giovedì, Ottobre 21, 2021
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Mentre gli Stati Uniti perseguono l'energia pulita e gli obiettivi climatici dell'accordo di Parigi, le comunità dipendenti dall'economia dei combustibili fossili cercano una transizione giusta

Forse il risultato più orgoglioso del primo mandato di Michael Kourianos come sindaco di Price, nello Utah, è stato quello di aver contribuito a rendere il centro universitario locale il primo dello stato a funzionare interamente con energia pulita. È una posizione curiosa per il figlio, fratello e nipote di minatori di carbone che ha lavorato nelle centrali elettriche a carbone locali per 42 anni.

Kourianos vede grandi cambiamenti all'orizzonte portati dai cambiamenti nei mercati energetici mondiali e dalle richieste dei clienti, così come nella politica. Le miniere e gli impianti che per generazioni hanno alimentato una vivace economia qui nella contea di Carbon e nella vicina contea di Emery sono scomparse o si stanno esaurendo e Kourianos spera di vincere la rielezione in modo da poter continuare ad alimentare l'energia imprenditoriale e le partnership che stanno portando avanti la sua comunità.

"Quel treno merci sta venendo verso di noi", ha detto. “Guardi tutte le altre comunità che c'erano durante i primi tempi del carbone, non ci sono.

"Questa è la mia paura", ha detto. "Questa è la mia forza trainante."

Una nuova ricerca di Resources for the Future sottolinea che centinaia di aree come lo Utah centrale stanno affrontando dolorose difficoltà a causa della trasformazione dell'energia pulita che sarà necessaria se gli Stati Uniti sperano di raggiungere gli obiettivi dell'accordo di Parigi per rallentare il cambiamento climatico. Posti di lavoro e salari persi, una popolazione in calo e un'erosione della base imponibile che sostiene strade, scuole e servizi comunitari: sono tutti costi del cambiamento economico che saranno pagati da coloro il cui duro lavoro ha alimentato la prosperità americana per così tanto tempo.

"Se possiamo affrontare queste sfide aiutando le comunità a diversificare, aiutando le persone a trovare nuovi motori di crescita economica e nuove opportunità economiche, ciò potrebbe ridurre parte dell'opposizione ad andare avanti con l'ambiziosa politica climatica di cui abbiamo bisogno", ha affermato l'autore del rapporto, Daniel Raimi, che è anche docente presso la Gerald R. Ford School of Public Policy dell'Università del Michigan.

Raggiungere l'obiettivo dell'accordo di Parigi di mantenere l'aumento della temperatura globale "ben al di sotto dei 2 gradi C" entro la fine del secolo significa che gli americani dovranno bruciare il 90% in meno di carbone nei prossimi due decenni e la metà di petrolio e gas naturale, ha affermato Raimi.

Secondo Raimi, il minor uso di combustibili fossili influenzerà anche l'occupazione, le finanze pubbliche e lo sviluppo economico regione per regione. In 50 delle 3.006 contee della nazione, il 25% o più di tutti i salari sono legati all'energia da combustibili fossili, osserva. In 16 contee, il 25% o più dei loro posti di lavoro totali sono legati all'energia fossile.

Nel frattempo, ci sono 178 contee in cui i posti di lavoro nell'estrazione di energia fossile, nel funzionamento di centrali elettriche e nelle industrie di supporto rappresentano il 5% o più dei posti di lavoro e 291 contee in cui l'energia fossile rappresenta il 5% o più dei salari.

"La mia speranza è che i politici inizino davvero a pianificare un futuro di energia pulita, perché è ciò di cui abbiamo bisogno come società", afferma. “E più a lungo rimandiamo la pianificazione nelle comunità che saranno colpite, più difficile sarà per quelle comunità avere successo in futuro”.

