lunedì, Luglio 4, 2022
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L’EPA dovrebbe annullare i controlli sull’inquinamento per aiutare le esportazioni di GNL a sostituire il gas russo in Germania?

Il principale esportatore nazionale di gas naturale liquefatto, Cheniere Energy, sta sfruttando la guerra russa contro l’Ucraina per fare pressione sull’amministrazione Biden affinché infrangi le normative volte a ridurre le emissioni tossiche nell’aria nei suoi terminali di esportazione di GNL in Louisiana e Texas.

I sostenitori dell’ambiente sperano che l’amministrazione Biden sia ferma sulla sua decisione di marzo di imporre finalmente, dopo quasi due decenni, limiti alle emissioni tossiche nell’aria da alcuni tipi di turbine a gas utilizzate in una varietà di operazioni industriali, tra cui il raffreddamento e la liquefazione di gas presso i terminal di esportazione di Cheniere sulla costa del Golfo per la spedizione all’estero su grandi navi cisterna.

Ma la guerra della Russia in Ucraina ha esercitato un’enorme contropressione sul presidente dell’industria petrolifera e del gas e sui suoi sostenitori al Congresso, repubblicani e democratici allo stesso modo, che vogliono che le esportazioni di GNL degli Stati Uniti sostituiscano il gas russo. Prima della guerra, la Russia forniva circa il 40% del il gas dell’UE.

Jane Williams, direttore esecutivo della California Communities Against Toxics, ha affermato che ora è proprio il momento in cui Biden dovrebbe mostrare determinazione di fronte alla richiesta di Cheniere di allentare i controlli sull’inquinamento.

“Se l’EPA dice: ‘No, non devi ottemperare ora, ti daremo una deroga per altri due anni’, non appena lo faranno, ogni altro operatore di una turbina fissa chiederà la stessa cosa, ha detto Williams, che sta seguendo da vicino la questione. Oltre ai refrigeratori che producono GNL, le turbine a gas sono comunemente utilizzate nella generazione di elettricità. “Da 30 anni cerchiamo di ottenere (EPA) la riduzione delle emissioni delle turbine”.

Gli avvocati di Bracewell, lo studio legale con sede a Houston che a marzo ha chiesto all’EPA la pausa per conto di Cheniere, affermano che l’agenzia federale non ha risposto. Un portavoce dell’EPA ha detto che l’agenzia sta valutando la richiesta di Cheniere.

La prossima mossa è di Biden, e non è affatto chiaro come reagirà l’amministrazione con la guerra in Ucraina in corso, i prezzi del gas naturale in aumento, i prezzi della benzina alla pompa vicino ai massimi storici e le elezioni di medio termine del 2022 che si avvicinano.

Cheniere gestisce 62 delle turbine a due terminali di esportazione

In discussione sono le regole per un tipo di turbina a gas che l’EPA aveva tenuto in sospeso dal 2004 su richiesta degli utenti dell’industria. L’EPA ha giustificato la sua azione in quel momento dicendo che avrebbe potuto far crollare del tutto i limiti di inquinamento di quelle turbine. Una sentenza del tribunale nel 2007 ha eliminato la motivazione dell’agenzia per la sua sospensione sull’applicazione dei limiti di inquinamento delle turbine. Tuttavia, l’EPA ha mantenuto la permanenza in vigore fino a marzo.

Nei documenti pubblicati sul suo sito Web, l’EPA ha riconosciuto che stava nuovamente esaminando una nuova petizione dell’industria che potrebbe potenzialmente portare a spazzare via i limiti dell’aria tossica sulle turbine. Ma ha concluso che quelle decisioni non sarebbero state prese rapidamente, quindi non c’era motivo per continuare una politica di non far rispettare i limiti per l’aria tossica, secondo una spiegazione dell’agenzia nel registro federale.

