sabato, Ottobre 1, 2022
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Le acque reflue di petrolio e gas incontrollate minacciano le acque sotterranee della California

La California ha una reputazione come leader in materia di politica climatica e ambientale. Quindi non pubblicizza il fatto che consente all’industria petrolifera e del gas di immagazzinare le acque reflue prodotte durante la perforazione e l’estrazione in pozzi nel terreno non rivestiti, una pratica iniziata nei primi anni del 1900.

Ora, tuttavia, i ricercatori hanno rivelato i costi ambientali dell’incapacità della California di regolamentare il modo in cui la sua industria petrolifera e del gas da 111 miliardi di dollari gestisce le acque reflue, note come acqua prodotta.

In un periodo di 50 anni, secondo uno studio pubblicato su Environmental Science & Technology questo mese, gli sviluppatori di petrolio e gas hanno versato più di 16 miliardi di barili di acqua prodotta in “stagni” di smaltimento di terra non rivestiti, rilasciando alte concentrazioni di contaminanti nelle acque sotterranee.

“La California salta fuori come l’unico stato che consente questa pratica di smaltimento, che va avanti da oltre 100 anni”, ha affermato il leader dello studio Dominic DiGiulio, ricercatore senior presso Physicians, Scientists and Engineers (PSE) for Healthy Energy, un istituto di ricerca e politica multidisciplinare. “Devi chiedere, perché la California lo sta ancora permettendo?”

Il novantanove per cento di questi stagni d’acqua prodotti senza rivestimento si trovano nel bacino di Tulare, il centro dell’industria petrolifera e del gas della California, all’estremità meridionale della San Joaquin Valley, la regione agricola più produttiva dello stato.

Tra il 1900 e il 1980, più di 5,9 miliardi di barili di acqua prodotta, caricati con 15 milioni di tonnellate di sale, sono stati scaricati in stagni non rivestiti o pozzi poco profondi in una sola regione, la contea sudoccidentale di Kern, che ospita alcuni dei giacimenti petroliferi più produttivi della nazione .

L’acqua prodotta contiene sali naturali, metalli pesanti e materiali radioattivi, insieme a una vasta gamma di additivi tossici e cancerogeni. Le compagnie petrolifere gestiscono principalmente queste acque reflue iniettandole nel terreno per lo smaltimento o per recuperare più petrolio.

Ma scaricare anche una parte dell’acqua prodotta in pozzi non rivestiti, avvertono gli scienziati, fornisce un “percorso diretto” per i contaminanti di petrolio e gas per raggiungere le falde acquifere.

Laddove l’uso di stagni d’acqua prodotta minaccia di inquinare le acque sotterranee che potrebbero essere utilizzate per l’approvvigionamento idrico domestico, l’irrigazione o altri usi benefici, il Central Valley Water Board ha emesso una serie di ordini agli operatori degli stagni, ha affermato Edward Ortiz, portavoce del consiglio statale per l’acqua . “Il personale del consiglio continua a esaminare in dettaglio se gli scarichi idrici aggiuntivi prodotti rappresentano una minaccia per le acque sotterranee utilizzabili e continuerà a emettere ordini di esecuzione ove appropriato”.

La legge della California protegge le risorse idriche sotterranee dalla contaminazione dell’acqua prodotta da operazioni non convenzionali di petrolio e gas come la fratturazione idraulica. Ma lo stato non impedisce agli sviluppatori che utilizzano metodi convenzionali come l’iniezione di vapore di scaricare le acque reflue in pozzi aperti e in gran parte non è riuscito a monitorare la pratica.

Le acque sotterranee della regione sono una risorsa preziosa. Milioni di residenti della regione fanno affidamento su pozzi domestici o municipali che attingono dalle acque sotterranee. E gli agricoltori della valle si sono rivolti a lungo alle acque sotterranee per irrigare i loro raccolti in sostituzione delle allocazioni idriche superficiali limitate durante la siccità, esaurendo gravemente le forniture sotterranee.

“Questo documento conferma molti dei risultati sia del Central Valley Water Board che di ciò che organizzazioni di difesa come Clean Water Action hanno affermato da un po’”, ha affermato Andrew Grinberg, responsabile dei progetti speciali per Clean Water Action, che non è stato coinvolto nel studia. “Questi pozzi inquinano e stanno degradando le acque sotterranee”.

Consentire alle compagnie petrolifere di scaricare le loro acque reflue in pozzi sfoderati rappresenta una minaccia a lungo termine per l’approvvigionamento idrico della regione, ha affermato Grinberg. “È bello vedere una scienza davvero buona a sostegno di queste affermazioni”.

