sabato, Ottobre 16, 2021
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Mentre emergono dure realtà finanziarie, la raffineria di Limetree Bay di St. Croix potrebbe essere in bancarotta

Quando la raffineria di petrolio di Limetree Bay è stata riaperta a lungo in naftalina a febbraio, gli ambientalisti l'hanno vista come un regalo d'addio dell'amministrazione Trump al popolo profondamente diviso di St. Croix nelle Isole Vergini americane. Alcuni pensavano che l'enorme struttura avrebbe aiutato a rilanciare l'economia dell'isola, mentre altri temevano un disastro ambientale e un incubo climatico incombente.

L'Environmental Protection Agency ha scoperto nel lontano 1982 che la raffineria dei Caraibi stava perdendo decine di milioni di galloni di petrolio nelle acque sotterranee di St. Croix. E nel 2011, i regolatori hanno richiesto all'impianto di fare centinaia di milioni di dollari in aggiornamenti e lo hanno schiaffeggiato con sanzioni ambientali per aver violato il Clean Air Act, mosse che hanno inevitabilmente spinto il suo proprietario a chiudere definitivamente l'impianto nel 2012.

Ma dopo aver riaperto all'inizio di quest'anno sotto una nuova proprietà, grazie a ciò che attivisti e analisti hanno considerato una considerazione normativa molto favorevole da parte dei funzionari di Trump, la raffineria è stata afflitta da scandali ambientali, tra cui due incidenti in cui una nebbia d'olio è stata spruzzata sulle case vicine e sui residenti. bevendo acqua.

Gli incidenti hanno spinto i regolatori federali a maggio a ordinare la chiusura completa della struttura per 60 giorni, in attesa di ulteriori indagini sulla causa degli incidenti e sulle possibili violazioni dei permessi.

Ora, alcuni esperti di petrolio e gas affermano che Limetree Bay potrebbe essere a rischio di bancarotta, poiché iniziano a emergere le dure realtà finanziarie che l'impianto deve affrontare, tra cui significative inadempienze sui prestiti e un numero crescente di azioni legali.

La raffineria ha perso investitori per centinaia di milioni di dollari da quando è stata riavviata e Limetree Bay Ventures, la sua società di gestione, si è sciolta, secondo un rapporto di Reuters della scorsa settimana. La raffineria deve affrontare anche quattro azioni legali collettive da parte di residenti locali che chiedono un risarcimento per danni alla proprietà e spese mediche relative a recenti incidenti, secondo quanto riportato giovedì da St. Thomas Source.

Gli analisti finanziari che hanno esaminato le circostanze in cui si trova la raffineria affermano che potrebbe non essere in grado di recuperare le perdite, anche con i prezzi del petrolio che tornano ai livelli pre-pandemia quando le economie si riaprono e i viaggi rimbalzano, rendendo probabile la bancarotta.

ArcLight Capital ha acquistato la raffineria dopo il fallimento nel 2016 per 190 milioni di dollari, ma l'impianto non ha mai funzionato senza intoppi, ha riferito Reuters. l'azienda ha venduto le sue ultime azioni Limetree ad aprile.

I lavoratori escono dalla raffineria di Limetree Bay durante l'ora di pranzo di martedì 25 maggio. Riavviato sotto una nuova proprietà a febbraio dopo otto anni di messa fuori servizio, l'impianto è stato afflitto da guasti di processo, attrezzature e operatori, culminati in un ordine di chiusura di 60 giorni da parte di l'Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti il ​​21 maggio. Credito: Patricia Borns

EIG Global Energy Partners, l'altro importante stakeholder di Limetree, da allora ha rilevato le operazioni nello stabilimento, dopo aver ammortizzato oltre 150 milioni di dollari di perdite dal suo investimento, secondo un rapporto trimestrale del 18 maggio per un fondo gestito da EIG che detiene azioni Limetree.

"Ha avuto singhiozzi sin dall'inizio e sfortunatamente abbiamo dovuto rilevare l'attività e ora stiamo controllando il consiglio di amministrazione e cercando di far funzionare l'azienda", ha detto agli azionisti Eric Long, dirigente di EIG durante un webinar sulla relazione di maggio.

