sabato, Dicembre 3, 2022
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Le sfide del ridimensionamento della tecnologia climatica

Nel 2021, le startup di tecnologia per il clima hanno raccolto 39,2 miliardi di dollari senza precedenti da 1.400 società di investimento. I primi round – investimenti Seed e Series A – hanno rappresentato il 60% degli accordi, indicando un’ondata di nuove startup incentrate sulla decarbonizzazione. Tuttavia, poiché il tema attira un forte interesse, gli investitori stanno anche riconoscendo le sfide uniche del ridimensionamento della tecnologia climatica.

I venture capitalist (VC) a volte si riferiscono alla “valle della morte” per le startup, ovvero il periodo durante il quale le aziende bruciano i finanziamenti quando iniziano le operazioni ma devono ancora realizzare un profitto. Questo concetto è particolarmente descrittivo per la tecnologia climatica a causa dell’enorme quantità di capitale richiesta dalle tecnologie di decarbonizzazione.

Le aziende di VC in genere preferiscono le startup in settori come il software, dove gli investitori apprezzano la bassa intensità di capitale (che significa meno spesa per asset costosi come attrezzature fisiche), margini di profitto elevati (che significa più profitto in percentuale delle entrate) e le uscite (tramite offerte pubbliche o acquisizioni) dopo pochi anni. A differenza del software, la maggior parte delle soluzioni climatiche, come i pannelli solari e le batterie, sono tecnologie “hard”.

“La quantità di capitale necessaria per questo tipo di tecnologia e il tempo impiegato rappresentano una sfida significativa per la comunità del venture capital”, ha affermato Richard Kauffman, che è stato il primo “zar dell’energia” dello stato di New York. “È stato molto difficile ottenere capitali per sostenere un’azienda attraverso quella valle della morte”.

In un documento di lavoro, Kauffman ha definito la valle della morte della tecnologia climatica come “il periodo di tempo necessario a un’azienda per passare da un impianto pilota per raggiungere dimensioni e costi di produzione sufficienti per raggiungere la redditività commerciale”. Questo periodo è talvolta suddiviso in valli più piccole, inclusa la sfida di creare una dimostrazione pilota di una tecnologia e il suo primo impianto commerciale. Oltre a elaborare la politica finanziaria e di innovazione dello stato di New York, Kauffman presiede Generate Capital, una società leader di investimenti in infrastrutture sostenibili che ha contribuito a commercializzare tecnologie a basse emissioni di carbonio.

Lezioni da cleantech 1.0

La valle della morte è spesso citata nei post mortem dell’ultimo boom di VC sostenibile, denominato “Cleantech 1.0”. Dal 2006 al 2011, gli investitori hanno stanziato 25 miliardi di dollari per le startup incentrate sul clima. Tuttavia, invece di raggiungere i rendimenti annualizzati a due cifre che normalmente i VC puntano, gli investitori hanno perso metà di quei 25 miliardi di dollari.

“Con il capitale di rischio, ti aspetti che una delle tue società su 30 diventi un’enorme società da miliardi di dollari e restituisca il tuo fondo”, ha spiegato Kimberly Zou, un investitore di Energy Impact Partners e cofondatore della newsletter Climate Tech VC. “E dentro [Cleantech 1.0]è stato davvero difficile trovare esempi in tal senso.” Poiché il modello VC standard non funzionava per la tecnologia climatica, la quota di capitale che i VC assegnavano alla tecnologia pulita è scesa da circa il 16,8% nel 2011 al 7,6% nel 2016.

Kauffman spiega nel suo documento di lavoro che la sfida più significativa di Cleantech 1.0 era che i VC non potevano scalare l’hard tech a buon mercato e rapidamente come il software. Questa volta, se le startup tecnologiche per il clima vogliono avere successo, la frenesia degli investimenti nella fase iniziale richiede un adeguato finanziamento successivo che possa sostenere le aziende ad alta intensità di capitale mentre crescono.

La biotecnologia offre un confronto illuminante, scrive Kauffman. Come la tecnologia climatica, le tecnologie mediche richiedono ingenti somme di capitale e lunghi orizzonti temporali per la ricerca e le sperimentazioni. Tuttavia, a differenza dei prodotti a basse emissioni di carbonio, la medicina gode di un mercato finale prevedibile, quindi le società di capitale di rischio biotecnologico e di crescita sono ansiose di sostenere farmaci promettenti.

“Gli investitori in crescita, che sono quelli che forniscono il capitale di crescita, sono disposti a correre rischi di mercato o tecnologici, ma non entrambi”, ha affermato Kauffman.

