciale che rappresenta i servizi pubblici di proprietà degli investitori, ha da tempo affermato che le società elettriche gestiscono le ceneri di carbone “in modi che mettono la sicurezza al primo posto, proteggono l’ambiente, riducono al minimo l’impatto sulla comunità e gestiscono i costi per i clienti”.

Il portavoce dell’Istituto Brian Reil non ha immediatamente restituito richieste di commento sulle azioni dell’EPA. Né Jim Roewer, il direttore esecutivo dell’Utility Solid Waste Activities Group, un’associazione di oltre 131 utility.

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Nell’annunciare le sue proposte di determinazione, l’agenzia ha affermato che stava affermando il suo punto di vista secondo cui i pozzi o le discariche per lo smaltimento delle ceneri non possono essere chiusi con cenere a contatto con le acque sotterranee. Limitare il contatto tra ceneri di carbone e acque sotterranee dopo la chiusura è fondamentale per ridurre al minimo il rilascio di contaminanti nell’ambiente e la contaminazione dell’acqua potabile e ricreativa, ha affermato.

“Ho visto in prima persona come la contaminazione da ceneri di carbone può danneggiare le persone e le comunità”, ha affermato l’amministratore dell’EPA Michael S. Regan nell’annunciare l’azione di martedì. “I depositi e le discariche superficiali di ceneri di carbone devono funzionare e chiudersi in modo da proteggere la salute pubblica e l’ambiente. Le azioni di oggi ci aiuteranno a proteggere le comunità e a ritenere le strutture responsabili”.

Le ceneri di carbone e altri rifiuti di combustione sono ciò che rimane dopo che il carbone è stato bruciato per generare elettricità. Il mercurio, il cadmio e l’arsenico contenuti nei cumuli di rifiuti possono inquinare l’aria e le acque sotterranee e sono associati al cancro e ad altri disturbi di salute. Nell’ultimo secolo, centinaia di centrali elettriche hanno prodotto miliardi di tonnellate di cenere e altri rifiuti di combustione, compresi i fanghi di depurazione.

Lisa Evans, un avvocato senior specializzato in diritto sui rifiuti pericolosi presso Earthjustice, un’organizzazione nazionale di diritto ambientale, ha descritto le nuove azioni proposte dall’EPA, prese insieme, come un potenziale “punto di svolta”. Ha detto che segnalano che l’agenzia intende utilizzare poteri esecutivi che non ha precedentemente impiegato per reprimere ciò che ha descritto come “palese non conformità” da parte dei servizi pubblici che ha lasciato quelle che spesso sono comunità di colore esposte a inquinamento tossico.

Tuttavia, Evans ha osservato che l’annuncio dell’EPA non affronta il problema delle ceneri di carbone che sono state scaricate e seppellite prima dell’entrata in vigore dei regolamenti EPA del 2015, forse fino alla metà di tutte le ceneri di carbone mai prodotte.

L’anno scorso, Evans ha detto a Inside Climate News che tale cenere eredità stava sfuggendo ai requisiti di monitoraggio e azione correttiva dell’EPA, risultando in “un’eredità velenosa, che potrebbe durare permanentemente in molti, molti siti”.

James Bruggers

Reporter, Sud-est, National Environment Reporting Network

James Bruggers copre il sud-est degli Stati Uniti, parte del National Environment Reporting Network di Inside Climate News. In precedenza si è occupato di energia e ambiente per il Courier Journal di Louisville, dove ha lavorato come corrispondente per USA Today ed è stato membro del team ambientale di USA Today Network. Prima di trasferirsi in Kentucky nel 1999, Bruggers ha lavorato come giornalista in Montana, Alaska, Washington e California. Il lavoro di Bruggers ha vinto numerosi riconoscimenti, tra cui il miglior reportage beat, la Society of Environmental Journalists e il Thomas Stokes Award della National Press Foundation per i reportage sull’energia. Ha servito nel consiglio di amministrazione della SEJ per 13 anni, di cui due come presidente. Vive a Louisville con la moglie Christine Bruggers.

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