Lacune normative

La California ha prodotto più di 156 milioni di barili di petrolio e più di 3 miliardi di barili di acque reflue nel 2019, secondo gli ultimi dati del Dipartimento statale per la conservazione, che regola petrolio e gas attraverso la sua divisione Gelogic Energy Management, o CalGEM. Ciò si riduce a circa 18 barili di acque reflue per ogni barile di petrolio prodotto, dicono gli esperti, più del doppio dei circa otto barili di acque reflue per barile di petrolio di due decenni fa.

Il rapporto tra acqua e petrolio continua ad aumentare anche se la produzione di petrolio e gas è diminuita. Ciò è in parte dovuto al fatto che gli sviluppatori hanno già perforato i pozzi più produttivi dello stato e stanno iniettando abbondanti quantità di acqua o vapore riscaldato nei pozzi per rimuovere il famoso petrolio simile al catrame della California dalle profondità.

“Le risorse idriche sotterranee sono sempre state importanti nello stato della California”, ha affermato Seth Shonkoff, coautore dello studio e direttore esecutivo di PSE Healthy Energy, durante un briefing tecnico sul lavoro. “Ma queste risorse stanno effettivamente crescendo, non riducendosi, di importanza mentre ci addentriamo più in profondità nella siccità estrema e attendiamo con impazienza un futuro del cambiamento climatico”.

La protezione di quest’acqua non è solo vitale per sostenere la salute delle comunità della regione, ha affermato Shonkoff, ma è anche alla base del motore economico e commerciale della San Joaquin Valley.

Lo scorso anno è stato il più secco della California in quasi un secolo, spingendo il governatore a dichiarare un’emergenza siccità in tutto lo stato martedì. L’ultima devastante siccità dello stato, che si è protratta dal 2012 al 2016, ha aumentato la domanda per le riserve idriche sotterranee già esaurite della regione, una tendenza che probabilmente continuerà mentre la California sperimenta siccità più lunghe e più punitive a causa del cambiamento climatico.

La California ha approvato un piano di gestione sostenibile delle acque sotterranee nel 2014, sebbene le agenzie locali abbiano due decenni per ricostituire le riserve in eccesso. Lo stesso anno, il Central Valley Regional Water Quality Control Board, che sovrintende al bacino di Tulare, ha finalmente elaborato un piano per affrontare l’uso da parte delle compagnie petrolifere di pozzi di smaltimento non rivestiti e lo stato ha approvato una legge che richiede a CalGEM di mantenere un inventario dei pozzi.

Eppure, come hanno scoperto DiGiulio e i suoi colleghi, non esisteva un elenco del genere. Hanno dovuto compilare il proprio database di stagni d’acqua prodotti per capire i rischi persistenti e futuri per le acque sotterranee.

È stato un compito scrupoloso. Il team ha identificato più di 1.800 bacini d’acqua prodotti attivi, inattivi o chiusi, attingendo a tre diversi database statali, che spesso contenevano informazioni mancanti o contrastanti. In alcuni casi, i ricercatori hanno trovato caratteristiche simili a stagni d’acqua prodotti su Google Earth che non apparivano nell’elenco di nessuna agenzia. Inoltre, il Consiglio statale per il controllo delle risorse idriche non ha elencato gli stagni che non erano più utilizzati, anche se i loro resti potrebbero ancora mettere a repentaglio le falde acquifere ricche di sedimenti che immagazzinano le acque sotterranee.

Alcuni degli stagni chiusi si estendevano su un’area delle dimensioni di una dozzina di campi da calcio da un capo all’altro e rilasciavano pennacchi sotterranei di contaminanti lunghi quasi quattro miglia.

Il fatto che nessuna agenzia statale o regionale abbia un database completo, come richiesto dalla legge, è “problematico”, ha affermato DiGiulio.

Ci sono almeno 16 miliardi di barili di acque reflue di petrolio e gas che filtrano nel terreno, creando un “enorme problema di eredità”, ha affermato. “Questi pennacchi di acque sotterranee continueranno a spostarsi, in molti casi, verso pozzi agricoli o pozzi di approvvigionamento pubblico. Non vanno via”.

Monitoraggio delle acque sotterranee sparse

DiGuilio e i suoi colleghi sperano che le autorità di regolamentazione statali utilizzino l’elenco degli stagni d’acqua prodotti che hanno compilato per adottare misure per salvaguardare le riserve idriche sotterranee sempre più in pericolo della regione.