Di conseguenza, i governi possono guidare gli investimenti tecnologici per il clima attraverso politiche come i prezzi del carbonio e i crediti d’imposta, che creano mercati finali per prodotti a basse emissioni di carbonio. “Se gli investitori sentissero davvero che ci sarebbe stato un mercato per il prodotto, allora ti aspetteresti – e stai già vedendo – l’arrivo di investitori in crescita”, ha spiegato Kauffman. Finora i paesi europei e gli stati progressisti degli Stati Uniti come la California hanno svolto un ruolo chiave nella creazione di mercati.

Gli impegni aziendali possono anche rafforzare il mercato dei prodotti a basse emissioni di carbonio. “Solo parlando personalmente, ho poca fiducia nella capacità dei mandati e dei sussidi di sostegno dei prezzi di risolvere il problema”, ha affermato Matthew Nordan, che ha contribuito ad avviare un ente di beneficenza pubblico 501(c)(3) incentrato sul colmare le lacune nei finanziamenti per il clima, Prime Coalition, ed è uno dei tre soci generali di un fondo associato, Azolla Ventures. “Sono un po’ sfinito, ma penso che ci sia una forza completamente diversa: le multinazionali stanno intervenendo e stanno facendo ciò che i governi hanno trovato difficile da fare”.

Nordan ha osservato che molte aziende Fortune 500 si sono impegnate a raggiungere la neutralità climatica. Tuttavia, gli impegni aziendali volontari hanno ancora un impatto più limitato rispetto ai decreti governativi vincolanti a livello economico.

Un nuovo mercato rialzista

L’attuale ondata di startup tecnologiche per il clima include alcune importanti storie di successo. Il principale tra questi vincitori è Tesla, la casa automobilistica elettrica la cui valutazione è salita a oltre $ 1 trilione. Tuttavia, Kauffman chiama Tesla “l’eccezione che ha dimostrato la regola”. Osserva che per superare la valle della morte, Tesla ha fatto affidamento sulla fortuna personale di Elon Musk – derivata da PayPal – e “ben oltre $ 1 miliardo” in sussidi federali, incluso un prestito di $ 465 milioni.

Oltre a Tesla, i VC scommettono che altre società di tecnologia climatica riusciranno a superare la valle della morte. Almeno 43 startup tecnologiche per il clima sono ora “unicorni”: società private con valutazioni di oltre 1 miliardo di dollari. “La nave spaziale sta decollando”, ha detto Sophie Purdom, che ha avviato la newsletter Climate Tech VC con Zou. (La stessa pubblicazione della coppia vanta una crescita impressionante: dal lancio di Climate Tech VC nel 2020, i suoi lettori sono esplosi a 20.000 abbonati.)

In una certa misura, tutto è tecnologia per il clima: pensa a cosa mangi, al modo in cui consumi energia, a come ti muovi. Devi decarbonizzare tutto.

Zou ha notato un paio di differenze chiave che guidano l’attuale ondata di investimenti in tecnologie climatiche rispetto a Cleantech 1.0. In primo luogo, ha osservato come le conseguenze sempre più ovvie dei cambiamenti climatici abbiano creato domanda di prodotti a basse emissioni di carbonio tra le imprese, i consumatori e i governi. In secondo luogo, Zou ha spiegato che Cleantech 1.0 si concentrava specificamente sull’energia, compresi i biocarburanti e i materiali fotovoltaici. Ora, la definizione di tecnologia climatica è diventata più flessibile.

“Abbiamo cercato di definire la tecnologia climatica molte volte all’interno della nostra newsletter”, ha affermato Zou. “In una certa misura, tutto è una specie di tecnologia per il clima: pensa a cosa mangi, al modo in cui consumi energia, a come ti muovi… Devi decarbonizzare tutto”. Questo ampio ambito è una sfida, ma significa anche “ci sono molte più opportunità” per gli investitori. Molte di queste opportunità sono basate su software e richiedono meno capitale, e si adattano meglio al tradizionale modello di impresa.

Colmare la valle della morte

Questa volta, le startup tecnologiche per il clima hanno alcuni potenti alleati per aiutare a superare la valle della morte. In cima alla lista ci sono il segretario all’Energia Jennifer Granholm e il filantropo miliardario Bill Gates.

“Sono estremamente entusiasta di tutto l’incredibile lavoro svolto dal Dipartimento dell’Energia”, ha affermato Purdom. “È fenomenale e non se ne parla abbastanza. Sembrano creare un nuovo ufficio per colmare una nuova lacuna nella valle della morte ogni due mesi”.

