lunedì, Ottobre 25, 2021
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L'eliminazione graduale del carbone ha ridotto, non eliminato, i rischi per la salute derivanti dall'energia degli edifici, secondo uno studio

Grazie alla riduzione graduale del carbone, il rischio di morte prematura negli Stati Uniti a causa della combustione di combustibili per l'elettricità, le case e le imprese è diminuito dal 54% al 60% dal 2008 al 2017, i ricercatori di Harvard hanno scoperto in un nuovo studio.

Ma i loro risultati hanno mostrato che l'uso di carburante negli edifici rappresenta ancora un onere sanitario significativo, causando una stima di 48.000-64.000 morti premature nel 2017, con i rischi di bruciare biomassa, gas naturale e legno che ora superano quelli del carbone.

Lo studio ha implicazioni per i responsabili politici a livello federale e statale che stanno progettando piani aggressivi per decarbonizzare gli edifici. Se si concentrano solo sulla riduzione delle emissioni di gas serra, senza tenere conto di altri inquinanti atmosferici, potrebbero incoraggiare il cambio di carburante che perpetuerà i rischi per la salute in alcune comunità.

"Scambiare una fonte di carburante che emette inquinamento atmosferico con un'altra non è un percorso verso un sistema energetico sano", ha scritto il team dell'Harvard T.H. Chan School of Public Health nel loro articolo, pubblicato martedì su Environmental Research Letters. "L'inclusione della salute nella politica energetica potrebbe essere necessaria per una vera prevenzione primaria di gran parte del carico di malattie negli Stati Uniti".

I ricercatori ritengono che il loro studio sia il primo a fornire un inventario degli impatti sulla salute della transizione energetica degli edifici che ha avuto luogo nell'ultimo decennio.

Utilizzando i dati più recenti disponibili della U.S. Environmental Protection Agency e dell'Energy Information Administration, i ricercatori si sono concentrati solo sulle fonti fisse di inquinamento (al contrario di quelle provenienti dai trasporti), dove si è verificata la maggiore transizione nell'uso dell'energia. Hanno utilizzato tre diversi modelli informatici per stimare l'impatto sulla salute dell'inquinamento generato da centrali elettriche, caldaie industriali e commerciali e dall'uso di energia residenziale.

Lo studio si è concentrato sul particolato fine largo 2,5 micron, noto come PM 2,5, un inquinamento da combustione che una lunga serie di studi ha dimostrato essere associato alla morte prematura per malattie cardiovascolari e respiratorie. I ricercatori hanno anche monitorato diversi inquinanti chiave che sono precursori sia del PM 2,5 che dell'ozono troposferico, o smog, tra cui anidride solforosa (SO2), ossidi di azoto (NOx) e composti organici volatili (VOC).

Il cambiamento più grande, hanno scoperto, è stata una riduzione del carico sanitario dovuto all'inquinamento delle centrali elettriche, che ha causato da 10.000 a 12.000 morti premature nel 2017, passando da 59.000 a 66.000 nel 2008. Ma per le caldaie industriali e gli edifici commerciali, gli impatti sulla salute di l'anidride solforosa del carbone e del petrolio sono stati essenzialmente sostituiti da quelli dell'inquinamento da PM 2,5 generato dal loro passaggio alla combustione della biomassa.

Entro il 2017, la biomassa e il legno erano diventati le principali fonti di impatto sulla salute dell'inquinamento atmosferico da fonte fissa in 24 stati. Le emissioni di combustione del gas naturale da fonti fisse hanno portato a più morti rispetto alle emissioni del carbone in almeno 19 stati, hanno calcolato i ricercatori.

I ricercatori hanno affermato di sperare che i dati sugli impatti persistenti sulla salute del passaggio al gas naturale o alla biomassa possano aiutare a informare i responsabili politici che stanno intraprendendo importanti politiche climatiche che porteranno a investimenti in attrezzature e infrastrutture energetiche di lunga durata.