Finora, hanno scoperto, il monitoraggio per catturare la contaminazione delle acque sotterranee è stato “scarso”. Nelle rare occasioni in cui si è verificato il monitoraggio, sono stati trovati contaminanti nelle acque sotterranee utilizzate per le forniture domestiche e agricole

In un caso, ExxonMobil ha concluso che i costi di riparazione, che potrebbero raggiungere i 24 milioni di dollari, sarebbero stati “irragionevolmente alti”. E anche se il benzene cancerogeno è stato trovato a livelli 45 volte superiori al limite di sicurezza della California per l’acqua potabile, i regolatori della Central Valley alla fine hanno convenuto che i costi di bonifica erano proibitivi e hanno invece optato per “l’attenuazione naturale”.

In altre parole, lascia che i contaminanti si disperdano, un processo che secondo DiGuilio può richiedere centinaia di anni.

“Ci vorrà un’enorme quantità di tempo prima che questi inquinanti si disperdano”, ha detto durante il briefing. “Penso che tu debba considerare questo come una contaminazione permanente.”

Sebbene le compagnie petrolifere trattino l’acqua prodotta per usi industriali come un migliore recupero del petrolio, non hanno alcun incentivo finanziario per trattare i rifiuti, mi ha detto DiGuilio. Quindi le compagnie petrolifere separano semplicemente l’olio dall’acqua prima di smaltirlo.

“Non c’è nessun altro trattamento in corso”, ha detto DiGiulio. “L’incentivo è ridurre al minimo i costi con lo smaltimento. A meno che le agenzie di regolamentazione non richiedano un trattamento, non accadrà”.

DiGiulio, che è anche ricercatore presso l’Università del Colorado, ha lavorato sei anni come regolatore presso l’Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti e 31 anni nell’Ufficio di ricerca e sviluppo dell’agenzia. Tuttavia, dopo aver trascorso una “considerevole quantità di tempo” a rivedere il labirintico mosaico di normative e politiche della California, lui ei suoi colleghi non potevano dire con certezza se le autorità di regolamentazione avessero l’autorità legale per proteggere le acque sotterranee anche se lo desiderassero davvero.

“Le regole, la politica e i regolamenti sono così complicati”, ha detto, “semplicemente non è chiaro”.

Ciò che è chiaro, ha affermato DiGiulio, è che le acque sotterranee sottostanti gli stagni d’acqua prodotti dovrebbero ricevere le stesse protezioni che lo stato applica ad altre operazioni di petrolio e gas. Ciò limiterebbe notevolmente la pratica, ha detto. Anche se non influenzerebbe i 16 miliardi di barili di acqua tossica che filtrano attraverso le falde acquifere della regione.

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Lo scarico dell’acqua prodotta in stagni non coperti, ha affermato Grinberg di Clean Water Action, “è un metodo davvero antiquato e antiquato per gestire i rifiuti. Non c’è assolutamente alcun motivo per cui uno stato come la California dovrebbe permetterlo”.

Le compagnie petrolifere hanno altre opzioni per lo smaltimento delle acque reflue, come ottenere i permessi per i pozzi di iniezione e utilizzare la vasta rete di oleodotti e impianti di trattamento per gestirlo, ha affermato Grinberg.

Piuttosto che aspettare che le autorità di regolamentazione lo regolino lentamente fuori dall’esistenza, ha aggiunto, Clean Water Action ritiene che il legislatore dovrebbe intervenire e vietare la pratica. “L’idea che ci sia un motivo per cui devono semplicemente scaricarlo nell’ambiente è assolutamente ridicolo”.

Per DiGiulio, i politici non possono agire abbastanza presto. “Dobbiamo davvero tenere traccia di questi problemi legati all’eredità e di questi pennacchi, perché rimarranno in circolazione per centinaia di anni”, ha affermato. “Probabilmente più a lungo.”

Una versione precedente di questo articolo ha erroneamente indicato il numero di stagni d’acqua attivi, chiusi o inattivi identificati dal team di ricerca.

Liza Gross

Reporter, West Coast, National Environmental Reporting Network

Liza Gross è una giornalista di Inside Climate News con sede nel nord della California. È autrice di The Science Writers’ Investigative Reporting Handbook e collabora a The Science Writers’ Handbook, entrambi finanziati dalla Peggy Girshman Idea Grants della National Association of Science Writers. Si è occupata a lungo di scienza, conservazione, agricoltura, salute pubblica e ambientale e giustizia, con particolare attenzione all’uso improprio della scienza a fini di lucro. Prima di entrare in ICN, ha lavorato come redattrice part-time di una rivista per la rivista ad accesso libero PLOS Biology, giornalista per il Food & Environment Reporting Network e ha prodotto articoli freelance per numerosi organi di informazione nazionali, tra cui The New York Times, The Washington Post , Scopri e Mother Jones. Il suo lavoro ha vinto premi dall’Association of Health Care Journalists, dall’American Society of Journalists and Authors, dalla Society of Professional Journalists NorCal e dall’Association of Food Journalists.

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