Maggiore attenzione all'equità nell'azione per il clima

L'attenzione su quella che viene spesso definita una "transizione giusta" è sempre più parte dell'agenda dell'azione per il clima per i sostenitori e il governo. Il Natural Resources Defense Council, il Sierra Club e il World Resources Institute sono tra le organizzazioni di difesa ambientale che stanno promuovendo l'idea.

Ottanta gruppi dello stato del carbone hanno chiesto aiuto per la transizione da prima che il presidente Joe Biden entrasse in carica. A gennaio, alcuni di loro hanno intensificato la pressione, quando 13 organizzazioni dalla Virginia Occidentale alla Navajo Nation in Arizona, così come i loro partner nazionali, hanno fatto pressione affinché la Casa Bianca aiutasse a ricostruire le economie della comunità carboniera.

Il concetto ha anche presa sul Congresso. La nuova bozza di legislazione sulle infrastrutture del senatore Joe Manchin, il democratico della Virginia occidentale che guida la commissione per l'energia e le risorse naturali del Senato, chiede di indirizzare la spesa per lavori e tecnologie di energia pulita nelle comunità colpite dalla transizione energetica dal 2000.

"Con la giusta strategia, reinvestire nelle infrastrutture della nostra nazione può anche rafforzare l'economia, creare posti di lavoro, aumentare la nostra competitività e aiutare ad affrontare il cambiamento climatico", ha detto Manchin giovedì in un'audizione sulla misura.

Inoltre, una revisione del codice fiscale sull'energia che il presidente della commissione finanziaria del Senato Ron Wyden (D-Ore.) ha avanzato dalla sua commissione a maggio offrirebbe maggiori incentivi fiscali per i progetti di energia pulita quando si trovano in comunità incentrate sui combustibili fossili. Il disegno di legge attuerebbe anche i primi standard di lavoro per l'energia pulita e crediti d'imposta sui veicoli puliti, richiedendo che i destinatari paghino il salario prevalente e istituiscano i requisiti di apprendistato.

"Pensiamo che potrebbe davvero essere un elemento essenziale di un pacchetto di soluzioni politiche per una transizione giusta, insieme ad altre cose importanti come i grandi investimenti nella bonifica delle terre minerarie abbandonate e altre cose che sono davvero uniche per queste regioni", ha affermato Shannon Heyck. -Williams, direttore della politica climatica ed energetica per la National Wildlife Federation.

Alla Casa Bianca, il nuovo presidente ha creato l'Interagency Working Group on Coal and Power Plant Communities. Istituita durante la sua prima settimana in carica lo stesso giorno in cui ha firmato un ordine esecutivo per combattere il cambiamento climatico, la task force ha rappresentato un primo segnale che l'amministrazione Biden vedeva la creazione di posti di lavoro di alta qualità e affrontare l'ingiustizia ambientale come parte della transizione della nazione lontano da combustibili fossili.

Il gruppo di lavoro ha il compito di mettere in pratica il concetto di transizione giusta. Composto da dieci agenzie a livello di gabinetto e guidato dal National Economic Council (NEC) e dal National Climate Advisor, il gruppo di lavoro include una citazione del nuovo presidente nel suo rapporto iniziale, pubblicato ad aprile.

"Non dimenticheremo mai gli uomini e le donne che hanno scavato il carbone e costruito la nazione", afferma Biden, unendo il progresso ambientale con lo sviluppo economico per fare appello a tutti, dai repubblicani dello stato energetico ai leader sindacali, e per colmare il divario culturale tra interessi rurali e urbani. "Faremo bene con loro e ci assicureremo che abbiano l'opportunità di continuare a costruire la nazione nelle loro comunità e di essere pagati bene per questo".

Il rapporto iniziale al presidente sull'empowerment dei lavoratori attraverso la rivitalizzazione delle comunità energetiche identifica 25 aree geografiche con preoccupazioni "urgenti" a causa delle passate miniere di energia fossile e delle chiusure di impianti e la probabilità che ne accadano di più in futuro. Questi sono luoghi dall'Appalachia all'Alaska dove 142 generatori a carbone sono stati in parte ritirati o chiusi del tutto dal 2009. Delle 237 centrali elettriche a carbone rimaste in tutto il paese, altre 69 dovrebbero andare in pensione, molte delle quali in pochi anni.

