domenica, Novembre 28, 2021
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Le aziende di combustibili fossili stanno guadagnando tranquillamente un sacco di soldi per la loro soluzione climatica preferita: cattura e stoccaggio del carbonio

Nell’ultimo anno, le società energetiche, i servizi elettrici e altri settori industriali hanno silenziosamente promosso una serie di politiche per supportare una tecnologia che può fruttare decine di miliardi di dollari per le aziende inquinatori, ma potrebbe fare ben poco per ridurre le emissioni di gas serra.

Queste politiche hanno accelerato le revisioni ambientali e stanziato miliardi di finanziamenti federali per la ricerca e lo sviluppo della cattura e dello stoccaggio del carbonio, o CCS, tecnologie che estraggono l’anidride carbonica dalle ciminiere o direttamente dall’aria prima di immagazzinarla nel sottosuolo. Un solo disegno di legge – la legislazione bipartisan sulle infrastrutture che è passata al Senato la scorsa settimana e ora è diretta alla Camera dei Rappresentanti – include più di 12 miliardi di dollari di sostegno diretto alla cattura del carbonio e potrebbe sbloccare altri miliardi attraverso altri programmi, secondo il recente bozze.

Molti sostenitori dell’ambiente sostengono che il massiccio sostegno del governo sarebbe speso meglio per soluzioni climatiche comprovate come l’energia eolica e solare, che ricevono molto meno in finanziamenti diretti nell’ambito del disegno di legge sulle infrastrutture.

“Sappiamo oggi che l’energia rinnovabile è pronta per essere utilizzata, funziona, aiuta a decarbonizzare il settore energetico”, ha affermato Josh Axelrod, un avvocato senior nel programma per la natura presso il Natural Resources Defense Council, un gruppo ambientalista. “D’altro canto, la cattura del carbonio ha un record misto, non è ampiamente distribuito da nessuna parte e, se mantiene la promessa, mantiene la promessa nel prossimo decennio o nei prossimi 20 o 30 o 40 anni”.

Con l’approvazione della legge sulle infrastrutture, i Democratici del Senato hanno rivolto la loro attenzione a un pacchetto di riconciliazione del budget che potrebbe fornire un supporto ancora maggiore per la cattura e lo stoccaggio del carbonio. Come parte del disegno di legge di riconciliazione, i lobbisti dell’industria stanno spingendo per espandere un credito d’imposta esistente per la tecnologia che ha già dato centinaia di milioni di dollari alle compagnie petrolifere. L’amministrazione Biden e alcuni legislatori hanno indicato di approvare l’idea. La legislazione sul bilancio dovrebbe includere anche un programma che costringerebbe i servizi pubblici a ridurre le emissioni e potrebbe fornire finanziamenti aggiuntivi alle centrali elettriche a combustibili fossili dotate di tecnologia di cattura del carbonio.

La cattura e lo stoccaggio del carbonio hanno sostenitori al di fuori dell’industria. Axelrod ha affermato che potrebbe aiutare a ridurre le emissioni di alcuni processi industriali, come la produzione di cemento. Molti scienziati ed esperti di politiche affermano anche che il mondo potrebbe aver bisogno di rimuovere l’anidride carbonica dall’aria tra decenni e una forma nascente di tecnologia di cattura del carbonio nota come “cattura diretta dell’aria” potrebbe aiutare.

Simon Nicholson, condirettore dell’Institute for Carbon Removal Law and Policy presso l’American University, ha affermato che se il sostegno del governo per la cattura e lo stoccaggio del carbonio viene utilizzato per aiutare a testare la cattura diretta dell’aria, “allora è un investimento a breve termine che potrebbe durare a lungo -termine implicazioni positive. Quella sfumatura è difficile da trasmettere”. Ma, ha aggiunto, “sarà un po’ una lotta politica e commerciale per i fondi qui, perché le compagnie petrolifere e del gas, le compagnie elettriche, vorranno che i soldi vadano verso il CCS tradizionale”, che è allegato alle ciminiere.

Alcuni ambientalisti dicono che è esattamente ciò che sta accadendo. Sostengono che il denaro stanziato dal Congresso probabilmente consentirà alle centrali elettriche inquinanti e agli impianti petrolchimici di continuare a funzionare più a lungo in futuro, facendo poco per ridurre le emissioni della nazione. Dicono anche che, anche se la tecnologia è in grado di ridurre l’inquinamento da carbonio dagli impianti petrolchimici o dalle raffinerie, non affronterà altre sostanze chimiche tossiche che quelle operazioni inviano alle comunità che ospitano molte persone di colore. Elettrificare l’industria e ridurre l’uso di plastica e prodotti petrolchimici, sostengono questi sostenitori, sarebbe molto più economico e sicuro.

Le forze più potenti che spingono per la cattura del carbonio sono state le aziende di combustibili fossili, che hanno promosso la CCS per decenni, ma negli ultimi anni hanno aumentato la loro attività di lobbying e il marketing per la tecnologia poiché sono state sottoposte a una maggiore pressione per affrontare il cambiamento climatico.

