Le fabbriche cinesi vogliono realizzare condizionatori d'aria rispettosi del clima. Una compagnia statunitense li sta bloccando

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WUHU, Cina – I condizionatori d'aria hanno accelerato lungo la linea di assemblaggio in una fabbrica di elettrodomestici qui un sabato pomeriggio recente, mentre la musica pop risuonava sul frastuono di ventole e motori. Gli operai, per lo più ventenni in fresche uniformi blu, stavano lavorando rapidamente e sulla buona strada per raggiungere il loro obiettivo giornaliero di 3.300 unità.

Allungando la lunghezza di un campo da calcio, la catena di montaggio di Wuhu è stata riorganizzata nel 2016 per produrre centinaia di migliaia di condizionatori d'aria rispettosi del clima all'anno, finanziati con i soldi delle Nazioni Unite. L'obiettivo era quello di aiutare a ridurre una classe di superinquinanti climatici chiave.

I condizionatori d'aria ora utilizzano refrigeranti chimici fluorurati. Sebbene ogni condizionatore d'aria contenga solo una piccola quantità di refrigerante, le sostanze chimiche alla fine si fanno strada nell'atmosfera, poiché i dispositivi lentamente perdono o vengono distrutti alla fine della loro vita utile. Quelle emissioni si sommano e causano il caos. In quanto gas serra, sono centinaia o migliaia di volte più potenti dell'anidride carbonica nel riscaldare il pianeta.

Il denaro delle Nazioni Unite ha permesso alla fabbrica e ad altri produttori in tutta la Cina di utilizzare invece il propano come refrigerante, un'alternativa idrocarburica rispettosa del clima e dell'ozono che è anche meno costosa.

L'Environmental Protection Agency ha approvato il suo utilizzo nei condizionatori d'aria nel 2015. Il propano è 3,3 volte più potente come gas serra dell'anidride carbonica, conferendogli un potenziale di riscaldamento globale "bassissimo", rispetto ad altri refrigeranti.

Ma un'indagine di Inside Climate News ha rilevato che gli sforzi delle Nazioni Unite per incoraggiare i condizionatori d'aria raffreddati a propano sono stati ampiamente ostacolati dagli standard di sicurezza stabiliti da Underwriters Laboratories, ora noti come "UL" negli Stati Uniti, una società privata che fornisce certificazioni di sicurezza indipendenti per migliaia di prodotti di consumo.

Gli standard sono stati ideati per proteggere i profitti per l'industria chimica statunitense, gli ambientalisti negli Stati Uniti e in Europa e i produttori cinesi hanno detto a Inside Climate News.

Nell'inchiesta, che includeva revisioni di documenti delle Nazioni Unite e studi peer review, ambientalisti, produttori e altri esperti hanno affermato nelle interviste che c'erano poche prove che un rischio di incendio nelle unità di condizionamento d'aria a propano meritasse una riduzione della quantità ammissibile di gas da 1 chilogrammo a 114 grammi, come stabilito da UL quando ha emanato un nuovo e rigoroso standard nel luglio 2015, pochi mesi dopo che l'EPA ha dato il via libera all'uso del propano.

Sebbene gli standard UL siano tecnicamente volontari, esercitano un'enorme influenza sui prodotti venduti negli Stati Uniti. Se un prodotto non soddisfa gli standard di sicurezza UL, il produttore potrebbe essere ritenuto responsabile per i danni se qualcosa dovesse andare storto.

"La sicurezza è solo una scusa", ha detto un esperto del settore cinese che ha chiesto di non essere citato per nome, esprimendo preoccupazioni simili a quelle di un rapporto del 2017 del Technology and Economic Assessment Panel del Programma delle Nazioni Unite per l'ambiente.

"Gli Stati Uniti non vogliono che i refrigeranti idrocarburi vengano utilizzati prematuramente negli Stati Uniti", ha detto. "Spera di guadagnare un po 'di tempo per le sue società di prodotti chimici fluorurati per provare nuove alternative".

