martedì, Dicembre 7, 2021
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Le petroliere "Suezmax" potrebbero presto solcare le acque avvelenate della Baia di Lavaca del Texas

In una mattina nuvolosa di inizio maggio, Diane Wilson si è calata in una bara in una barca sul rimorchio che aveva parcheggiato per bloccare l'ingresso all'ufficio del Corpo degli Ingegneri dell'Esercito degli Stati Uniti a Galveston, in Texas.

Wilson, 72 anni, pescatore di gamberetti in pensione e testardo attivista ambientale, è stato affiancato da una coppia di compagni settantenni che hanno dispiegato uno striscione con la scritta: “Uccidi una baia. Uccidi il pescatore. Uccidi una comunità".

Non ci volle molto perché arrivasse la polizia.

Wilson e la compagnia stavano protestando contro un progetto dell'Army Corps, autorizzato dal Congresso a dicembre, per dragare il Matagorda Ship Channel, a metà strada tra Galveston e Corpus Christi, in modo che le navi Suezmax, note anche come VLCC, abbreviazione di Very Large Crude Carrier, potessero esportare petrolio dal Texas via Port Calhoun, un sonnolento terminal provinciale previsto per 1 miliardo di dollari in miglioramenti.

Gli ambientalisti affermano che è inconcepibile che il Congresso e l'Army Corps sostengano i piani di esportazione di petrolio di Max Midstream con sede a Houston quando il cambiamento climatico sta minacciando il pianeta e l'amministrazione Biden ha proposto di ridurre le emissioni di gas serra degli Stati Uniti del 50 percento entro il 2030.

Un rapporto del 2020 di Greenpeace e Oil Change International stima che le esportazioni di petrolio degli Stati Uniti sono aumentate del 750% da quando il divieto di esportazione è stato revocato nel 2015, raggiungendo un picco di circa 3,4 milioni di barili al giorno nel 2019. A ottobre 2019, il 24% di tutto il greggio estratto negli Stati Uniti è stato esportato.

Ma questa è solo la metà dell'indignazione per Wilson e per i "pescatori" della contea di Calhoun, per lo più gamberi, ostriche e granchi bianchi vietnamiti, ispanici e della classe operaia. Il dragaggio avrebbe anche risucchiato sedimenti mercurio in uno dei siti Superfund più grandi, belli e tossici della nazione, Lavaca Bay, avvelenato da una raffineria di alluminio Alcoa ora inattiva che ha vomitato circa 1,2 milioni di libbre di mercurio nelle sue acque azzurre dal 1966. al 1979.

“Sono stato un pescatore di gamberi da molto tempo. So esattamente cosa fa il materiale di dragaggio", ha detto Wilson. “Una volta avevo una serie di trappole per granchi non troppo lontano da un'operazione di dragaggio su piccola scala. E ha ucciso ogni singolo granchio e pesce lì. E qui stiamo parlando di materiale di dragaggio contaminato da mercurio e metilmercurio proveniente dalla raffineria Alcoa”.

Ethan Buckner, manager dell'organizzazione no-profit Earth Works' Infrastructure and Petrochemicals Campaign, ha affermato che il progetto di dragaggio "è arrivato e sostanzialmente ha sorvolato sugli enormi pericoli posti dal dragaggio attraverso un sito Superfund contaminato da mercurio. È davvero inquietante la velocità con cui questo progetto sta avanzando".

Ma perché sta avanzando, ha detto, è impossibile da capire. “Gli Stati Uniti non dovrebbero esportare greggio. È in contraddizione con l'impegno dell'amministrazione ad affrontare il razzismo ambientale e il cambiamento climatico sacrificare essenzialmente la salute e il benessere delle comunità della costa del Golfo", ha affermato.

"È personale per me"

L'autorità portuale di Calhoun ha preso l'iniziativa di guidare quello che è ufficialmente chiamato Matagorda Ship Channel Improvement Project (MSCIP) per oltre un decennio. Il progetto include la creazione di un nuovo bacino girevole di 1.200 piedi nella baia di Lavaca e l'allargamento dell'ingresso al canale di 13.000 piedi, oltre ad approfondire l'ingresso e i canali della baia di 9 piedi. Anche le larghezze inferiori saranno estese, di 100 piedi nel canale della baia e di 250 piedi nel canale di ingresso.