Subito dopo aver lanciato una nuova linea di business che avrebbe implementato la tecnologia di cattura del carbonio, ExxonMobil ad aprile ha proposto un mega-progetto da 100 miliardi di dollari a Houston che catturerebbe le emissioni dell’industria pesante della regione e le conserverebbe nel sottosuolo.

Ma c’è un problema: la società ha affermato che avrebbe avuto bisogno di sostanziali finanziamenti governativi per andare avanti. Con i due principali atti legislativi che si stanno facendo strada attraverso il Congresso, Exxon potrebbe ottenere ciò che vuole.

Un’opportunità politicamente attraente

Quasi tre anni fa, un importante rapporto sul clima delle Nazioni Unite ha modificato radicalmente il discorso pubblico sul cambiamento climatico evidenziando gli effetti di vasta portata previsti se il mondo si riscaldasse di soli 1,5 gradi Celsius (2,7 gradi Fahrenheit). I sostenitori e gli scienziati hanno parlato con nuova urgenza della necessità di ridurre rapidamente le emissioni. I governi e le aziende hanno iniziato ad annunciare piani per raggiungere le emissioni “nette zero”. E la cattura e lo stoccaggio del carbonio hanno iniziato a ricevere una rinnovata attenzione, con la crescente consapevolezza che ogni strumento per ridurre le emissioni potrebbe essere necessario per arrivarci.

Negli Stati Uniti, CCS ha anche offerto un’opportunità politicamente attraente per raggiungere un consenso sul cambiamento climatico: l’industria energetica e molti repubblicani che si oppongono ad altre soluzioni supportano la cattura e lo stoccaggio del carbonio, così come i sindacati che rappresentano le persone che lavorano nel settore dei combustibili fossili.

Lee Beck, direttore internazionale per la cattura del carbonio presso la Clean Air Task Force, un’organizzazione no profit per l’ambiente, ha affermato che la cattura e lo stoccaggio del carbonio potrebbero aiutare a ridurre le emissioni in modo più rapido ed economico in alcune parti del mondo, in particolare in Asia, sede di molti fossili di nuova costruzione alimentano le centrali elettriche che potrebbero continuare a emettere gas serra per decenni.

“Dobbiamo implementare il maggior numero di soluzioni il più velocemente possibile”, ha affermato.

Ma proprio come la cattura e lo stoccaggio del carbonio hanno attirato maggiore attenzione, i costi in caduta libera dell’energia eolica e solare hanno eroso le ragioni per l’utilizzo della tecnologia nel settore energetico. Nella maggior parte degli Stati Uniti e in gran parte del resto del mondo, le fonti di energia rinnovabile sono già competitive o meno costose rispetto alla combustione di combustibili fossili per generare elettricità. L’aggiunta di costose apparecchiature per la cattura del carbonio a una centrale elettrica a combustibili fossili non farebbe altro che inclinare ulteriormente la bilancia a favore delle fonti rinnovabili.

Il governo federale ha investito miliardi di dollari in progetti dimostrativi sulla cattura del carbonio che non sono mai stati completati. L’unica centrale elettrica commerciale del paese a utilizzare la cattura e lo stoccaggio del carbonio ha chiuso le sue operazioni di riduzione delle emissioni lo scorso anno durante la pandemia e in seguito ha annunciato che le avrebbe sospese a tempo indeterminato. Ciò non ha impedito ad alcune aziende di continuare a provare a implementare la tecnologia.

“Il CCS per le centrali elettriche è una specie di spreco”, ha detto Nicholson.

Poiché il caso delle centrali elettriche per la cattura del carbonio è crollato, i sostenitori hanno sostenuto che la tecnologia è ancora degna di sostegno a causa del ruolo che potrebbe svolgere nell’industria della decarbonizzazione o nella rimozione dell’anidride carbonica dall’aria. Il disegno di legge bipartisan sulle infrastrutture prevede 3,5 miliardi di dollari per dirigere la tecnologia di cattura dell’aria, secondo recenti bozze.

Ma molti sostenitori dell’ambiente avvertono che gran parte del resto del denaro nella fattura delle infrastrutture andrà probabilmente all’espansione di alcuni degli usi più problematici della tecnologia.

Ci sono circa una dozzina di impianti di cattura del carbonio che operano negli Stati Uniti, la maggior parte dei quali è collegata a impianti di lavorazione del gas naturale, etanolo o fertilizzanti, che producono emissioni ad alto contenuto di anidride carbonica e quindi relativamente economiche da catturare. La stragrande maggioranza di quell’anidride carbonica catturata viene poi venduta alle compagnie petrolifere, che pompano il gas in giacimenti petroliferi esauriti per estrarre più petrolio dal terreno. Le aziende affermano che la maggior parte dell’anidride carbonica rimane sottoterra in modo permanente, sebbene il monitoraggio a lungo termine sia limitato. In ogni caso, il gas serve come strumento per produrre petrolio che altrimenti verrebbe lasciato sottoterra.