L'uso del propano al posto dei refrigeranti fluorurati, ha spiegato Daniel Colbourne, un consulente indipendente per la tecnologia della refrigerazione, toglie "il tappeto da sotto i piedi dell'industria chimica" perché il propano non è brevettato ed è molto più economico, più efficiente e ha un "impatto trascurabile sul riscaldamento globale". . "

Project Drawdown, un gruppo internazionale di ricercatori che classifica le potenziali soluzioni climatiche, elenca la riduzione delle emissioni di refrigeranti fluorurati come una delle cose più importanti che si possono fare per limitare il riscaldamento futuro, oltre alla costruzione di parchi eolici e all'installazione di energia solare.

I sistemi di raffreddamento, inclusi condizionatori d'aria e frigoriferi, rappresentano ora il 10% delle emissioni globali di gas serra. Con la crescita della domanda di raffreddamento, il consumo di energia dai condizionatori d'aria è sulla buona strada per oltre il triplo entro il 2050, secondo l'Agenzia internazionale per l'energia.

Entro la fine del secolo, le emissioni di idrofluorocarburi (HFC), le sostanze chimiche fluorurate più utilizzate oggi, potrebbero contribuire fino a mezzo grado di ulteriore riscaldamento globale. Ciò si traduce in una sostanziale interruzione aggiuntiva dei modelli meteorologici globali. L'aumento delle temperature determina anche la richiesta di aria condizionata aggiuntiva. È una delle tragiche ironie del cambiamento climatico: gli sforzi per raffreddare le cose alimentano il riscaldamento aggiuntivo.

Le Nazioni Unite hanno fornito oltre 60 milioni di dollari negli ultimi dieci anni per riorganizzare un totale di 18 linee di produzione in Cina, in grado di produrre 7 milioni di unità di condizionamento d'aria con refrigeranti propano all'anno. Ma a causa degli standard restrittivi stabiliti da UL e, in misura minore, dalla Commissione elettrotecnica internazionale, un'organizzazione privata di standardizzazione con sede a Ginevra i cui standard sono adottati da paesi di tutto il mondo, nell'ultimo anno sono state prodotte solo 100.000 unità di propano.

La Cina produce 154 milioni di condizionatori d'aria all'anno, circa il 75% del mercato globale. Le linee di produzione finanziate dalle Nazioni Unite hanno convertito circa il 5% della capacità produttiva della Cina, consentendo ai produttori del paese di iniziare a saltare dai refrigeranti idroclorofluorocarburi (HCFC) più vecchi che riducono l'ozono atmosferico e sono superinquinanti climatici, al propano, un clima e ozono alternativa amichevole. La Cina prevede di continuare a convertire linee aggiuntive in propano nei prossimi mesi e anni.

Tuttavia, quando un giornalista cinese che lavorava per Inside Climate News ha visitato le fabbriche di Wuhu a settembre, i condizionatori d'aria che uscivano da due linee finanziate dalle Nazioni Unite contenevano R-410a e R-32, due comuni refrigeranti HFC che sono inquinanti climatici di breve durata.

I superinquinanti climatici persistono nell'atmosfera per circa 15 anni invece che centinaia di anni, come fa l'anidride carbonica, ma sono rispettivamente 4.340 e 2.530 volte più potenti dei gas serra nel breve termine.

Il protocollo di Montreal significava maggiori profitti dell'industria

I CFC, i primi fluorochimici, iniziarono ad essere utilizzati nei frigoriferi negli anni '30, subito dopo che l'elettrodomestico iniziò a farsi strada nelle case. Hanno sostituito l'uso precoce di idrocarburi come il propano, che erano considerati pericolosi.

Decenni dopo, nel 1974, gli scienziati scoprirono che i refrigeranti chimici impoverivano l'ozono atmosferico, essenziale per proteggere la terra dalle dannose radiazioni ultraviolette del sole. I produttori di prodotti chimici statunitensi hanno risposto attaccando non solo la scienza, ma anche gli scienziati dietro di essa.