Nell’ambito della legge bipartisan sulle infrastrutture che il presidente Joe Biden ha firmato nel 2021, il dipartimento dell’energia ha ricevuto 62 miliardi di dollari, di cui 21 miliardi di dollari per programmi dimostrativi pluriennali per la tecnologia di riduzione delle emissioni. Per distribuire questo finanziamento, a dicembre il dipartimento ha creato un Ufficio per le dimostrazioni sull’energia pulita. In un altro segno delle ambizioni del dipartimento, Granholm ha annunciato che il suo team sta assumendo 1.000 nuovi dipendenti per un “Clean Energy Corps”. Zou ha anche individuato il lavoro di Jigar Shah, uno dei fondatori di SunEdison, che dirige l’Ufficio per i programmi di prestito del dipartimento dell’energia.

Queste iniziative federali aiutano le startup tecnologiche per il clima a commercializzare i loro prodotti ad alta intensità di capitale fornendo prestiti e sovvenzioni, che non richiedono equità. Fondamentalmente, questo approccio impedisce la diluizione dei rendimenti per i primi investitori in azioni e quindi preserva l’incentivo per i VC a sostenere tecnologie rischiose e non provate. Sarà essenziale assicurarsi che i finanziamenti “non diluiscano enormemente i fondatori e disincentivi le persone lungo il percorso in questi viaggi di maturazione naturalmente più lunghi del software”, ha spiegato Purdom.

Sul fronte non governativo, Gates è emerso come uno dei principali finanziatori e promotore della tecnologia climatica. Alla conferenza sui cambiamenti climatici di Parigi del 2015, il fondatore di Microsoft ha annunciato Breakthrough Energy, un’iniziativa per accelerare le tecnologie di riduzione delle emissioni che annovera tra i suoi investitori Jeff Bezos e Michael Bloomberg. Secondo i dati di Climate Tech VC del 2021, Breakthrough Energy Ventures è stato di gran lunga l’investitore tecnologico per il clima più attivo dell’anno. Il gruppo ha guidato o partecipato in modo significativo a più di 30 accordi sulla tecnologia climatica, il doppio di quello del secondo investitore più attivo.

Per aiutare le startup a crescere, Breakthrough Energy ha recentemente annunciato il Catalyst Program, che si concentra sulla finanza di progetto. Catalyst supporterà tecnologie che altrimenti avrebbero difficoltà a scalare, concentrandosi inizialmente su idrogeno verde, cattura diretta dell’aria (DAC), accumulo di energia a lunga durata e carburante sostenibile per l’aviazione (che gli esperti chiamano SAF). I meccanismi di finanziamento del programma, che non mirano a massimizzare i ritorni finanziari, includono sovvenzioni filantropiche, investimenti azionari al di sotto del mercato e accordi di prelievo di prodotti che forniscono mercati finali garantiti. Oltre ai partner del settore privato, Catalyst sta collaborando con il Dipartimento dell’Energia degli Stati Uniti e l’Unione Europea.

Industriali: la frontiera più dura

Molti investitori temono che la valle della morte sia la più grave per settori industriali difficili da decarbonizzare come il cemento. “È davvero, davvero ad alta intensità di capitale creare anche solo impianti pilota”, ha detto Purdom. “Sono un paio di milioni di dollari, e poi fino alla scala commerciale, sono decine di milioni, se non centinaia di milioni di dollari”.

Un investitore che cerca startup industriali ad alto impatto è Nordan, che ha raccolto fondi, spesso da fondazioni private, per supportare tecnologie che altri VC potrebbero considerare troppo rischiose o ad alta intensità di capitale. “Cerchiamo categorie che riteniamo particolarmente difficili da decarbonizzare”, ha spiegato.

In questo momento, la Prime Coalition di Nordan e Azolla Ventures sono particolarmente concentrate su cemento e acciaio, spesso perlustrando i laboratori universitari alla ricerca di tecnologie non commercializzate. Questi settori industriali non hanno visto la frenesia degli investimenti sperimentata, ad esempio, dai veicoli elettrici o dalle startup proteiche alternative.

Guardando avanti

Cosa ci aspetta per la tecnologia climatica? “Tutto va in cicli”, ha osservato Nordan. “E dopo aver visto da vicino e personalmente un’ondata di interesse seguita da un’ondata di delusione per la tecnologia climatica, sono profondamente preoccupato per questo”. Ha messo in guardia contro “le cattive idee che vengono finanziate a livelli ridicoli che potrebbero lasciare un segno nero sul campo”.

Purdom ha sollecitato “una sana consapevolezza che al momento siamo in un mercato rialzista estremo”, avvertendo che “l’ultima volta che le cose climatiche hanno subito una correzione, è entrato in inverno”. Per mantenere il settore della tecnologia climatica sulla buona strada, gli investitori devono ricordare “il livello di rischio in cui si trovano con lo sviluppo di soluzioni hardware a lungo termine”.

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