Maui ha iniziato il processo di ritiro gestito. Vuole che Big Oil paghi il costo dell'innalzamento del livello del mare.

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Con quasi 300 miglia di costa, le isole hawaiane che compongono la contea di Maui affrontano la minaccia dell'innalzamento del livello del mare da tutti i lati. È quell'aggressione che ha costituito le basi di una causa intentata questa settimana da Maui contro 20 compagnie di combustibili fossili che chiedevano un risarcimento per i crescenti costi del cambiamento climatico.

La causa sostiene che le società, tra cui ExxonMobil, Chevron, Shell e ConocoPhillips, sapevano che i loro prodotti producevano gas serra che minacciavano il pianeta, ma nascondevano quei pericoli alle persone e alle imprese di Maui per massimizzare i profitti aziendali.

"Gli imputati sanno da più di 50 anni che l'inquinamento da gas serra dai loro prodotti di combustibili fossili avrebbe impatti negativi significativi sul clima della Terra e sul livello del mare", ha detto la causa. "Invece di avvertire di quelle conseguenze note … gli imputati hanno nascosto i pericoli, promosso informazioni false e fuorvianti, hanno cercato di minare il sostegno pubblico alla regolamentazione dei gas serra e si sono impegnati in campagne massicce per promuovere l'uso sempre maggiore dei loro prodotti a volumi sempre maggiori . "

Strade, parchi, infrastrutture ed edifici che abbracciano la costa sono vulnerabili a miliardi di dollari di danni causati dall'innalzamento del livello del mare causato dai cambiamenti climatici, afferma la causa.

Alcune delle autostrade più panoramiche e iconiche di Maui sono a rischio, incluso un tratto dell'autostrada Honoapiilani dal Papalaua State Wayside Park al lato Pali della città di Lahaina.

La contea di Maui, che comprende le isole di Maui, Lanai, la maggior parte di Molokai e due isole disabitate, ha già iniziato a lavorare su un piano per il ritiro gestito e nuove infrastrutture per proteggere le comunità dagli impatti dell'innalzamento del livello del mare. Le società di combustibili fossili avrebbero potuto adottare misure per ridurre i danni o avvertire le persone del pericolo derivante dall'uso continuato di prodotti petroliferi e gas che danneggiano l'ambiente, ha affermato la causa.

Ma ora la contea vuole che l'industria si assuma la responsabilità.

"Potrebbe essere un caso David vs Goliath, ma qualcuno deve prendere una posizione e le compagnie petrolifere devono pagare per i danni che hanno consapevolmente causato", ha detto il sindaco di Maui Michael Victorino in una dichiarazione preparata. "La nostra 'roccia' è la scienza, che mostra chiaramente che gli impatti della combustione di combustibili fossili hanno portato all'innalzamento del livello del mare e ad altri impatti ambientali che peggioreranno, forse molto peggio, negli anni a venire".

Exxon non ha risposto a una richiesta di commento.

La portavoce di Shell Anna Arata ha detto che la società sostiene la transizione verso un futuro a basse emissioni di carbonio abbassando sia le emissioni della società che quelle dei suoi clienti.

Tuttavia, ha affermato in una dichiarazione rilasciata in risposta a precedenti cause legali, "Non crediamo che l'aula del tribunale sia il luogo giusto per affrontare il cambiamento climatico, ma quella politica intelligente del governo, supportata da un'azione inclusiva di tutti i settori aziendali, compreso il nostro, e dalla società civile, è il modo appropriato per raggiungere soluzioni e guidare il progresso ".

Il portavoce della Chevron, Sean Comey, ha anche ribadito la risposta dell'azienda a precedenti cause legali contro il clima, dicendo che la società sta "lavorando per trovare soluzioni reali al cambiamento climatico". Le cause contro il clima, ha affermato, cercano di "punire le aziende che forniscono energia affidabile e a prezzi accessibili".

Maui si unisce a un elenco crescente di città, contee e stati che hanno intentato azioni legali cercando di ritenere l'industria dei combustibili fossili responsabile dei danni e dei costi di mitigazione attribuibili ai cambiamenti climatici che potrebbero mettere a dura prova i bilanci finanziati dai contribuenti.

Le cause citano una serie di storie pubblicate da InsideClimate News nel 2015 sulla base di documenti interni Exxon che hanno rivelato la portata della conoscenza dell'azienda sul ruolo centrale dei combustibili fossili nel causare il cambiamento climatico risalente agli anni '70.

L'innalzamento del livello del mare minaccia i cinque porti commerciali e i cinque aeroporti di Maui, che saranno sempre più esposti a inondazioni croniche che interromperanno la navigazione e i viaggi tra isole e transoceaniche, influenzando le attività economiche della contea insieme ai suoi residenti e visitatori, afferma la causa.