Un articolo pubblicato all'epoca su Aerosol Age, una rivista di settore, accusava gli scienziati che avevano scoperto il danno delle sostanze chimiche allo strato di ozono di essere agenti del KGB per distruggere il capitalismo. In quello che in seguito divenne un comune ritornello delle società di combustibili fossili, i produttori di prodotti chimici suggerirono che le forze naturali come l'attività vulcanica fossero invece la causa dell'impoverimento dell'ozono.

DuPont, allora il più grande produttore mondiale di clorofluorocarburi (CFC), ha combattuto le richieste di divieto delle sostanze chimiche per più di un decennio. Durante questo periodo, l'azienda ha sviluppato una nuova generazione di refrigeranti fluorurati brevettati. In grado di proteggere i loro profitti, hanno abbracciato il Protocollo di Montreal, un accordo internazionale che elimina gradualmente i CFC che è stato sostenuto dal presidente Ronald Reagan e adottato nel 1987.

Le linee di assemblaggio a Wuhu, in Cina, sono state convertite per produrre condizionatori d'aria a base di propano a partire dal 2014. Da allora l'azienda è tornata a riempire i suoi prodotti con sostanze chimiche fluorurate migliaia di volte peggiori per il clima. Credito: Feng Hao

Dopo l'entrata in vigore del protocollo di Montreal, DuPont e altri hanno prodotto HCFC, che erano meno dannosi dei CFC per l'ozono atmosferico ma ancora gas serra altamente potenti.

Nel 1991, il Programma delle Nazioni Unite per l'ambiente ha avvertito che lo sviluppo di nuove sostanze chimiche come gli HCFC, che erano incrementalmente migliori per l'ambiente, avrebbe potuto bloccare una transizione immediata verso alternative a basso costo, rispettose dell'ozono e del clima come il propano.

L'industria chimica non aveva alcun incentivo a perseguire alternative agli idrocarburi, ma riconoscendo il potenziale per un percorso diverso, Greenpeace Germania lo fece. L'organizzazione ambientale globale, nota per le sue acrobazie di alto profilo, ha deciso di entrare nel settore dei frigoriferi. Sono andati alla ricerca di un produttore che producesse frigoriferi che usassero l'idrocarburo isobutano, che era più economico, rispettoso dell'ozono e molto meno riscaldante.

A quel punto i progressi tecnologici avevano reso gli idrocarburi molto più sicuri di quanto non fossero quando furono gradualmente eliminati negli anni '30. Ma nessuno dei principali produttori di frigoriferi all'inizio era interessato alla proposta di Greenpeace.

Nel 1992, Greenpeace si è rivolta a DKK Scharfenstein, un ex produttore della Germania dell'Est che era caduto in tempi difficili dopo la riunificazione e stava affrontando la bancarotta. La società ha accettato di produrre i frigoriferi e Greenpeace ha aiutato la società a commercializzare le nuove unità "Greenfreeze", vendendo decine di migliaia di frigoriferi in tutta Europa che utilizzavano isobutano.

"La loro parte dell'accordo era che cambiano tecnologia, e la nostra parte dell'accordo era che cerchiamo clienti", ha detto Wolfgang Lohbeck, un ex organizzatore di Greenpeace Germania che ha guidato lo sforzo di Greenfreeze per l'organizzazione negli anni '90.

L'azienda tedesca che definisce gli standard di sicurezza ha approvato i frigoriferi "Greenfreeze", osservando: "Non ci sono pericoli nell'uso, nel trasporto e nella conservazione di questo frigorifero a causa dell'uso del gas liquido come agente di raffreddamento".

Più di 1 miliardo di frigoriferi ora utilizza isobutano come refrigerante in tutto il mondo, proteggendo sia lo strato di ozono che il clima. Lohbeck ha affermato che l'esperienza ha reso l'industria chimica ancora più determinata a non lasciare che gli idrocarburi prendessero piede in altri mercati.

"Era un chiaro punto strategico per loro il fatto di non perdere mai più una simile battaglia", ha detto Lohbeck.