Questo approfondimento e allargamento del canale della baia e del canale offshore ha lo scopo di consentire alle navi di classe Suezmax o Aframax di accedere al porto. Si stima che durante il processo verranno dragati 21 milioni di metri cubi di sedimenti, che dovranno essere ricollocati e riutilizzati. Il progetto è attualmente in fase di progettazione e ingegnerizzazione pre-costruzione a seguito dell'autorizzazione del Congresso.

Il partner dell'autorità portuale, Max Midstream, vede il porto come un'opzione a metà strada tra Houston e Corpus Christi, con traffico navale leggero, e prevede di svilupparlo come un importante hub di esportazione incentrato sulle spedizioni di greggio verso l'Europa. Vanta "una solida partnership con il porto di Calhoun" e ha promesso 360 milioni di dollari per il dragaggio e l'ampliamento del Matagorda Ship Channel come parte dell'accordo.

Max Midstream non ha risposto a una richiesta di commento.

Wilson è preoccupato per Lavaca Bay e per tutto il dragaggio che sarà necessario nel sito di Superfund. "Il punto principale è che il processo di dragaggio risospenderà i sedimenti contaminati dal mercurio e soffocherà 700 acri di barriere coralline di ostriche, che è l'unica fonte di vita per le comunità di pescatori locali", ha affermato.

Il dragaggio porterebbe anche più acqua salata nella baia e minaccerebbe le barriere coralline attraverso una maggiore salinità, ha detto. "Quindi, c'erano quelle tre cose sul dragaggio: il mercurio, l'interramento dei banchi di ostriche nel fango e la salinità che scorreva dentro".

Trentacinque giorni prima di rimorchiare la sua barca a Galveston per la protesta davanti agli uffici dell'Army Corps, Wilson iniziò uno sciopero della fame nel suo tentativo di fermare il dragaggio. Lasciava la sua casa intorno alle 8:30, guidava la sua Chevy rossa del 1995 sul lungomare di Lavaca Bay, sistemava sedie pieghevoli e spiegava i suoi striscioni dipinti a mano urlando "STOP AL DRAGAGGIO" e "STOP ALL'ESPORTAZIONE DI PETROLIO".

Dal suo trespolo, poteva vedere lo stabilimento di alluminio Alcoa abbandonato che si arrugginiva e, accanto, la zona industriale di Formosa Plastics Corp.. Wilson ha vinto un accordo da 50 milioni di dollari contro Formosa nell'ottobre 2019 per aver scaricato migliaia di pellet di plastica nella baia di Lavaca e nei corsi d'acqua vicini. È il più grande insediamento nella storia degli Stati Uniti che coinvolge una denuncia di cittadini contro un inquinatore industriale ai sensi del Clean Water Act.

Dei 50 milioni di dollari dell'insediamento di Formosa, da pagare in cinque anni, 20 milioni di dollari sono stati stanziati per la creazione di una cooperativa per sviluppare la pesca sostenibile, la raccolta di gamberi e ostriche e rivitalizzare gli ecosistemi marini impoveriti che erano stati colpiti da anni di contaminazione.

"Abbiamo lavorato nell'ultimo anno creando una cooperativa di pesca per aiutare le comunità di pescatori locali", ha detto Wilson. “Il dragaggio rovinerà il nostro sforzo di un anno per rilanciare l'industria della pesca locale. Quindi per me è personale".

L'industria della pesca commerciale a Lavaca Bay, un tempo fiorente, ha faticato a tornare in auge dopo la devastazione della contaminazione da mercurio dal sito del superfund Alcoa e, in seguito, l'inquinamento da plastica di Formosa.

José Martinez, 65 anni, ha detto che praticava gamberi nelle baie di Lavaca e Matagorda dal 1984, quando si è stabilito nella città natale di Wilson, Seadrift, in Texas, con sua moglie e tre figli. Originario del Messico, Martinez ha detto che all'epoca Port Lavaca era pieno di gamberi e ostriche.

"Ma ci sono state meno catture ogni anno dagli ultimi 10 anni a causa delle sostanze chimiche Formosa rilasciate nelle acque della baia", ha detto. "Ora dobbiamo andare al canale della nave per catturare i gamberetti in acque profonde perché è rimasto ben poco altrove".