Limetree non ha effettuato alcun pagamento di prestito a quel fondo dal 1 gennaio 2020, ha aggiunto Long. Le domande inviate all'e-mail di Long sono rimaste senza risposta e ArcLight Capital ha rifiutato di commentare.

Quel debito, unito all'ordine in corso da parte dei regolatori di mantenere le operazioni inattive, potrebbe rendere incredibilmente difficile per Limetree uscire dal buco in cui si trova, ha affermato Alan Gelder, analista di Wood Mackenzie, una società di consulenza energetica internazionale.

Prima della pandemia, si prevedeva che il 2020 fosse un buon anno per l'industria della raffinazione poiché la domanda di viaggi aerei era in costante aumento e l'industria navale globale avrebbe presto bisogno di carburante più pulito a causa dei nuovi standard sul contenuto di zolfo, ha affermato Gelder.

"All'improvviso, la raffinazione è diventata piuttosto attraente", ha detto Gelder. "Se non avessimo avuto una pandemia globale, (Limetree) sarebbe probabilmente sembrato un fantastico affare".

La pandemia ha chiaramente rovinato quella previsione, poiché gli ordini di blocco hanno portato i viaggi quasi a un punto morto e le economie quasi chiuse.

Ma, Gelder ha affermato che anche se i prezzi del petrolio si stabilizzano e la domanda torna ai livelli pre-pandemia quest'anno, le prospettive per il petrolio diventano molto più nebulose nel 2023 e oltre. Questo perché c'è già un surplus nelle operazioni di raffinazione, ha detto, e gli sforzi globali per passare all'energia pulita stanno accelerando.

La linea di fondo, ha detto Gelder, è che la maggior parte delle raffinerie non è stata in grado di coprire i costi per operare nel 2020 e ora, fino al 2021, Limetree rimane inattiva e sta rapidamente perdendo tempo durante una finestra critica per fare soldi.

Pavel Molchanov, analista di Raymond James, una banca d'investimento americana e una società di servizi finanziari, si chiede se la raffineria di 56 anni possa continuare a funzionare senza causare ulteriori scandali ambientali.

Da febbraio, l'impianto ha avuto almeno quattro incidenti gravi che hanno avuto un impatto diretto sui residenti prevalentemente neri e latini che vivono nelle vicinanze. Questi includono eventi esplosivi che hanno vomitato goccioline di petrolio nell'aria e rilasci di fumi nocivi che hanno bruciato gli occhi dei residenti, causando la nausea e la chiusura delle scuole.

Karmon Walters cerca tracce residue di petrolio sul suo tetto martedì 25 maggio, dopo che un'enorme palla di fuoco dalla vicina raffineria di Limetree Bay ha vomitato petrolio su dozzine di quartieri di St. Croix, incluso il suo a Clifton Hill. Gli odori chimici e gli occasionali bagliori di petrolio non sono una novità per Walter e gli altri residenti di Clifton Hill che si affacciano sulla raffineria. Ma l'incidente del 12 maggio è stato il secondo in poco più di tre mesi quando la raffineria di 60 anni, assediata, ha lottato per riprendere le operazioni dopo una pausa di otto anni. Credito: Patricia Borns

"Se è troppo costoso operare in sicurezza", ha detto Molchanov, "forse dovranno chiuderlo definitivamente".

Limetree deve affrontare anche un'altra sfida quando si tratta di riparare le sue apparecchiature malfunzionanti. Secondo diversi privilegi di costruzione depositati nell'ultimo anno con il Recorder of Deeds delle Isole Vergini degli Stati Uniti, la società deve ancora almeno $ 26 milioni agli appaltatori che hanno contribuito a ripristinare la raffineria dopo che i precedenti proprietari avevano chiuso l'impianto quasi un decennio prima.

Riparare raffinerie malfunzionanti richiede denaro, ha detto Gelder. "Potrebbe essere una sfida se gli appaltatori non sono stati pagati".