Una richiesta cinese di vendere unità rispettose del clima negli Stati Uniti

Nel 2013, un gruppo commerciale dell'industria cinese e cinque dei principali produttori di condizionatori d'aria del paese hanno chiesto il permesso all'Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti per vendere condizionatori d'aria raffreddati a propano e rispettosi del clima negli Stati Uniti, manovrando così intorno all'industria chimica per evitare l'uso Refrigeranti HFC.

Le società cinesi avevano un forte interesse finanziario nell'utilizzo del propano. Il gas è un sottoprodotto della raffinazione del gas naturale e del petrolio greggio e non è soggetto a brevetto. A circa $ 1,50 per libbra, è da 5 a 50 volte meno costoso dei refrigeranti sintetici. L'elevata conduttività termica del propano aumenta il trasferimento di calore, rendendo l'efficienza energetica dei condizionatori d'aria a base di propano migliore di molti dei suoi concorrenti.

Gli Underwriters Laboratories avevano già approvato l'uso di un massimo di 1 chilogrammo di propano, a seconda delle dimensioni della stanza e di altri fattori, per i condizionatori da finestra e da parete due anni prima. I produttori cinesi dovevano solo ottenere l'approvazione dell'EPA in base alla politica sulle nuove alternative significative dell'agenzia.

I funzionari dell'EPA, che sapevano che UL stava prendendo in considerazione uno standard per il propano più restrittivo, hanno concluso tuttavia che il rischio di incendio da refrigeranti a propano era "minimo", a condizione che i condizionatori d'aria fossero installati in conformità con gli standard e le normative. L'agenzia ha approvato l'uso del propano in un regolamento entrato in vigore nel maggio 2015.

Ma poi, due mesi dopo, UL ha rivisto il suo standard. Ha ridotto la quantità consentita di propano nei condizionatori d'aria domestici di quasi il 90 percento, da 1.000 grammi (1 chilogrammo) a 114 grammi. La mossa ha effettivamente negato l'approvazione dell'EPA e ha ucciso l'uso del propano nei condizionatori d'aria in tutto il Nord America e, forse, oltre.

L'UL "protezionista"

Il processo con cui UL è arrivato al suo nuovo standard rimane opaco. Il comitato che ha approvato il nuovo standard non includeva rappresentanti di aziende chimiche. Invece, era composto principalmente da produttori e fornitori di condizionatori d'aria, compresi i produttori cinesi. Ma il sottocomitato che ha prodotto un rapporto chiave che è servito come base per il nuovo standard ha avuto un'ampia rappresentanza da parte dei produttori di sostanze chimiche. DuPont da sola aveva quattro rappresentanti nel sottocomitato, più di qualsiasi altra società diversa da UL.

Il rapporto raccomandava una forte riduzione del volume di propano sulla base dello scenario peggiore in cui un condizionatore d'aria perdeva rapidamente tutto il suo propano mentre veniva conservato in un armadio non ventilato o in un altro piccolo spazio. Il rapporto ipotizzava anche che lo spazio non ventilato avesse una fiamma aperta come quella di uno scaldabagno. In un tale scenario, un volume di propano superiore a 114 grammi potrebbe prendere fuoco.

Mark Roberts, ex consigliere senior e consulente per le politiche internazionali per l'Environmental Investigation Agency, un'organizzazione ambientale senza scopo di lucro con sede a Londra e Washington, DC ha affermato che le condizioni non erano realistiche per una serie di motivi. Innanzitutto, ha detto, i condizionatori d'aria "split" montati a parete, il tipo di condizionatori domestici più grande e in più rapida crescita in tutto il mondo, sono fissati in modo permanente alla parete nella stanza in cui vengono utilizzati e quindi non verrebbero conservati in un armadio parte dell'anno come può essere il caso con le unità della finestra.

Un condizionatore d'aria split con 400 grammi di propano rappresentava un rischio minimo, avendo una probabilità su 100 milioni di prendere fuoco in un periodo di 10 anni secondo uno studio peer review pubblicato da Colbourne sull'International Journal of Refrigeration nel 2015.