In una lettera dell’8 marzo all’amministratore dell’EPA Michael Regan, la partner di Bracewell Brittany Pemberton ha chiesto all’agenzia di ritirare la sua decisione o di sospendere nuovamente l’applicazione. Il lasso di tempo di sei mesi dell’EPA per le aziende per dimostrare che stanno rispettando la regola è troppo breve, ha scritto.

“Se ciò accade, le turbine che sono state autorizzate, autorizzate, costruite, installate e gestite in base ai requisiti applicabili in vigore al momento dovranno dimostrare la conformità agli standard di emissione entro 180 giorni, una tempistica insufficiente per affrontare complessi tecnici e problemi di ingegneria”, ha scritto Pemberton.

Cheniere gestisce due terminali di esportazione di GNL sulla costa del Golfo degli Stati Uniti, uno nel sud-ovest della Louisiana vicino a Port Arthur, in Texas, e l’altro a Corpus Christi. In tutto, l’azienda utilizza 62 turbine a combustione soggette alla norma sull’inquinamento, la stragrande maggioranza delle quali aziona compressori parte integrante del processo di refrigerazione per liquefare il gas naturale, ha scritto Pemberton.

“La norma avrebbe implicazioni in tutto il settore energetico nazionale e in particolare nell’industria del GNL in un momento in cui l’invasione russa dell’Ucraina ha scosso i mercati energetici globali e minaccia di interrompere la fornitura di energia all’Europa, dove il GNL statunitense ha un ruolo significativo da svolgere nel fornire forniture affidabili di gas naturale”, ha scritto.

Ha anche descritto l’azione dell’EPA come “controproducente” rispetto all’obiettivo dell’amministrazione Biden di rompere la dipendenza dell’Europa dal gas russo.

Le esportazioni di GNL danneggiano i consumatori?

Il 25 marzo, il presidente Biden e la Commissione europea hanno annunciato la task force congiunta che lavorerà per ridurre la dipendenza dell’Europa dai combustibili fossili russi, in parte collaborando con gli alleati per dirigere quest’anno più esportazioni americane di GNL in Europa, con un’ulteriore crescita delle esportazioni attraverso 2030. Biden ha anche impegnato gli Stati Uniti in un contesto normativo che “riesaminerebbe e agisse rapidamente sulle richieste per consentire eventuali ulteriori capacità di esportazione di GNL che sarebbero necessarie” per soddisfare l’obiettivo dell’Europa di eliminare la sua dipendenza dal gas naturale russo.

L’annuncio di Biden in Europa è stato fatto quando gli esperti del settore hanno convenuto che le esportazioni statunitensi del carburante erano pari o vicine alla capacità, nonostante fossero in testa al mondo, e poiché l’industria stava osservando un potenziale aumento di nuovi terminali di esportazione.

Due navi GNL oceaniche presso il terminal di esportazione di Cheniere LNG a Cameron Parish, Louisiana, proprio lungo il confine di stato della Louisiana e del Texas, vicino a Port Arthur, in Texas. Credito: James Bruggers

Il tracker Oil and Gas Watch dell’Environmental Integrity Project identifica 27 impianti di terminali GNL nuovi o in espansione negli Stati Uniti che sono stati costruiti o proposti, che collettivamente hanno il potenziale per emettere fino a 117 milioni di tonnellate di anidride carbonica equivalente all’anno, Inside Climate Notizie riportate a marzo. La maggior parte si trova lungo la costa del Golfo.

Il settore manifatturiero statunitense, nel frattempo, guarda con sospetto all’aumento sfrenato delle esportazioni di GNL e ha chiesto all’amministrazione Biden garanzie per proteggere le forniture di gas per la produzione nazionale di prodotti come plastica, prodotti chimici, acciaio, alluminio e cemento, poiché i prezzi del gas naturale sono aumentati . Bloomberg ha riferito domenica che i prezzi del gas negli Stati Uniti hanno raggiunto il massimo da 13 anni.