Il gruppo di lavoro suggerisce di mirare a queste aree ad alta priorità, tra cui sette a Mountain West, per "investimenti federali", inclusi fino a 37,9 miliardi di dollari che sono già disponibili per progetti infrastrutturali, come Internet a banda larga, cattura e stoccaggio del carbonio, bonifica di terre minerarie abbandonate e aggiornamento di impianti idrici obsoleti.

Inoltre, il Dipartimento dell'Energia offre 75 milioni di dollari per la tecnologia di cattura e stoccaggio del carbonio.

"Questi fondi rappresentano un'altra opportunità per capitalizzare sui progressi tecnologici per preparare gli impianti energetici tradizionali, potenzialmente compresi quelli nelle comunità energetiche, per un'economia dell'energia pulita", afferma il rapporto iniziale.

Entro un anno, il gruppo di lavoro ha il compito di creare uno "sportello unico" per aiutare le comunità energetiche ad accedere alle risorse federali per il rilancio economico.

"Abbiamo decarbonizzato per molto tempo", ha affermato Ellen Howard Kutzer, un avvocato con sede in Colorado per Western Resource Advocates. Ma, ha detto, le discussioni mirate di politica pubblica su una transizione giusta sono "relativamente nuove".

Negli ultimi anni, la chiusura delle centrali elettriche a carbone ha subito un'accelerazione e ciò ha spinto alla ricerca di strategie per rilanciare la forza lavoro nelle comunità colpite, ripristinare le loro basi imponibili e alleviare gli impatti sulla comunità correlati, come la perdita di popolazione e il valore delle proprietà depresso.

"È un nuovo problema che dobbiamo affrontare", ha detto. "La conversazione è ancora in evoluzione".

Diverse regioni hanno bisogno di diversi tipi di aiuto

Le soluzioni varieranno da luogo a luogo, Kutzer e altri concordano. Ciò di cui le città del Kentucky hanno bisogno nei programmi di lavoro e negli investimenti infrastrutturali sarà diverso da quello delle comunità rurali del Colorado occidentale di Nucla e Naturita, che hanno visto la chiusura della centrale elettrica a carbone da 100 megawatt di Tri-State Generation nel settembre 2019 e la perdita di circa $ 2 milioni di entrate fiscali annuali.

Che tipo di programmi (istruzione, sviluppo economico, formazione professionale, pagamento diretto) sono necessari? I contribuenti dovrebbero pagare il conto per i programmi o i contribuenti delle utility? Quali sono gli approcci più intelligenti per mantenere la comunità come un buon posto in cui vivere e lavorare?

La pianificazione ora è fondamentale per attenuare gli impatti più duri, ha affermato Raimi, il cui lavoro include il monitoraggio dell'efficacia dei programmi di transizione federali. Questo perché i quattro settori – carbone, petrolio e gas, centrali elettriche a combustibili fossili e industrie di supporto – svolgono ancora un ruolo significativo nelle economie rurali in tutto il paese.

I salari e i posti di lavoro dell'industria del carbone sono diminuiti del 15% o più in sette contee, non solo negli Appalachi ma anche nel bacino del fiume Powder, nel Wyoming. Nella contea di Campbell, nel Wyoming, il 16% dei posti di lavoro e il 26% dei salari sono legati al carbone, afferma il rapporto di Raimi.

L'estrazione di petrolio e gas nella contea di Sublette, nel Wyoming, è collegata all'11% dei posti di lavoro e al 23% dei salari. Nella contea di Washington, in Oklahoma, il settore rappresenta il 19% dei posti di lavoro e il 43% dei salari.