UL non ha risposto a domande specifiche sul processo decisionale, ma ha fornito un commento generale. "La missione di UL è lavorare per rendere il mondo un posto più sicuro. In qualità di leader mondiale nella scienza della sicurezza, UL aiuta le aziende a dimostrare la sicurezza, migliorare la sostenibilità, rafforzare la sicurezza, fornire qualità, gestire i rischi e raggiungere la conformità normativa ", ha affermato in una dichiarazione scritta. "Mentre la tecnologia continua a progredire, continuiamo a rivedere i nostri standard non solo per mantenere le persone al sicuro, ma anche per proteggere il nostro pianeta mentre portiamo avanti la nostra missione di rendere il mondo un luogo più sicuro, più sicuro e sostenibile".

Roberts è entrato a far parte del comitato UL per i condizionatori d'aria nel 2015 dopo che il comitato ha pubblicato il nuovo standard. Rappresentava l'Agenzia per le indagini ambientali. Fondata a Londra nel 1984 e sostenuta da filantropie e donatori privati, EIA conduce ricerche e lavora per proteggere l'ambiente, spesso andando sotto copertura per denunciare illeciti.

Dal suo posto nel comitato UL, Roberts ha sfidato lo standard più severo del propano. L'ha definita una misura antidemocratica e protezionistica basata su rischi non comprovati. Ha affermato che la sentenza avrebbe agito da barriera all'uso di condizionatori d'aria a idrocarburi negli Stati Uniti.È stato raggiunto nel suo appello da rappresentanti di un produttore di aria condizionata cinese e di un produttore europeo, che erano anche in servizio nel comitato.

Subito dopo aver presentato l'appello nell'ottobre 2016, ha dichiarato di essere stato escluso dalla commissione, in parte per ciò che gli era stato detto all'epoca era la sua mancanza di "capacità tecniche".

Roberts ha detto di sentire che la vera ragione per cui gli è stato chiesto di andarsene è stata perché si è opposto agli interessi dei produttori di prodotti chimici statunitensi, che secondo lui hanno influenzato il comitato.

UL non ha risposto a una domanda sul fatto che Roberts fosse stato escluso dal comitato, ma ha notato che un altro membro di EIA è ora nel comitato. In un white paper del 2017 sui refrigeranti infiammabili, UL ha affermato che la riduzione a 114 grammi "non è stata priva di controversie ed è un argomento in corso di … discussione".

L'impatto degli standard UL non è limitato agli Stati Uniti, ha affermato Li Tingxun, professore presso l'Università Sun Yat-sen di Guangzhou, in Cina e consulente per lo sviluppo del prodotto.

"Se i prodotti non soddisfano gli standard UL, non c'è modo per loro di entrare nei mercati americani, non solo negli Stati Uniti, ma anche in tutto il mercato nordamericano", ha detto Li. “Inoltre, lo stato degli Stati Uniti e l'effetto a catena del mercato statunitense portano a un'influenza a livello mondiale. Questo è un disastro da un punto di vista globale ".

Colbourne, che è anche membro del Comitato per le opzioni tecniche di refrigerazione, condizionamento dell'aria e pompe di calore del protocollo di Montreal, ha affermato che lo standard più restrittivo di UL è stato un tentativo da parte dei produttori di prodotti chimici fluorurati di proteggere il loro mercato.

Quando i membri del Protocollo di Montreal si sono resi conto che gli standard stabiliti da UL e da altre organizzazioni internazionali per gli standard stavano ritardando il passaggio a refrigeranti più rispettosi del clima, hanno deciso di indagare sulla questione.

Un rapporto pubblicato nel 2017 dal Technology and Economic Assessment Panel del Programma delle Nazioni Unite per l'ambiente ha rilevato che relativamente poche parti interessate partecipano al processo di standard di sicurezza per i condizionatori d'aria domestici "e un numero ancora minore domina efficacemente il SC [Subcommittee] e WG [working group] attività ", a causa di" costi di investimento onerosi e risorse necessarie per la partecipazione attiva ".