Exxon e altre società hanno già ricevuto centinaia di milioni di dollari per catturare l’anidride carbonica e venderla per l’utilizzo nei giacimenti petroliferi attraverso un credito d’imposta federale CCS, creato nel 2008 e poi ampliato nel 2018. Allo stesso tempo, Exxon ha guidato un alla fine una campagna di lobby di successo per eliminare l’obbligo che l’Agenzia per la protezione dell’ambiente sovrintende alle operazioni delle società che rivendicano il credito, per garantire che il gas serra non fuoriesca nell’atmosfera.

A dicembre, dopo aver esercitato pressioni sull’industria, il Congresso ha esteso per quanto tempo le aziende potevano richiedere tale credito, come parte di un disegno di legge di bilancio omnibus. Ora, le aziende energetiche e industriali stanno spingendo i legislatori a sfruttare il disegno di legge di riconciliazione per espandere ulteriormente il credito d’imposta e aumentare la quantità di denaro che le aziende possono richiedere per catturare le emissioni, indipendentemente dal fatto che il gas venga utilizzato o meno per produrre più petrolio.

“L’ultima cosa che i contribuenti statunitensi dovrebbero fare è sovvenzionare i combustibili fossili, in particolare sovvenzionare le trivellazioni petrolifere”, ha affermato Jim Walsh, analista senior delle politiche energetiche presso Food and Water Watch, un gruppo ambientalista.

Una nuova interdipendenza?

Il disegno di legge omnibus di dicembre e il disegno di legge bipartisan sulle infrastrutture attualmente in fase di elaborazione al Congresso includono numerose altre misure a sostegno della tecnologia di cattura del carbonio, tra cui revisioni ambientali rapide, miliardi di dollari per progetti dimostrativi e garanzie sui prestiti e altri miliardi per finanziare progetti che producono idrogeno da fonti naturali gas con apparecchiature di cattura del carbonio. Una sezione del disegno di legge sulle infrastrutture incoraggia gli stati a rinunciare alle tasse sulla proprietà per i progetti di cattura del carbonio per almeno 10 anni. Axelrod, del Natural Resources Defense Council, ha affermato che queste sono le ultime di una serie di politiche che l’industria ha vinto.

“Quello che è successo nel corso di un decennio di legislazione è che tutti questi piccoli pezzi individuali e meccanismi politici sono stati approvati in legge che sostanzialmente sovvenziona l’industria”, ha detto, “e l’industria in questo caso è in gran parte l’industria dei combustibili fossili”.

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Altre disposizioni nel disegno di legge sulle infrastrutture verserebbero miliardi nella costruzione di gasdotti per l’anidride carbonica e nel finanziamento della ricerca sulla produzione di plastica e altri prodotti dal gas. Walsh ha affermato che il finanziamento potrebbe rendere più difficile l’eliminazione graduale dei combustibili fossili, creando nuovi posti di lavoro ed economie che dipendono dalle loro emissioni.

“Sta creando questa nuova interdipendenza dai combustibili fossili”, ha detto.

Molti ambientalisti avvertono inoltre che, anche se la cattura e lo stoccaggio del carbonio si dimostreranno efficaci, non riusciranno ad affrontare altri danni causati dall’industria e dai suoi prodotti.

“Ciò di cui stiamo parlando è essenzialmente consentire all’ingiustizia ambientale di continuare, e di fatto raddoppiarla”, ha affermato Kendall Dix, responsabile delle politiche presso il Gulf Coast Center for Law and Policy, un’organizzazione no profit incentrata sulla giustizia climatica. Ha detto che molte comunità della costa del Golfo affrontano un inquinamento tossico inaccettabile da impianti petrolchimici che potrebbero continuare a funzionare più a lungo se dotati di attrezzature per la cattura del carbonio.

Nicholson, dell’Institute for Carbon Removal Law and Policy, ha affermato che le preoccupazioni degli ambientalisti sono reali. Ma ha detto che ciò non significa che il governo non possa finanziare con attenzione la ricerca e lo sviluppo di tecnologie che potrebbero aiutare a rimuovere l’anidride carbonica dall’aria negli anni futuri, anche se ora agisce per eliminare gradualmente i combustibili fossili.

“È un po’ complicato cercare di trattarlo come un gioco a somma zero”, ha detto, aggiungendo che la chiave sarà se il sostegno del governo per la cattura del carbonio agirà per testare la tecnologia o semplicemente per supportare l’industria dei combustibili fossili. “Il modo in cui verranno spesi questi soldi sarà davvero importante”.

Nicholas Kusnetz

Giornalista, New York City

Nicholas Kusnetz è un giornalista di Inside Climate News. Prima di entrare in ICN, ha lavorato presso il Center for Public Integrity e ProPublica. Il suo lavoro ha vinto numerosi premi, tra cui l’American Association for the Advancement of Science e la Society of American Business Editors and Writers, ed è apparso in più di una dozzina di pubblicazioni, tra cui The Washington Post, Businessweek, The Nation, Fast Company e Il New York Times. Puoi raggiungere Nicholas a nicholas.kusnetz@insideclimatenews.org e in modo sicuro a nicholas.kusnetz@protonmail.com.

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