venerdì, Maggio 20, 2022
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Mentre l’amministrazione Biden Eyes Wind affitta al largo della costa della California, il porto di Humboldt vede l’opportunità

All’inizio del XX secolo, l’US Census Bureau dichiarò la contea di Humboldt, in California, ora famosa per le sue sequoie, il “centro principale” dell’industria del legname dello stato. Nel 1900, il prodotto rappresentava quasi il 60% delle esportazioni della regione.

Ma ora, sebbene depositi di legname e fornitori di legname siano ancora allineati a Humboldt Bay, l’industria è l’ombra di se stessa.

“Guardi vecchie fotografie di Humboldt Bay di allora e ci sono mulini ovunque, cartiere, navi e moli”, ha affermato Matthew Marshall, direttore esecutivo della Redwood Coast Energy Authority. “Mentre quello si è ritirato, c’è un sacco di terra disponibile e lungomare …. Quindi, c’è una grande opportunità”.

La Redwood Coast Energy Authority (RCEA), un’organizzazione energetica formata dalla contea di Humboldt e dalle città della California settentrionale come Trinidad ed Eureka, lavora da anni per prepararsi a tale opportunità. Nel 2018, RCEA ha presentato una domanda non richiesta al Dipartimento degli Interni degli Stati Uniti nella speranza di costruire energia eolica nelle acque appena ad ovest di Humboldt Bay.

Quell’offerta ha contribuito ad attirare l’attenzione degli operatori eolici offshore in tutto il mondo. Molti hanno elaborato piani per costruire al largo della costa della California. Il governo degli Stati Uniti ha aperto diversi luoghi in cui potrebbero funzionare i progetti eolici. Finora, i progressi nello stato si sono arrestati. Nel frattempo, la costa orientale ha costruito progetti pilota, ha realizzato progetti per hub eolici offshore e ha iniziato a costruire i suoi porti.

La California, sebbene un faro quando si tratta di politiche climatiche, non è stata un pioniere nell’eolico offshore. Le sfide tecnologiche legate alle sue profonde acque del Pacifico e le lotte politiche che hanno irretito molti tipi di progetti energetici hanno impedito al Golden State di una possibile opportunità d’oro.

Ma il potenziale vento al largo della costa occidentale ha raccolto un rinnovato interesse da parte dell’amministrazione Biden, che vuole espandere in modo significativo l’energia pulita in tutta la nazione nel tentativo di arginare il cambiamento climatico. I porti lungo la costa occidentale, e in particolare il porto di Humboldt, a circa 270 miglia a nord di San Francisco, stanno cercando di catturare l’attenzione di un settore che prevede una crescita significativa nei prossimi anni.

Le infrastrutture portuali sono “fondamentalmente importanti” per l’industria eolica offshore, ha affermato Arne Jacobson, che dirige lo Schatz Energy Research Center della Humboldt State University. Enormi e pesanti turbine devono essere fabbricate e costruite a terra prima di essere portate in mare. Per attirare l’industria, Humboldt ha bisogno di demolire terminal vecchi di decenni che hanno sostenuto l’industria del legname e installare infrastrutture rinnovate in grado di supportare turbine eoliche alte quanto il Golden Gate Bridge.

Fino a poco tempo, le sfide tecnologiche dello stato erano state abbinate a quelle politiche. Ma a settembre, il governatore della California Gavin Newsom ha firmato un disegno di legge che obbliga i funzionari statali a escogitare un piano per l’eolico offshore. A ottobre, il segretario all’interno degli Stati Uniti Deb Haaland ha affermato che il governo federale mira a mantenere sette vendite di leasing eolico offshore entro il 2025, con quelle in California previste per quest’anno.

I sostenitori del settore a Humboldt e gli sviluppatori interessati alla regione stavano aspettando questo tipo di slancio.

Dopo l’offerta del 2018 di RCEA, Larry Oetker, capo dell’Humboldt Bay Harbor, Recreation and Conservation District, ha affermato che una parata di “chi è chi dell’industria eolica offshore” ha iniziato a presentarsi nel suo ufficio nella contea di Humboldt, pronta a venderlo . L’agenzia è responsabile di assicurarsi che Humboldt disponga dell’infrastruttura per supportare il settore.

Ci è voluto circa un anno prima che quel messaggio, trasmesso a Oetker dai rappresentanti del Bureau of Ocean Energy Management degli Stati Uniti, della California Energy Commission e di numerose compagnie eoliche, venisse recepito.