"Poiché la contea dipende quasi interamente da cibo, carburante e materiale importati, la vulnerabilità di porti e aeroporti a eventi estremi, innalzamento del livello del mare e altezze delle onde in aumento è motivo di grave preoccupazione", ha affermato la causa.

Solo sull'isola di Maui, più di 3,2 miliardi di dollari di beni, inclusi più di 3.100 acri di terra, 760 strutture critiche per l'economia basata sul turismo di Maui e 11,2 miglia di strade principali, sono a rischio di inondazione e distruzione a causa del livello del mare aumento stimato entro il 2100, ha detto la causa.

Le risorse culturali e storiche dei nativi hawaiani, come i luoghi di sepoltura e i luoghi di origine, e l'habitat delle specie autoctone e in via di estinzione devono essere distrutti dall'innalzamento dei mari, dagli incendi e dall'aumento delle temperature.

La stagione degli incendi della contea dura tutto l'anno, invece che solo pochi mesi all'anno. Nel 2019, chiamato "l'anno del fuoco" a Maui, quasi 26.000 acri sono bruciati nella contea, più di sei volte l'area totale bruciata nel 2018, secondo la causa.

Il caldo continua a martellare le isole e il 2019 è l'anno più caldo mai registrato in tutta la contea. Kahului, sull'isola di Maui, ha infranto o stabilito 61 temperature record giornaliere, portando a minacce alla salute umana e all'approvvigionamento idrico, ha detto la causa.

Il caso di Maui arriva in un momento in cui quasi due dozzine di altri casi climatici stanno attraversando il sistema legale e affrontano una dura opposizione da parte dell'industria dei combustibili fossili. La Corte Suprema degli Stati Uniti ha recentemente deciso di considerare se i casi debbano essere ascoltati in tribunali statali o federali.

La prima serie di casi è stata archiviata tre anni fa, quando cinque città e tre contee della California hanno chiesto danni all'industria. Questi casi sono stati seguiti in rapida successione da azioni legali in Colorado, New York City, Baltimora, Kings County nello stato di Washington, nello stato del Rhode Island e nella Pacific Coast Federation of Fishermen’s Associations. Più di recente, Connecticut e Delaware hanno intentato cause contro il clima, così come Hoboken, New Jersey, e Charleston, South Carolina.

Generalmente, questi casi abbracciano una serie di violazioni delle leggi statali che includono fastidio pubblico, violazione di domicilio, responsabilità del prodotto e protezione dei consumatori.

Come il caso Maui, la maggior parte delle azioni legali sono state presentate nei tribunali statali. Ma le compagnie di combustibili fossili stanno lottando per farli sentire in un tribunale federale, dove sono riusciti in gran parte a respingere le precedenti cause contro il clima. Di conseguenza, finora sono state tracciate linee di battaglia legale su questioni giurisdizionali piuttosto che su questioni sostanziali che affrontano il ruolo dell'industria dei combustibili fossili nel cambiamento climatico.

I comuni vogliono che i casi siano ascoltati nei tribunali statali dove possono concentrarsi su argomenti fondati su leggi statali che ritengono più precisamente correlati alla causa e alle conseguenze del cambiamento climatico. Avere cause processate nei tribunali locali dà loro un vantaggio perché i tribunali non sono vincolati dalle leggi federali prevalenti che limitano nettamente le rivendicazioni legate al clima.

L'industria sta combattendo affinché i casi siano processati in un tribunale federale, dove la legge dà loro il sopravvento per sostenere che i rimedi contro i cambiamenti climatici sono questioni politiche che è meglio lasciare al Congresso, non ai tribunali, una posizione che i tribunali federali hanno abbracciato in casi simili.

David Hasemyer

Giornalista, San Diego

Il reporter di InsideClimate News David Hasemyer proviene dal paese delle rocce rosse del sud-est dello Utah, dove è cresciuto e ha imparato ad apprezzare l'importanza della gestione responsabile dell'ambiente. È coautore di Dilbit Disaster: Inside the Biggest Oil Spill You Never Heard Of, che ha vinto il Premio Pulitzer 2013 per il National Reporting, e coautore della serie di finalisti del Premio Pulitzer 2016 “Exxon: The Road Not Taken. " Prima di entrare in ICN, Hasemyer ha ricoperto un incarico pluripremiato presso il San Diego Union-Tribune come giornalista investigativo. Il lavoro sui giornali di Hasemyer è stato riconosciuto dall'Associated Press, dalla Society for Professional Journalists, dalla Society of American Business Editors and Writers. È stato anche finalista del Gerald Loeb Award e del Robert F. Kennedy Award for Social Justice and Human Rights. Chiave PGP: http://ow.ly/iEHN3089Gqg