lunedì, Luglio 4, 2022
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L’estrazione del carbone emette più metano superinquinante rispetto allo sfiato e alla combustione in torcia da pozzi di gas e petrolio, rileva un nuovo studio

Le emissioni di metano delle miniere di carbone in tutto il mondo superano quelle dei settori globali del petrolio o del gas e sono significativamente superiori alle stime precedenti dell’Agenzia per la protezione ambientale e dell’Agenzia internazionale per l’energia, conclude un nuovo rapporto del Global Energy Monitor.

“I numeri semplicemente non stanno tornando”, ha detto Ryan Driskell Tate, l’autore del rapporto, delle stime delle emissioni di metano delle miniere di carbone rispetto a quelle dei rapporti precedenti. “È un’area che ha evitato molti controlli”.

L’estrazione del carbone emette 52 milioni di tonnellate di metano all’anno, più di quanto viene emesso dal settore petrolifero, che emette 39 milioni di tonnellate, o dall’industria del gas, che emette 45 milioni di tonnellate, secondo il rapporto pubblicato martedì.

Il metano, il componente principale del gas naturale, è un potente gas serra e il secondo principale motore del cambiamento climatico dopo l’anidride carbonica. Su base unità per unità, il metano è oltre 80 volte più potente nel riscaldare il pianeta dell’anidride carbonica nei suoi primi 20 anni nell’atmosfera. Il gas si accumula lentamente nei giacimenti di carbone mentre la materia organica viene convertita in carbone, un processo che può richiedere milioni di anni.

Le emissioni di metano delle miniere di carbone in tutto il mondo sono paragonabili alle enormi emissioni di anidride carbonica derivanti dalla combustione di carbone in oltre 1.100 centrali elettriche a carbone in Cina nel breve termine, conclude il rapporto. La Cina, il più grande produttore mondiale di gas serra, nel 2020 ha ricavato oltre il 60% della sua energia dalla combustione del carbone, rispetto a circa il 19% negli Stati Uniti.

“Sappiamo tutti che l’industria petrolifera e del gas emette molto metano e che le centrali a carbone in Cina sono una delle principali fonti di emissioni di CO2”, ha affermato Driskell Tate, project manager del monitoraggio energetico per il suo Global Coal Mine Tracker. “La cosa più sorprendente di questo rapporto è solo rendersi conto che l’estrazione del carbone ha un impatto climatico comparabile”.

Misurazioni da migliaia di miniere di carbone

Misurando le emissioni di circa 2.300 miniere di carbone in funzione in tutto il mondo, il rapporto Global Energy Monitor ha rilevato che le emissioni erano superiori del 50% rispetto a una stima del 2019 dell’EPA e del 20% in più rispetto a una stima all’inizio di quest’anno dell’Agenzia internazionale per l’energia. Sia le stime dell’EPA che dell’IEA si basavano su medie nazionali piuttosto che su dati più specifici delle singole miniere.

Altre stime precedenti per le emissioni globali di metano delle miniere di carbone erano addirittura superiori a quelle dell’attuale rapporto. Tuttavia, il rapporto sul monitoraggio energetico globale è il primo a dare uno sguardo dettagliato alle emissioni delle singole miniere.

L’analisi attuale ha tratto i dati dal Coal Mine Tracker dell’organizzazione, un database che include informazioni dettagliate su quasi tutte le miniere di carbone del mondo, inclusi il tipo e il volume di carbone estratto da ciascuna. Il database include anche la profondità di ciascuna miniera, che può svolgere un ruolo chiave nella quantità di metano rilasciata da una miniera.

“Uno dei maggiori contributi di questo rapporto è il livello di dettaglio e di informazioni che forniscono sulle singole miniere di carbone in tutto il mondo”, ha affermato Scot Miller, professore di salute ambientale e ingegneria presso la Johns Hopkins University. “Se vogliamo mitigare queste emissioni, dobbiamo conoscere più delle emissioni a livello nazionale. Dobbiamo sapere dove si trovano queste miniere e quanto metano esce da ciascuna miniera in modo da poter sviluppare strategie di mitigazione efficaci”.