“Ogni consumatore è stato influenzato dalle esportazioni di GNL”, ha affermato Paul Cicio, presidente e amministratore delegato di Industrial Energy Consumers of America, una lobby per i produttori. “Ma per le esportazioni di GNL, avremmo molto gas e i prezzi sarebbero più bassi”, ha affermato.

In mezzo alla crescente domanda per il suo prodotto, il prezzo delle azioni di Cheniere è aumentato del 36% dal primo dell’anno.

“Cheniere sapeva che stava arrivando”

Cicio e gli ambientalisti hanno affermato di non essere sicuri di come l’amministrazione Biden intenda accelerare le autorizzazioni per il GNL e l’EPA questa settimana non risponderà alle domande relative ai commenti di Biden del 25 marzo. Ma Bracewell, nella sua lettera a nome di Cheniere, non chiedeva permessi più rapidi. Invece, chiedeva uno sgravio normativo sui controlli dell’inquinamento.

Quando l’EPA ha intrapreso la sua azione all’inizio di quest’anno, l’agenzia ha dichiarato nel registro federale che i proprietari di turbine sanno dal 2007 che potrebbero dover rispettare le regole e entro un lasso di tempo di 180 giorni. James Pew, un avvocato senior di Earthjustice, uno studio legale ambientale senza scopo di lucro, ha fatto eco a questo punto.

“Aziende come Cheniere sapevano che sarebbe arrivato”, ha detto Pew. “Hanno scelto di scommettere per uscirne”.

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È possibile che le aziende con queste turbine debbano installare nuovi controlli dell’inquinamento, ha riconosciuto Pew. “Ma i controlli menzionati dall’EPA sono stati in circolazione. Sono una tecnologia vecchia di decenni”, ha detto. “Non è come chiedere loro di fare qualcosa che non è stato testato o non è disponibile.”

L’EPA ha affermato che a livello nazionale sono circa 250 le turbine coperte dalla norma, principalmente nelle centrali di compressione, nelle centrali elettriche e negli impianti chimici.

I terminali GNL di Cheniere sono tra le maggiori fonti di inquinanti atmosferici pericolosi provenienti dalle turbine a gas a livello nazionale, ha affermato Pew.

Circa 153 milioni di persone vivono entro 31 miglia dalle 250 turbine e si stima che 42.000 di queste persone abbiano elevati rischi di cancro dalle loro emissioni, secondo l’EPA. Le sostanze chimiche che emettono includono formaldeide e benzene, entrambi collegati al cancro.

Nel prendere la sua decisione, l’EPA ha affermato di riconoscere i potenziali costi per l’industria che potrebbero essere associati all’installazione di controlli, ma “ha stabilito che le preoccupazioni associate al mantenimento di tale permanenza superano queste considerazioni. L’EPA non ritiene opportuno continuare a consentire alle circa 250 nuove turbine a combustione stazionarie alimentate a gas che sono state installate presso le principali fonti di (inquinanti atmosferici pericolosi) dal 2003, di funzionare senza gli standard di emissione richiesti”.

James Bruggers

Reporter, Sud-est, National Environment Reporting Network

James Bruggers copre il sud-est degli Stati Uniti, parte del National Environment Reporting Network di Inside Climate News. In precedenza si è occupato di energia e ambiente per il Courier Journal di Louisville, dove ha lavorato come corrispondente per USA Today ed è stato membro del team ambientale di USA Today Network. Prima di trasferirsi in Kentucky nel 1999, Bruggers ha lavorato come giornalista in Montana, Alaska, Washington e California. Il lavoro di Bruggers ha vinto numerosi riconoscimenti, tra cui il miglior reportage beat, la Society of Environmental Journalists e il Thomas Stokes Award della National Press Foundation per i reportage sull’energia. Ha servito nel consiglio di amministrazione della SEJ per 13 anni, di cui due come presidente. Vive a Louisville con la moglie Christine Bruggers.

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