Martinez ha detto che ci sono circa 200 famiglie di pescatori a Seadrift, Port O'Connor e Port Lavaca che dipendono da ostriche e gamberetti per il loro sostentamento. "Vendiamo il nostro pescato agli acquirenti locali, che non pagano abbastanza, e qualunque cosa sia rimasta dalla rete del giorno lo vendiamo sul ciglio della strada perché non possiamo immagazzinarlo", ha detto.

Dovendo provvedere a una famiglia allargata con 10 nipoti, Martinez si è detto preoccupato per il dragaggio del Matagorda Ship Channel.

"Non andrà bene per la nostra attività perché copriranno le barriere coralline di fango e non credo che sia una buona idea", ha detto. “Quando inizieranno a scavare, tirerà fuori il mercurio, che non andrà bene per pesci e gamberetti. Tutti hanno una famiglia e influenzerà molte persone".

Fermandosi per le parole, Martinez ha detto che non sapeva cosa ci sarebbe voluto per fermare il progetto. "È una grande azienda con molti soldi", ha detto. "E non abbiamo questi soldi."

"Lavorare il più velocemente possibile"

Dal 2019, la società energetica Max Midstream si è mossa in modo aggressivo per acquisire risorse terminali e oleodotti per collegare il porto di Calhoun all'Eagle Ford Shale e al Permian Basin, i due principali giacimenti di petrolio di scisto del Texas. Si prevede che nuovi gasdotti trasporteranno fino a 20 milioni di barili al mese al terminal rivitalizzato del porto.

Lo scorso ottobre, nell'annunciare una partnership pubblico-privata con Max Midstream, Charles Hausmann, direttore dell'Autorità portuale di Calhoun, ha affermato che la società investirà 360 milioni di dollari in miglioramenti delle infrastrutture portuali, inclusi 225 milioni di dollari per il progetto di miglioramento del canale navale di Matagorda. Nel complesso, Max Midstream prevede di investire $ 1 miliardo nell'aggiornamento del porto di Calhoun per accogliere il volume delle future esportazioni di petrolio greggio. Il completamento della prima fase del progetto era previsto per la fine del 2020 e la seconda fase dovrebbe essere completata entro il 2023.

L'autorità portuale di Calhoun non ha risposto a una richiesta di commento.

A marzo, Coraggio Maglio, capo dell'idraulica e dell'idrologia per il distretto di Galveston del corpo degli ingegneri dell'esercito degli Stati Uniti, ha dichiarato in un'udienza pubblica che il progetto di dragaggio era a buon punto. "In genere, quando facciamo uno sforzo come questo, abbiamo un anno, un anno e mezzo o due anni per fare quello che stiamo facendo", ha detto. "Lo stiamo riducendo a quattro o cinque mesi, quindi stiamo stringendo le nostre scadenze e lavorando il più velocemente possibile".

I membri della comunità presenti erano preoccupati, in particolare per l'impatto ambientale dei materiali contaminati di mercurio che sarebbero stati dragati e per i nuovi siti di collocamento in acque libere non confinati proposti dal Corpo per lo smaltimento dei sedimenti dragati.

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Il dottor Paul Bunnell, presidente della locale fondazione no-profit Lavaca Bay, si è detto deluso quando i funzionari del corpo hanno affermato di voler lavorare con la comunità ma non erano interessati a sentire nulla che richiedesse una riprogettazione del progetto perché hanno scadenze ravvicinate.

Il presidente della fondazione, Jim Blackburn, ambientalista e professore della Rice University, ha chiesto in una lettera del 15 aprile al Corpo dell'Esercito che fosse condotta una Dichiarazione supplementare di impatto ambientale per analizzare i cambiamenti che il corpo ha apportato al suo piano di dragaggio iniziale del 2009 e le modifiche apportate nel ultimi due anni.

Blackburn ha affermato nella lettera che i contaminanti di mercurio a Lavaca e Matagorda Bay saranno raccolti e ridistribuiti dal dragaggio e che i luoghi e il design di smaltimento modificati porteranno a più sedimenti distribuiti lungo la costa occidentale della baia di Matagorda. L'impatto sulle barriere coralline di ostriche e sulle praterie di alghe sarà molto maggiore, ha affermato, e gli effetti di una maggiore quantità di mercurio che entra nell'ecosistema della baia e nella catena alimentare attraverso i pesci e gli esseri umani devono essere rivalutati.