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La forza lavoro che sostiene l'energia da combustibili fossili è significativa in tutto il paese, mostra il rapporto di Raimi, dalle comunità dello Utah e del Colorado del Paradox Basin, al Texas e agli altri stati del Permian Basin, ai giacimenti petroliferi di Bakken in North Dakota e Montana e al Marcellus Shale in Pennsylvania.

In otto contee, le persone che svolgono lavori di supporto rappresentano un quarto della forza lavoro e in più di una dozzina gli stipendi del settore rappresentano il 30% o più dei salari.

Nel frattempo, la produzione di elettricità da combustibili fossili rappresenta il 5% o più dei posti di lavoro in otto contee e il 5% o più dei salari in 49. Nella contea di Rosebud, nel Montana, ad esempio, il 9% dei posti di lavoro e il 17% dei salari erano legati al settore energetico nel 2020, afferma il rapporto.

"Quando le persone considerano il problema del disagio economico per le comunità del carbone, non penso che abbiano davvero il senso dell'enormità del problema". ha affermato Heidi Binko, direttore esecutivo del Just Transition Fund, che fornisce sovvenzioni e assistenza tecnica alle comunità carbonifere.

Indica la chiusura della Navajo Generating Station alimentata a carbone 18 mesi fa e la chiusura della miniera di Kayenta che riforniva la centrale elettrica. Le chiusure hanno comportato un impatto del 25% sul bilancio della Navajo Nation e un taglio dell'80% del budget del governo Hopi.

"Lo diciamo da anni: non c'è modo di costruire un ampio sostegno pubblico per l'azione per il clima a meno che non affrontiamo il disagio economico che sta avvenendo in queste comunità", ha affermato.

Binko ha affermato che lo sviluppo della forza lavoro e i miglioramenti delle infrastrutture possono aiutare ad affrontare il problema. Alcuni approcci sono già disponibili e altri sono in discussione a Washington, tra cui i 5 miliardi di dollari richiesti per il Piano di partenariato rurale come parte del piano per l'occupazione americana da 1,7 trilioni di dollari di Biden. Ma, ha detto, è importante iniziare ad anticipare le transizioni prima che un impianto o una miniera chiuda.

"Possiamo imparare molto dalle precedenti transizioni che abbiamo attraversato", ha detto, citando la risposta alla chiusura di basi militari, acciaierie, cartiere e le industrie del legno e del tabacco in declino. "Ci sono cose che puoi imparare da quelli che in definitiva sono problemi di aggiustamento economico".

Queste lezioni si applicano anche a ciò che sta accadendo a causa della transizione verso l'energia pulita.

Nello Utah, il sindaco Kourianos ha ricevuto aiuto per i suoi piani ambiziosi. Una coalizione chiamata Coal Country Strike Team ha creato partnership tra le comunità e le università colpite, le agenzie governative e la comunità imprenditoriale nella speranza di diversificare l'economia prima della chiusura delle due centrali elettriche rimanenti nel paese carbonifero dello Utah, che dovrebbero prendere luogo nei due decenni successivi.

È aperto a conoscere i modi in cui il governo federale potrebbe aiutare, ma non ci conta. Invece, ha detto, è concentrato sulle soluzioni che sembrano provenire dalla comunità stessa e dai suoi partner.

"E sta funzionando", ha detto.

Marianne Lavelle ha contribuito a questa storia.

Judy Fahys

Reporter, Mountain West, National Environmental Reporting Network

Judy Fahys ha riferito sull'Occidente per decenni da Washington, D.C. e Salt Lake City. Dopo aver trattato l'ambiente, la politica e gli affari al Salt Lake Tribune, si è innamorata della narrazione audio come reporter dell'ambiente e dei terreni pubblici per NPR Utah/KUER. In precedenza, ha trascorso un anno accademico come borsista Knight Science Journalism presso il Massachusetts Institute of Technology. Il suo lavoro è apparso sul New York Times, sul Washington Post, su High Country News e sulla rivista Outside ed è andato in onda su NPR. Fa parte del consiglio di amministrazione della Società dei giornalisti ambientali.

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