Il rapporto, che ha esaminato le organizzazioni internazionali di standard di sicurezza in generale e non si è concentrato esclusivamente su UL, ha concluso: "Gli standard saranno influenzati dalle organizzazioni che finanziano la partecipazione di esperti per lo sviluppo degli standard".

L'industria cerca il vantaggio del "primo motore" nei mercati internazionali

Mentre i membri del protocollo di Montreal indagavano sugli standard di sicurezza, Mark Vergnano, amministratore delegato del produttore chimico americano Chemours, si è incontrato con l'allora amministratore dell'EPA Scott Pruitt nel maggio 2017 per discutere delle idrofluoroolefine (HFO), i più recenti refrigeranti chimici fluorurati dell'azienda.

Chemours, uno spin-off di DuPont, aveva sviluppato HFO per soddisfare i requisiti più recenti del protocollo di Montreal. Mentre il Protocollo di Montreal è riuscito in gran parte a riparare il cosiddetto "buco dell'ozono" che si è formato sull'Antartide, le generazioni di nuove sostanze chimiche fluorurate che ha aiutato a deporre le uova per proteggere l'ozono rimangono potenti gas serra, centinaia o migliaia di volte peggiori per il clima del carbonio biossido.

Un aggiornamento del 2016 al protocollo, noto come emendamento di Kigali, richiede ai paesi di ridurre gradualmente l'uso degli HFC nei prossimi decenni. Gli HFO sviluppati da Chemours e altri non danneggiano l'ozono e sono gas serra meno potenti.

Chemours ha cercato l'assistenza dell'EPA con la sua ultima generazione di prodotti chimici fluorurati "per aiutare a proteggere la leadership degli Stati Uniti in questo spazio e proteggere nuovi significativi investimenti statunitensi che l'azienda ha fatto", secondo una lettera che Chemours ha condiviso con l'agenzia prima dell'incontro. La lettera è stata ottenuta tramite una richiesta di documentazione pubblica da parte del Natural Resources Defense Council e precedentemente segnalata da The Intercept.

La società ha avvertito che le società cinesi “hanno annunciato piani per la commercializzazione di refrigeranti alternativi. Senza la leadership statunitense e il supporto per le tecnologie nazionali, queste alternative straniere alle tecnologie statunitensi potrebbero ottenere supporto, sostituendo il nostro vantaggio "first mover" nei mercati internazionali ".

Il portavoce di Chemours, Thom Sueta, ha dichiarato in una dichiarazione scritta che "lo scorso incontro con l'allora amministratore dell'EPA Pruitt era esclusivo del sostegno dei Chemours all'emendamento di Kigali per affrontare il cambiamento climatico".

Sueta ha aggiunto che Chemours “supporta una struttura normativa inclusiva che fornisce al complesso mercato HVAC e della refrigerazione opzioni flessibili per supportare la loro vasta gamma di esigenze. "

Chemours ha venduto prodotti chimici fluorurati per un valore di 1,3 miliardi di dollari nel 2019, secondo i rapporti finanziari dell'azienda. Avendo sviluppato questa nuova generazione di refrigerante, Chemours e altri produttori chimici ora sostengono fortemente l'emendamento Kigali e hanno ripetutamente sollecitato il presidente Trump a ratificare l'accordo, che è già stato approvato da più di 100 paesi.

Un rapporto del 2018 di due gruppi commerciali statunitensi di condizionamento e industria chimica ha rilevato che entro il 2027 l'emendamento di Kigali aumenterebbe i posti di lavoro nel settore manifatturiero statunitense di 33.000 e aumenterebbe le esportazioni statunitensi di 5 miliardi di dollari.

L'emendamento consentirebbe ai produttori chimici statunitensi di lanciare un altro ciclo di prodotti chimici sintetici brevettati. Tuttavia, esistono già alternative a basso costo che non riducono l'ozono atmosferico e non hanno praticamente alcun impatto sul riscaldamento globale.

I refrigeranti naturali come il propano e l'isobutano sono "dove le economie emergenti vogliono andare perché sono stanche di pagare per l'uso di cicli successivi di gas fluorurati brevettati", ha detto Roberts.