Le informazioni sulle singole miniere sono state combinate con il Model for Calculating Coal Mine Methane, un metodo per calcolare le emissioni sviluppato dai ricercatori del Pacific Northwest National Laboratory, dall’EPA e da altri esperti del settore. Il rapporto ha rilevato che alcune miniere ad alte emissioni possono emettere 67 volte più metano rispetto a miniere di dimensioni simili.

Le vaste emissioni della Cina dal carbone

La Cina è di gran lunga la principale fonte di emissioni di metano delle miniere di carbone, afferma il rapporto, avvertendo che ulteriori miniere attualmente in fase di sviluppo in Cina e in altri paesi asiatici alimenteranno un ulteriore riscaldamento.

Miller ha affermato che le informazioni del rapporto sulle emissioni previste delle miniere proposte o dei progetti minerari attualmente in fase di sviluppo potrebbero aiutare a guidare la politica climatica in Cina e in altri paesi. I paesi potrebbero, ad esempio, perseguire miniere con emissioni previste inferiori o concentrarsi sulla cattura delle emissioni di metano per la produzione di elettricità o progetti di riscaldamento da miniere con emissioni previste più elevate.

Catturare le emissioni di metano dalle miniere di carbone per l’uso nella produzione di energia o nel riscaldamento si è rivelato più difficile rispetto a emissioni simili dell’industria petrolifera e del gas perché la maggior parte delle emissioni è più diffusa. La Cina ha fissato obiettivi ambiziosi per catturare e utilizzare il metano dalle miniere di carbone entro il 2015. Tuttavia, uno studio pubblicato da Miller nel 2019 ha rilevato che la Cina non stava raggiungendo i suoi obiettivi.

Quello studio ha esaminato solo le emissioni fino al 2015. Miller ha affermato che “la giuria è fuori” sul fatto che le politiche in Cina siano state più efficaci nel ridurre le emissioni di metano delle miniere di carbone negli ultimi anni.

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Stefan Schwietzke, uno scienziato senior presso l’Environmental Defense Fund e consulente scientifico per l’Osservatorio internazionale sulle emissioni di metano lanciato di recente dal Programma delle Nazioni Unite per l’ambiente, ha elogiato l’analisi dello studio sulle singole miniere. Ha affermato che i dati sulle emissioni effettive delle singole miniere fornirebbero un quadro ancora più chiaro delle emissioni di metano delle miniere di carbone e sta lavorando a uno studio per l’UNEP che farebbe proprio questo.

L’attuale rapporto rileva che il modo migliore per ridurre le emissioni di metano potrebbe essere semplicemente interrompere l’apertura di nuove miniere e chiudere le operazioni minerarie esistenti. Tuttavia, il rapporto rileva anche che anche le miniere chiuse possono continuare a essere una fonte significativa di emissioni di metano.

Mentre gli Stati Uniti e altri paesi in via di sviluppo stanno riducendo gradualmente l’uso del carbone, i paesi in via di sviluppo continuano a fare molto affidamento su di esso, il combustibile fossile più sporco, che ha contribuito al riscaldamento globale più del petrolio o del gas.

“Ciò di cui spesso dimentichiamo, in molti altri paesi al di fuori degli Stati Uniti il ​​carbone è ancora la principale fonte di elettricità, specialmente in paesi come la Cina e l’India”, ha detto Miller. “Oltre a ciò che facciamo negli Stati Uniti o in Europa per mitigare le emissioni di gas serra, non possiamo davvero dimenticare i problemi di emissioni come la lotta al metano dalle miniere di carbone in altri paesi”.

Phil McKenna

Giornalista, Boston

Phil McKenna è un giornalista con sede a Boston per Inside Climate News. Prima di entrare in ICN nel 2016, è stato uno scrittore freelance che si occupava di energia e ambiente per pubblicazioni tra cui The New York Times, Smithsonian, Audubon e WIRED. Uprising, una storia che ha scritto sulle fughe di gas nelle città degli Stati Uniti, ha vinto l’AAAS Kavli Science Journalism Award e il NASW Science in Society Award 2014. Phil ha un master in scrittura scientifica presso il Massachusetts Institute of Technology ed è stato Environmental Journalism Fellow al Middlebury College.

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