Da allora, l’agenzia ha elaborato un piano in due fasi per trasformare il porto e sostituire sei acri di palafitte di legno in decomposizione con un terminal in grado di supportare le moderne infrastrutture energetiche. Oetker e il suo piccolo team di appena 11 persone si sono consultati con lo staff di sviluppo di giganti multinazionali dell’eolico offshore come Equinor e Ørsted e con funzionari portuali nei Paesi Bassi, Belgio e New York per determinare il percorso da seguire.

La cosa più essenziale per il piano è un “terminal per carichi pesanti”, fondamentalmente un enorme molo in grado di supportare il peso e le dimensioni di diversi componenti delle turbine eoliche, comprese le pale più lunghe di un campo da calcio e torri alte quasi quanto il Monumento a Washington. Poiché le acque profonde della California richiedono tecnologie eoliche offshore galleggianti, quelle gigantesche strutture verranno quindi rimorchiate in mare aperto.

La costruzione nell’oceano richiede anche un porto operativo vicino per supportare le navi più piccole associate ai progetti, ha affermato Shane Phillips, ingegnere civile specializzato in pianificazione costiera presso la società di consulenza infrastrutturale Moffatt & Nichol. Se la produzione arriva a Humboldt, come spera l’Harbour District, l’area avrebbe bisogno di un impianto di fabbricazione in grado di accedere al molo dove vengono assemblate le turbine.

“È una rete di porti? O è più fatto in loco? Queste sono cose che devono ancora essere risolte nei prossimi anni”, ha affermato Phillips, che ha lavorato a uno studio sull’infrastruttura eolica offshore della costa occidentale per il Bureau of Ocean Energy Management (BOEM).

Il porto di Humboldt gode già di molte delle qualità che lo rendono un promettente contendente per l’hub eolico offshore occidentale.

Il porto non è ombreggiato da un ponte e ha acque abbastanza profonde da supportare turbine galleggianti. Anche la sua posizione è difficile da battere; Humboldt Bay si trova a circa due dozzine di miglia nell’entroterra da una delle due “aree di chiamata” oceaniche designate dal governo federale per lo sviluppo al largo della costa della California. E il porto offre accesso a Washington e Oregon e alle parti della California che si trovano a sud.

BOEM, un’agenzia all’interno del Dipartimento degli Interni che designa dove gli sviluppatori possono costruire progetti energetici offshore, non ha approvato tali aree nel sud della California. Ma i vivaci porti di Los Angeles e Long Beach sono già sopraffatti dal trasporto marittimo internazionale, il che significa che è meno probabile che abbiano la capacità di supportare l’eolico offshore, ha affermato Marshall con RCEA.

Humboldt Bay, d’altra parte, è “pronto per qualcosa di nuovo”, ha detto.

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Non tutti sono d’accordo, ovviamente. I gruppi di pescatori hanno sollevato preoccupazioni su come le installazioni possano avere un impatto sull’industria, mentre alcuni ambientalisti si preoccupano del potenziale impatto sull’habitat oceanico di creature come i mammiferi marini e gli uccelli marini.

“Lo capiamo [wind is] fondamentale e importante per evitare le conseguenze del cambiamento climatico”, ha affermato Delia Bense-Kang, residente nella contea di Humboldt, cresciuta nella regione e che ora coordina le campagne per un’organizzazione no-profit per la protezione degli oceani chiamata Surfrider Foundation. “Vogliamo che questo sia fatto bene e che non causi più danni”.

Altri membri della comunità hanno espresso dubbi su una corsa agli investimenti esterni con scarsi benefici locali, una dinamica di estrazione che perseguita Humboldt sin dai suoi giorni di legname. Ma Jacobson ha affermato che c’è interesse per il potenziale lavorativo e il coinvolgimento di un attore locale come RCEA aiuta a placare alcune preoccupazioni.

Per aiutare a pagare il conto di possibili cambiamenti sulla costa, che secondo Oetker potrebbero costare dai 250 ai 300 milioni di dollari, il porto di Humboldt ha ricevuto 11,6 milioni di dollari dallo stato. Anche il distretto del porto ha recentemente richiesto una sovvenzione di 56 milioni di dollari dal governo federale.

Il denaro, se assegnato, sarebbe arrivato in tempo. L’amministrazione Biden ha recentemente fissato settembre 2022 come obiettivo per la prima vendita in locazione nelle acque della California. Questi contratti di locazione sono un aspetto chiave delle ambizioni dell’amministrazione Biden di raggiungere il 100% di elettricità pulita nei prossimi decenni, con almeno 30 gigawatt di vento offshore entro il 2030.

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