Capacità dell'uno per cento

Quando la fabbrica di Wuhu, una città nel sud-est della Cina lungo il fiume Yangtze, a metà strada tra Wuhan e Shanghai, ha riorganizzato la prima delle due linee di assemblaggio nel 2014 per utilizzare il refrigerante propano, Wang Zhiran, un manager con i capelli corti e appuntiti, ha riempito personalmente il lui stesso le prime 10 unità.

"Ho mostrato i lavoratori e ho dimostrato che era sicuro", ha detto Wang. "Dopo di che, hanno avuto il coraggio di gestirlo da soli."

Durante la recente visita allo stabilimento è suonata una campana e la catena di montaggio, comprese le plafoniere, si è spenta segnalando l'inizio di una pausa di 15 minuti. I lavoratori senza maschera – i controlli obbligatori per proteggersi dal Covid-19 si sono conclusi ad aprile quando il paese ha tenuto sotto controllo la pandemia – hanno prelevato i loro telefoni da un "parcheggio mobile", dove li avevano lasciati all'inizio del loro turno. Alcuni sono usciti per prendere una boccata d'aria fresca. Altri hanno effettuato l'accesso a WeChat per inviare messaggi agli amici.

Mentre i finanziamenti delle Nazioni Unite avevano aiutato la fabbrica e altri produttori in tutta la Cina a convertire 18 linee di assemblaggio con la capacità di produrre 7 milioni di unità di condizionamento d'aria riempite di propano all'anno, il Programma ambientale delle Nazioni Unite ha osservato in una valutazione del novembre 2020 che solo l'1% di tale capacità è stato soddisfatto.

Un rapporto del 2019 del Programma delle Nazioni Unite per l'ambiente ha elencato gli standard di sicurezza come una delle ragioni principali per la bassa produzione.

Gli standard di sicurezza cinesi per gli apparecchi venduti in Cina si basano sugli standard stabiliti dalla Commissione elettrotecnica internazionale (IEC), i cui standard per i condizionatori d'aria consentono fino a 1 chilogrammo di propano a seconda delle dimensioni della stanza che viene raffreddata.

Lo standard è meno restrittivo dello standard UL, ma limita comunque l'uso del propano e l'efficienza dei condizionatori d'aria a base di propano.

La fabbrica non produce condizionatori d'aria a base di propano sulle due linee convertite da luglio, a causa della mancanza di domanda e delle nuove normative in Cina che richiedono una maggiore efficienza energetica per i condizionatori d'aria, hanno detto i funzionari dell'azienda. I produttori cinesi, tuttavia, hanno prodotto più di 1,5 milioni di condizionatori d'aria e deumidificatori più piccoli che utilizzano meno propano su altre linee di assemblaggio negli ultimi anni.

Un comitato per gli standard di sicurezza IEC ha recentemente approvato una misura che renderebbe più facile utilizzare più propano nei condizionatori d'aria. La proposta è stata votata dal comitato in ottobre e l'organizzazione sta ora riesaminando i commenti presentati dai paesi membri dell'IEC.

Se la misura fosse formalmente adottata dall'IEC, la Cina e altri paesi nel mondo che basano i propri standard di sicurezza nazionali su quelli stabiliti dall'IEC potrebbero presto adottare i nuovi limiti meno restrittivi. Gli standard stabiliti da IEC sono spesso adottati da UL anche per gli apparecchi venduti in Nord America.

Una revisione degli standard di sicurezza IEC per i refrigeranti infiammabili potrebbe essere un significativo impulso per i condizionatori d'aria a base di propano. Per ora, tuttavia, Wang afferma che la fabbrica continuerà a utilizzare prodotti chimici fluorurati.

"Ora la nostra azienda è più preoccupata per l'efficienza", ha detto Wang. "Se non può essere compatibile, l'azienda morirà."

Phil McKenna, un giornalista dello staff dell'ICN, ha riferito dagli Stati Uniti.

Feng Hao, giornalista ambientale con sede a Pechino, ha riferito da Wuhu.

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