Limetree non ha risposto alle domande riguardanti il ​​suo debito non pagato.

Se Limetree dovesse chiudere definitivamente, lascerebbe un buco significativo nell'economia già in difficoltà del territorio.

Nel 2012, l'anno in cui la raffineria è stata chiusa, le Isole Vergini americane hanno visto il suo PIL diminuire di oltre il 13%, secondo un rapporto del governo, che rileva il ruolo smisurato dell'impianto nell'economia delle isole. E l'anno successivo, quasi una persona su cinque che viveva nel territorio era senza lavoro.

Il 25 maggio, il quartiere di St. Croix di Clifton Hill si affaccia su una tranquilla raffineria di Limetree Bay, dopo che un incendio di un camino e una massiccia fiammata di petrolio hanno costretto l'Agenzia per la protezione dell'ambiente degli Stati Uniti a ordinare un arresto di 60 giorni. I residenti di Clifton Hill, molti dei quali sono emigrati a St. Croix dalla vicina Vieques, non sono estranei agli scarichi della raffineria sotto il suo precedente proprietario, Hovensa. Ma la più recente pioggia di petrolio sulle loro case, auto, giardini e cisterne è stata la seconda in poco più di tre mesi, quando la travagliata raffineria di 60 anni ha lottato per riprendere le operazioni dopo una pausa di otto anni. Credito: Patricia Borns

Il tasso di disoccupazione di St. Croix si aggira attualmente intorno al 7%, secondo il Dipartimento del Lavoro delle Isole Vergini americane. Anche se quel numero è distorto a causa della pandemia.

Quando i legislatori delle Isole Vergini hanno approvato un contratto operativo con Limetree nel 2018, la raffineria avrebbe dovuto impiegare fino a 700 persone e generare $ 7 milioni di entrate pubbliche ogni anno. Tali entrate sarebbero di grande aiuto per gli sforzi di recupero sulla scia degli uragani Irma e Maria, entrambe tempeste di categoria 5, che hanno devastato le Isole Vergini americane nel 2017.

Ma non tutti a St. Croix pensano che la chiusura permanente della raffineria sarebbe una cosa negativa, e un numero crescente di residenti dell'isola preoccupati per i recenti incidenti stanno ora immaginando come potrebbe essere l'economia locale senza Limetree nel quadro.

Sabato, un gruppo di organizzazioni non profit di St. Croix continuerà la sua serie di colloqui comunitari volti ad affrontare le questioni che circondano Limetree, incluso ciò che potrebbe prendere il suo posto se la raffineria chiudesse definitivamente.

Frandelle Gerard, uno dei residenti che ha aiutato a condurre i colloqui e direttore esecutivo della Crucian Heritage and Nature Tourism Foundation, ha affermato che i gruppi stanno esaminando tutti i tipi di opzioni. Includono lo sviluppo di più energia rinnovabile sull'isola e la ricerca di quanto tempo e denaro ci vorrebbero per ripulire il terreno di Limetree di 1.500 acri attraverso un programma federale di aree dismesse, ha detto.

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Alla fine, ha detto Gerard, si tratterà di ciò che la comunità deciderà meglio, quindi fare pressione sui legislatori locali per attuare le loro richieste.

"Questa volta, le nostre voci devono essere ascoltate", ha detto. "Questa volta, dobbiamo essere posizionati con forza, in modo che i responsabili politici siano radicati nei bisogni, nella visione e nelle richieste della comunità".

Kristoffer Tigue

Giornalista, New York City

Kristoffer Tigue è un giornalista con sede a New York per Inside Climate News, dove si occupa di questioni di giustizia ambientale, scrive la newsletter Today's Climate e gestisce i social media di ICN. Il suo lavoro è stato pubblicato su Reuters, Scientific American, Public Radio International e CNBC. Tigue ha conseguito un master in giornalismo presso la Missouri School of Journalism, dove la sua scrittura di lungometraggi ha vinto numerosi premi della Missouri Press Association.

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