"Alcune di queste politiche che stiamo studiando e stiamo esaminando, sfortunatamente, non considerano gli inquinanti atmosferici pericolosi che sono fattori di impatto sulla salute o mortalità nella loro progettazione", ha affermato il coautore Parichehr Salimifard. “Pertanto, non sono così utili come avrebbero potuto essere”.

Ad esempio, nel 2018, il primo amministratore dell'Agenzia per la protezione ambientale del presidente Donald Trump, Scott Pruitt, ha dichiarato la biomassa una fonte di energia "carbon neutral". Non è stata una mossa che ha avuto alcun effetto pratico immediato, dal momento che l'amministrazione Trump stava comunque annullando gli standard sull'inquinamento da carbonio.

Ma il trattamento della biomassa sarà certamente un problema nella progettazione dello standard federale per l'energia pulita che il presidente Joe Biden intende mettere in atto. Come parte del programma di energia rinnovabile del New Hampshire, lo stato ha incentivi disponibili per le abitazioni e gli operatori di caldaie industriali e commerciali per la conversione ai sistemi a pellet di legno. La Local Law 97 di New York City fissa i limiti di carbonio per gli edifici più grandi della città a partire dal 2024, ma non fissa limiti per altri tipi di inquinanti. Di conseguenza, ha affermato Salimifard, potrebbe finire per incoraggiare il passaggio alla biomassa o al gas. L'Urban Green Council stima che ci saranno circa 20 miliardi di dollari in retrofit per gli edifici per conformarsi alla Legge Locale 97.

Patrick Kinney, un epidemiologo dell'inquinamento atmosferico presso la Public School of Health della Boston University, che non è stato coinvolto nello studio, ha affermato che gli strumenti di modellazione utilizzati dal team di Harvard sono i migliori disponibili per un'analisi rapida e completa su più anni, inquinanti e fonte classi. "Ma sono ancora modelli, quindi dovremmo vedere questi risultati come suggerimenti intriganti di tendenze e classifiche relative piuttosto che quantificazioni definitive degli impatti", ha affermato Kinney.

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Ha aggiunto che i ricercatori, come accade nella maggior parte degli studi, hanno utilizzato la guida EPA che giudica ugualmente mortali tutti i tipi di PM 2,5. Tuttavia, alcuni studi hanno scoperto che il PM da biomassa è meno tossico dell'inquinamento da combustibili fossili, un problema che richiederà ulteriori studi se crescerà l'impulso per il passaggio alla biomassa.

Kinney, che ha lavorato con uno dei coautori in un altro studio, ha affermato che i metodi del team di Harvard erano validi e appropriati.

"Le domande che pongono sono importanti", ha detto.

Una versione precedente di questo articolo identificava erroneamente in due paragrafi il tipo di carburante che la nuova ricerca ha trovato ancora responsabile di effetti significativi sulla salute. Erano i combustibili che comportano la combustione, non i combustibili fossili.

Marianne Lavelle

Giornalista, Washington, DC

Marianne Lavelle è una giornalista di Inside Climate News. Si è occupata di ambiente, scienza, diritto e affari a Washington, D.C. per più di due decenni. Ha vinto il Polk Award, l'Investigative Editors and Reporters Award e numerosi altri riconoscimenti. Lavelle ha trascorso quattro anni come redattore e scrittore di notizie energetiche online presso il National Geographic. Ha guidato un progetto sulle pressioni sul clima per l'organizzazione giornalistica no-profit, il Center for Public Integrity. Ha anche lavorato per la rivista U.S. News e World Report e per il National Law Journal. Mentre era lì, ha condotto la premiata indagine del 1992, "Unequal Protection", sulla disparità nell'applicazione della legge ambientale contro gli inquinatori nelle minoranze e nelle comunità bianche. Lavelle ha conseguito un master presso la Columbia University Graduate School of Journalism e si è laureata alla Villanova University.

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