Il 20 aprile, la Lavaca Bay Foundation e la Matagorda Bay Foundation hanno inviato congiuntamente una lettera di 17 pagine al Corpo dell'Esercito affermando che l'attuale piano di "costo minimo", che propone lo spostamento del materiale dragato in aree aperte della baia non confinate a ovest del canale della nave, è un “drammatica partenza” dai siti di contenimento individuati nella dichiarazione di impatto ambientale 2009. Le fondamenta sostengono che questi cambiamenti sono significativi e, ai sensi della legge sulla politica ambientale nazionale e delle norme del Consiglio sulla qualità ambientale (CEQ), richiedono una nuova valutazione.

Tra la miriade di preoccupazioni sollevate nella lettera c'è l'insoddisfazione per i piani di mitigazione proposti. Le fondamenta sostengono che l'aumento della salinità e del trasporto di sedimenti da soli si tradurrà in un numero significativamente maggiore di morti di ostriche e perdite di habitat rispetto a quanto riconosciuto dal Corpo.

In tutto, le fondazioni hanno evidenziato 12 punti che illustrano quelli che descrivono come impatti negativi sull'habitat naturale, sulle comunità locali e sulle attività commerciali associate. Il corpo deve ancora rispondere.

Nel 2018 e nel 2019, il Texas Parks and Wildlife Department e il Fish and Wildlife Service degli Stati Uniti hanno concluso in modo indipendente che gli studi esistenti non hanno valutato adeguatamente l'impatto del progetto sulle risorse naturali e sull'habitat.

Le agenzie hanno anche espresso preoccupazione per la vecchia contaminazione da mercurio che si diffonde in tutta la baia a causa del dragaggio, aggiungendo che la selezione di nuovi siti aperti per lo smaltimento del materiale di dragaggio è in netto contrasto con il piano originale del 2009. Una revisione di terze parti condotta da un gruppo di esperti nel 2018 ha fatto eco a lungo a preoccupazioni simili.

Lynda Yezzi, capo degli affari pubblici del corpo dell'esercito a Galveston, ha affermato che il dragaggio "è un progetto autorizzato dal Congresso". Ha anche fornito un avviso del registro federale che mostra che il corpo ha cercato commenti pubblici, così come l'autorità portuale di Calhoun, ha detto.

"Ho una nuova foto segnaletica"

Buckner, manager della campagna per le infrastrutture e i prodotti petrolchimici di Earth Works, ha affermato che il piano per espandere il porto di Calhoun e dragare la baia di Lavaca è il risultato della revoca del divieto di esportazione di petrolio greggio nel 2015, che ha innescato una tremenda concorrenza tra le compagnie petrolifere e del gas per costruire strutture per l'esportazione.

Buckner ha affermato che ci sono almeno nove impianti di esportazione di greggio proposti lungo il Golfo del Messico, alcuni dei quali potrebbero movimentare fino a 2 milioni di barili al giorno.

Facendo eco a queste preoccupazioni, ad aprile oltre 80 gruppi comunitari e organizzazioni ambientali hanno inviato una lettera al presidente Biden chiedendo all'amministrazione di revocare l'autorizzazione del progetto e ripristinare il divieto di esportazione di greggio. Sostenendo che il progetto è stato indebitamente accelerato e merita una rivalutazione, la lettera afferma che progetti come il terminal di esportazione Max Midstream si espandono e perpetuano la dipendenza dai combustibili fossili per i decenni a venire.

Buckner ha affermato che la comunità nella contea di Calhoun soffrirebbe essenzialmente di ulteriore inquinamento da sostanze tossiche per consentire a Max Midstream di esportare prodotti inquinanti per il clima in altri paesi.

Wilson, sdraiato nella bara mentre bloccava l'ingresso agli uffici dell'Army Corps a Galveston, fu infatti rapidamente arrestato e portato via, proprio come aveva previsto. Mentre ciò stava avvenendo, l'Autorità Portuale di Calhoun e Max Midstream hanno annunciato il primo carico di greggio riuscito nel terminal del porto di Calhoun, che li ha avvicinati di un passo alla spedizione del petrolio del Texas ai mercati europei.

La mattina seguente, Wilson era vivace ma udibilmente debole dopo la notte in prigione. (Quel giorno terminò lo sciopero della fame). "Guarda, ho una nuova foto segnaletica", disse. “Sono su una nuova resistenza ora. Vedrai presto cosa faremo dopo. Non mi toglieranno la Baia".

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