lunedì, Luglio 4, 2022
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“L’ultimo sussulto per il carbone” ha visto gli stabilimenti dell’Illinois aumentare la produzione di emissioni di emissioni l’anno scorso

Questo articolo è il risultato di una partnership tra Inside Climate News e il Chicago Sun-Times.

Quando l’anno scorso i legislatori dell’Illinois hanno deciso di vietare la maggior parte delle centrali elettriche a carbone entro il 2030, è stato perché i loro effetti dannosi erano ben noti.

Le emissioni che emettono nell’aria sono una delle principali cause di morte, malattie e cambiamenti climatici.

Ma mentre la nuova legge prevedeva la fine dell’energia a carbone, la rete elettrica dell’Illinois stava attraversando un improvviso aumento dell’uso del combustibile.

L’anno scorso, le centrali elettriche a carbone dell’Illinois hanno bruciato più carbone rispetto all’anno precedente, aumentando la produzione del 39 percento, il più grande aumento percentuale tra i primi 10 stati produttori di carbone, secondo i dati federali.

Di fronte alla scadenza imminente che richiederà la chiusura della maggior parte di esse, 10 delle 13 centrali elettriche statali a carbone hanno aumentato la produzione nel 2021.

Tra questi, nell’area di Chicago, la centrale a carbone di Romeoville di proprietà di NRG Energy. Previsto per essere chiuso anche prima, a giugno, dopo sei decenni di attività, l’anno scorso ha più che raddoppiato la produzione.

Un altro impianto di proprietà di NRG, la centrale a carbone di Powerton vicino a Peoria, ha più che triplicato la sua produzione lo scorso anno.

L’aumento dell’uso del carbone in Illinois per alimentare la rete elettrica, che ha invertito un declino durato anni, è arrivato quando la domanda di elettricità è aumentata a seguito dei blocchi legati alla pandemia. Il carbone ha anche beneficiato dei prezzi elevati per un’altra fonte di energia, il gas naturale.

La spinta alla combustione del carbone dell’anno scorso turba alcuni sostenitori della salute e dell’ambiente che hanno lavorato per anni per costringere a ridurre le emissioni di carbone e sono riusciti a ottenere l’eliminazione graduale del carbone nella più ampia legge sull’energia pulita firmata dal governatore JB Pritzker lo scorso anno.

È “frustrante”, ha affermato Brian Urbaszewski, direttore dei programmi di salute ambientale presso la Respiratory Health Association di Chicago. “Più carbone bruci, più persone si ammaleranno e più persone moriranno”.

L’impennata dell’anno scorso è seguita per più di un decennio in cui l’Illinois ha costantemente ridotto il carbone. Nonostante il picco dello scorso anno, le centrali a carbone non sono tornate ai livelli di produzione del 2019.

Una breve rinascita in un lungo declino

La tendenza a lungo termine mostra progressi, ha affermato Eric Gimon, senior fellow di Energy Innovation, un think tank di San Francisco, che studia l’economia delle centrali a carbone.

“Non c’è una rinascita nel carbone”, ha detto. “Si è un po’ ripreso dal calo. Ma in realtà non è tornato com’era prima”.

Gli studi hanno collegato i gas nocivi emessi dalle centrali a carbone – anidride carbonica, ossido di azoto e anidride solforosa – con un aumento delle morti, attacchi di cuore, visite al pronto soccorso per attacchi di asma, ricoveri ospedalieri e altri rischi per la salute.

“È proprio per questo che dobbiamo aumentare alla grande le energie rinnovabili”, ha affermato Urbaszewski, riferendosi a fonti di energia rinnovabili “pulite” come l’energia eolica e solare.

NRG Energy chiuderà a giugno il sito di Romeoville, chiamato Will County Generating Station, e una vecchia centrale a carbone a Waukegan.

Citando la vicinanza dello stabilimento di Waukegan a decine di migliaia di persone, gli attivisti della comunità hanno iniziato dieci anni fa a chiedere la chiusura dell’impianto.

