domenica, Ottobre 24, 2021
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L'EPA invierà gli investigatori a indagare sugli incidenti "dolorosi" alla raffineria di Limetree nelle Isole Vergini americane

L'Agenzia per la protezione dell'ambiente invierà gli investigatori alle Isole Vergini americane già questa settimana, ha annunciato l'agenzia martedì, come parte di un'indagine più ampia su una serie di incidenti in una raffineria di petrolio di St. Croix che i residenti temono li abbiano esposti a livelli pericolosi di fumi nocivi e avvelenato la loro acqua potabile.

L'indagine, che sarà condotta in collaborazione con i funzionari delle Isole Vergini americane, esaminerà i recenti incidenti alla raffineria di Limetree Bay, tra cui un brillamento accidentale la scorsa settimana che ha rilasciato grandi quantità di gas solforico, causando la chiusura di tre scuole venerdì e spingendo funzionari locali di emettere un avvertimento per coloro che hanno problemi respiratori a rimanere in casa.

I fumi hanno anche costretto il centro di vaccinazione Covid-19 dell'isola nel campus dell'Università delle Isole Vergini a chiudere venerdì, secondo quanto riportato dal Washington Post la scorsa settimana.

“Lo sentiamo fuori, lo sentiamo dentro. Irrita i tuoi occhi, la tua gola", ha detto Olasee Davis, professore di ecologia all'università, che si trova a circa due miglia e mezzo a ovest della raffineria. "Le persone sono preoccupate per la loro salute".

È il secondo incidente di flaring, in cui una raffineria brucia gas o rilascia vapore come precauzione di sicurezza, da quando l'impianto ha riaperto a febbraio sotto una nuova proprietà. Un bagliore accidentale il 4 febbraio ha coperto più di 130 case nel vicino quartiere di Clifton Hill con granelli di petrolio e ha contaminato l'acqua potabile di dozzine di residenti.

"La direzione esecutiva di Limetree Bay si scusa sinceramente a nome dell'intera organizzazione per l'odore sgradevole proveniente dalla raffineria ieri e per il suo impatto sui nostri vicini e sulla comunità", ha detto Limetree in una nota sabato. "Ci impegniamo a indagare a fondo sulle ragioni di questo evento in collaborazione con le autorità di regolamentazione locali e ad attuare miglioramenti per evitare che si ripeta".

L'annuncio dell'EPA martedì è stato un segno che l'agenzia potrebbe intensificare le sue indagini su possibili violazioni di Limetree ed è l'ultimo di una serie di sviluppi che hanno messo in dubbio il futuro della raffineria.

A marzo, l'agenzia ha ritirato un permesso chiave per l'inquinamento atmosferico per l'impianto che avrebbe consentito all'azienda di espandere le sue operazioni di raffinazione in futuro, citando problemi di giustizia ambientale e la necessità di rivedere ulteriormente come salvaguardare al meglio la comunità. La raffineria ha anche interrotto le operazioni per circa tre settimane all'inizio di questo mese a causa di un incidente non divulgato e diversi alti dirigenti di Limetree hanno annunciato che si sarebbero dimessi, secondo quanto riferito da Reuters.

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La raffineria è stata chiusa nel 2012 dopo che il suo precedente proprietario aveva concordato un anno prima un decreto di autorizzazione da 700 milioni di dollari con l'EPA che imponeva vari miglioramenti ambientali e di controllo dell'inquinamento, molti dei quali non sono mai stati realizzati. L'impianto, che il precedente proprietario ha dichiarato bancarotta nel 2015, è stato riaperto all'inizio di quest'anno con un permesso concesso dall'amministrazione Trump nel 2018.

Gli ambientalisti affermano che consentire la riapertura dell'impianto è stato un chiaro esempio dell'agenda di deregolamentazione senza restrizioni e irresponsabile di Trump e della propensione della sua amministrazione a concedere accordi affettuosi a interessi aziendali ben collegati alla fine del suo mandato. Nel caso di Limetree, l'amministrazione ha ignorato decenni di precedenti quando ha preso in considerazione i nuovi permessi e ha espresso la volontà nelle e-mail ai nuovi proprietari della raffineria di fare quasi tutto ciò di cui avevano bisogno per riavviarla.

L'incidente della scorsa settimana ha anche sollevato dubbi su cosa sia stato rilasciato esattamente nelle comunità vicine. Venerdì, il Dipartimento di pianificazione e risorse naturali delle Isole Vergini degli Stati Uniti ha dichiarato in una dichiarazione che "un eccesso di idrogeno solforato" nella raffineria ha causato il cattivo odore. Limetree ha contestato tale affermazione, affermando nella propria dichiarazione durante il fine settimana che un accumulo di idrogeno solforato è stato inviato a un'unità di combustione dove è stato "bruciato in sicurezza" e convertito in anidride solforosa.

Sia l'anidride solforosa che l'idrogeno solforato possono essere dannosi, e persino mortali, per l'uomo in alte concentrazioni, causando irritazione ai polmoni e agli occhi e complicando la respirazione. Secondo il Center for Disease Control, l'esposizione acuta all'idrogeno solforato può portare a lesioni gravi, compreso il coma.

La raffineria di St. Croix, vecchia di 56 anni, ha una lunga storia di fuoriuscite e violazioni ambientali, inclusa la fuoriuscita di oltre 43 milioni di galloni di petrolio nell'unica falda acquifera di St. Croix tra il 1982 e il 2011. Molti residenti hanno espresso sfiducia nel governo locale, che dicono che sia stato troppo indulgente con i proprietari della raffineria durante la supervisione, spesso a spese dei quartieri per lo più neri e latini che circondano la struttura.

Nel suo comunicato stampa di martedì, l'EPA ha affermato che collaborerà con il governo delle Isole Vergini americane per distribuire in modo trasparente le informazioni alla comunità e incanalare le preoccupazioni dei residenti alle autorità competenti.

"Gli incidenti sono stati angoscianti e, in alcuni casi, hanno fatto ammalare i membri di questa comunità già sovraccaricata", ha affermato l'agenzia.

Kristoffer Tigue

Giornalista, New York City

Kristoffer Tigue è un giornalista di Inside Climate News. Prima di entrare in ICN, si è occupato di politica e affari nel Midwest ea New York City. Il suo lavoro è stato pubblicato su Reuters, CNBC, MinnPost e il Midwest Center for Investigative Reporting. Tigue ha conseguito un Master in giornalismo presso la Missouri School of Journalism.

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