Gli attivisti di Waukegan, Illinois, hanno chiesto per la prima volta la chiusura della centrale a carbone di quella città quasi 10 anni fa, notando la vicinanza alle case. L’impianto, appena a nord di Chicago, dovrebbe chiudere a giugno. Credito: foto del file Sun-Times

Non sono state le denunce, però, a portarlo alla chiusura. NRG ha affermato l’anno scorso che non era più economico competere con fonti di energia sovvenzionate come l’energia eolica, solare e nucleare, nonché il gas naturale.

L’anno scorso, lo stabilimento di Waukegan ha più che triplicato la sua produzione, secondo i record.

Lo stabilimento di Powerton, a sud-ovest di Peoria, dovrebbe chiudere entro il 2028, ha affermato un portavoce di NRG.

La nuova legge sull’energia fornisce sussidi aggiuntivi alle centrali nucleari dell’Illinois, promuove la crescita delle fonti di energia rinnovabile e elimina gradualmente tutte le centrali a carbone tranne due nei prossimi otto anni.

Quei due, entrambi di proprietà comunale, sono stati risparmiati dalla scadenza del 2030. Sono la stazione Dallman a Springfield e Prairie State nel sud dell’Illinois, che è il più grande generatore a carbone dello stato. Quegli impianti devono chiudere entro il 2045 o ridurre a zero le emissioni di anidride carbonica. I loro operatori dovranno ridurre le emissioni di carbonio del 45% entro il 2035.

Prairie State ha generato quasi un terzo dell’energia prodotta da tutte le centrali a carbone dell’Illinois l’anno scorso. Aperta nel 2012 in una partnership tra la compagnia carboniera Peabody Energy e dozzine di servizi pubblici di proprietà municipale, comprese quelle di Naperville e Batavia, è stata una delle ultime grandi centrali elettriche a carbone costruite negli Stati Uniti.

Dallman ha due unità di generazione. Quello più vecchio, che ha iniziato a funzionare nel 1978, dovrebbe chiudere entro la fine del 2023. L’altro, in funzione dal 2009, continuerà a funzionare.

La tregua concessa a Prairie State e Dallman dalla scadenza del 2030 è arrivata dopo una lotta durata mesi a Springfield in cui i legislatori che rappresentano le comunità che avevano investito negli impianti hanno minacciato di far affondare l’intera bolletta energetica.

L’eccezione per i due impianti ha deluso i sostenitori dell’ambiente. Ma la nuova legge è stata comunque salutata come una delle misure più complete in materia di energia pulita emanate nel paese l’anno scorso. Mira a portare l’Illinois al 100% di elettricità senza emissioni di carbonio entro il 2050 e prevede aumenti dei finanziamenti statali per le energie rinnovabili.

“Ad oggi, l’Illinois è una forza positiva, per un futuro ambientale di cui possiamo essere orgogliosi”, ha detto Pritzker quando ha firmato la legge lo scorso settembre, definendolo “il passo più significativo che l’Illinois ha compiuto in una generazione verso un affidabile, futuro di energia rinnovabile, conveniente e pulita in una generazione”.

“Quasi come un gatto morto che rimbalza”

Anche prima dell’entrata in vigore della legge, le aziende stavano chiudendo le centrali a carbone, adducendo motivi commerciali.

Vistra Corp., con sede in Texas, ha dichiarato nel settembre 2020 di voler chiudere le sue cinque centrali a carbone nell’Illinois meridionale e centrale. Due saranno chiusi quest’anno. Gli altri termineranno le operazioni entro il 2027.

Uno degli stabilimenti che chiuderanno quest’anno, lo stabilimento Edwards vicino a Peoria, è stato chiuso nell’ambito di un accordo con gruppi sanitari e ambientali che hanno citato in giudizio l’azienda per aver violato i limiti statali di inquinamento atmosferico centinaia di volte in un certo numero di anni. Edwards ha riportato una diminuzione della produzione di energia di oltre il 10 per cento lo scorso anno.

Vistra è diventato uno dei principali attori in Illinois nel 2018 quando ha acquistato Dynegy. Subito dopo, Vistra chiuse quattro delle centrali a carbone dell’Illinois che aveva acquisito, inclusa una nella città di Coffeen, nell’Illinois centrale, che aveva controlli avanzati dell’inquinamento. A quel tempo, Vistra incolpava i limiti di inquinamento atmosferico dello stato.

Alla domanda sull’aumento della produzione dello scorso anno in quattro delle cinque centrali a carbone di Vistra, una portavoce dell’azienda ha affermato che un aumento dei prezzi del gas naturale “è stato un grande motore, così come la ripresa economica dal Covid-19, che ha portato a un aumento della domanda”.

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L’aumento della domanda presso le centrali a carbone dell’azienda non ha influenzato il calendario per la chiusura delle operazioni di carbone.

L’energia nucleare è la principale fonte di elettricità dell’Illinois, rappresentando più della metà della produzione di elettricità l’anno scorso. Le sei centrali nucleari dello stato hanno beneficiato di due salvataggi statali che costringono i clienti elettrici a sovvenzionare le strutture vecchie di decenni. Il carbone è stata la seconda fonte di elettricità lo scorso anno (24%), seguita dal gas naturale (12%) e dall’eolico (10%).

Recentemente, negli anni 2000, il carbone ha sfidato l’energia nucleare come principale fonte di elettricità in Illinois, con il carbone il leader nel 2004 e nel 2008.

Rispetto al picco del 2008, la produzione delle centrali elettriche a carbone è scesa del 55% lo scorso anno.

Il carbone è diminuito poiché i proprietari degli impianti hanno valutato se i costosi retrofit per soddisfare le norme ambientali avessero un senso finanziario e poiché l’Illinois ha iniziato a fare più affidamento sull’energia eolica a basso costo importata dagli stati vicini, incluso l’Iowa. Molti proprietari hanno deciso di chiudere i loro impianti più vecchi e meno efficienti, portando alla chiusura di tutte o parti di 23 centrali elettriche a carbone in tutto lo stato dal 2007.

La chiusura delle centrali a carbone, che un tempo erano la principale fonte di emissioni di anidride carbonica in Illinois, ha visto le centrali elettriche scendere al di sotto dei trasporti – camion, automobili e aerei – come il principale contributore alle emissioni di gas nocivi nello stato.

La dipendenza dal nucleare fa risaltare l’Illinois rispetto al resto del paese. Con sei centrali nucleari, l’Illinois ha più di qualsiasi altro stato. Il paese fa meno affidamento sull’energia nucleare in generale e più sul gas naturale di quanto faccia l’Illinois.

Il calo nazionale nell’uso del carbone ha seguito una tendenza simile a quella osservata in Illinois, con due differenze fondamentali. In Illinois, il carbone è diminuito di più nel 2020 e più nel 2021 di quanto non fosse a livello nazionale.

“È quasi come un rimbalzo del gatto morto”, ha detto Urbaszewski, un termine usato dagli investitori per descrivere quando un’azione ha un breve rimbalzo nel mezzo di un declino a lungo termine. “Tutti quelli [plants] sarà chiuso. È l’ultimo respiro per il carbone. Li guideranno il più a lungo possibile”.

Una versione precedente di questa storia affermava erroneamente la produzione della centrale elettrica di Waukegan.

Brett Chase

Collaboratore/partner della rete del Midwest

Brett Chase è un giornalista del Chicago Sun-Times.

Dan Gearino

Reporter sull’energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre gli Stati Uniti centro-occidentali, parte del National Environment Reporting Network dell’ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione verso l’energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato all’ICN nel 2018 dopo un incarico di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove si è occupato del business dell’energia. Prima di allora, si è occupato di politica e affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, Ohio.

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