sabato, Ottobre 16, 2021
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Mentre l'Illinois si sforza di approvare un'importante legge sull'energia pulita, una grande centrale a carbone si frappone

Questo articolo è il risultato di una partnership tra Inside Climate News e Chicago Sun-Times.

Dopo più di un decennio di controversie, una mossa per forzare la chiusura di una centrale a carbone dell'Illinois meridionale di proprietà di servizi municipali in otto stati è uno degli ultimi punti critici della legislatura dell'Illinois su un'importante bolletta energetica.

Se l'impianto di Prairie State fosse costretto a chiudere entro il 2035, come hanno proposto i legislatori, darebbe inizio al capitolo finale di una saga che ha portato alla costruzione di una delle ultime nuove centrali a carbone del Paese, che è diventata una delle principali fonti di aria inquinamento.

"Prairie State, da solo, costituisce una parte significativa delle emissioni del settore energetico nel nostro stato", ha affermato J.C. Kibbey, un sostenitore dell'energia pulita per il Natural Resources Defense Council in Illinois.

L'impianto, oltre ad essere sporco, ha fatto infuriare gli operatori di alcune aziende elettriche locali della zona per le promesse non mantenute di prezzi competitivi. In cambio della garanzia di un'energia affidabile con prezzi prevedibili, le utility si sono impadronite dell'enorme impianto, sottoscrivendo decenni di debiti.

Se l'impianto è costretto a chiudere, loro, in quanto proprietari, dovranno continuare a ripagare il debito anche se devono trovare e pagare fonti di energia elettrica sostitutive che potrebbero portare a bollette elettriche molto più alte, uno scenario che sta alimentando la riluttanza di alcuni per passare il conto.

La scorsa settimana, l'impianto è emerso come un ostacolo al passaggio della legislazione energetica chiave a Springfield, un disegno di legge che includerebbe un'espansione dei sussidi per gli impianti nucleari, maggiori finanziamenti per progetti di energia rinnovabile e un aumento degli obiettivi climatici che includerebbero un'eliminazione graduale dell'energia dal carbone.

Andando oltre la scadenza del 31 maggio per finire il loro lavoro, i legislatori stanno cercando di trovare un modo per rispondere alle preoccupazioni sulle ramificazioni finanziarie della chiusura di Prairie State.

I sostenitori dell'ambiente affermano che lo stato non può permettersi di lasciare che l'impianto continui a funzionare se l'Illinois vuole raggiungere i suoi obiettivi climatici. I legislatori sostenuti da gruppi ambientalisti stanno anche considerando un salvataggio statale di oltre 600 milioni di dollari di tre centrali nucleari Exelon.

La tensione è alta perché molti partecipanti ritengono che la legislazione passata sull'energia pulita non sia stata all'altezza delle promesse.

Un costoso inquinatore

Prairie State è stata la principale fonte di emissioni di anidride carbonica in Illinois, rilasciando 12,7 milioni di tonnellate di anidride carbonica equivalente nel 2019, l'anno più recente per il quale sono disponibili dati federali. L'impianto è al nono posto nel paese per i rilasci di anidride carbonica.

Nessun'altra centrale elettrica nello stato si avvicina alle emissioni di Prairie State. E la maggior parte degli altri impianti a carbone è già programmata per chiudere, compresi tutti e cinque gli impianti di proprietà di Vistra Corp, che ha dichiarato che li chiuderà entro il 2027.

"Non è particolarmente una sorpresa che questa pianta non avrebbe vissuto una durata di vita tipica", ha affermato Emily Grubert, ricercatrice di sistemi energetici presso la Georgia Tech.

La combinazione di emissioni elevate e costi elevati dell'impianto significa che è difficile giustificare la sua apertura, ha affermato Grubert.

È costato circa $ 5 miliardi per la costruzione, inclusi circa $ 1 miliardo di superamenti dei costi.

Prairie State, che ha iniziato a funzionare nel 2012, è stata una delle ultime grandi centrali elettriche a carbone costruite negli Stati Uniti prima che le forze di mercato si spostassero contro il carbone perché altre fonti di elettricità, come il gas naturale, l'energia eolica e solare, stavano diminuendo costoso e a causa della crescente probabilità che il governo statale o federale superi limiti di emissioni più severi.

Tra quest'ultima generazione di centrali elettriche a carbone, Prairie State è in una categoria a sé perché inizialmente è stato sviluppato da una società di carbone, Peabody Energy. L'idea era quella di acquistare carbone da una miniera adiacente, con Peabody che vendeva l'elettricità attraverso contratti a lungo termine con comuni e cooperative elettriche rurali che avrebbero potuto essere meno attrezzate per valutare i rischi rispetto alle grandi compagnie energetiche.

I clienti e i comproprietari dello stabilimento comprendono circa 200 comunità in un'area che si estende dal Missouri alla Virginia.

L'Illinois Municipal Utilities Association, un gruppo commerciale di servizi pubblici che ha firmato con Prairie State, afferma che lo stato ha ancora bisogno di carbone "fino a quando la tecnologia non sarà in grado di supportare l'energia completamente rinnovabile".

I dirigenti della Prairie State Generating Co. affermano di essere impegnati a fornire "energia elettrica affidabile e rispettosa dell'ambiente".

"Prairie State e i suoi proprietari sono stati impegnati per anni con i legislatori su come garantire il miglior percorso da seguire", ha scritto la portavoce della compagnia Alyssa Harre in una nota.

Comunità in pericolo

I sostenitori dell'ambiente hanno avvertito presto che Prairie State era quasi certo di essere un disastro ambientale e finanziario.

I clienti dell'impianto hanno pagato prezzi quasi il doppio dei prezzi equivalenti che avrebbero pagato nei mercati regionali, secondo un'analisi dell'anno scorso dell'Institute for Energy Economics and Financial Analysis, che fa ricerche per sostenere una transizione verso l'energia pulita. I clienti di Prairie State stanno pagando miliardi di dollari in capitale e interessi sulle obbligazioni utilizzate per acquistare le loro azioni di proprietà.

"L'energia dell'impianto è troppo costosa e sta causando difficoltà finanziarie alle comunità", ha affermato Sandy Buchanan, direttore esecutivo dell'istituto.

Buchanan in precedenza è stata direttrice esecutiva di Ohio Citizen Action, un ruolo in cui ha avvertito i funzionari del governo locale negli anni 2000 dei rischi di investire nell'impianto.

Nel 2007, Naperville, nell'Illinois, ha firmato un accordo con Prairie State per l'elettricità che termina nel 2035, che è anche il programma per il pagamento delle obbligazioni. Quindi chiudere l'impianto entro quella data avrebbe un impatto minore di quello che avrebbe su, diciamo, Batavia, Illinois, che ha preso una delle maggiori partecipazioni nella centrale a carbone.

Batavia è impegnata fino al 2042 per continuare a ripagare il debito contratto attraverso la vendita di obbligazioni per acquistare a Prairie State. I funzionari di Batavia sono scontenti dell'accordo concluso anni fa. E dicono che qualsiasi mandato legislativo per chiudere l'impianto dovrebbe includere anche disposizioni per aiutare i governi che sarebbero interessati.

Anche se l'impianto è chiuso, i servizi di pubblica utilità locali sono a rischio per milioni di dollari all'anno di debiti obbligazionari, ha affermato Laura Newman, amministratore della città di Batavia.

"Abbiamo cercato di uscire", ha detto Newman, riferendosi ai passati tentativi legali di essere liberati dall'accordo. "Non abbiamo lasciato nulla di intentato per scoprire se possiamo annullare questo."

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Per la città di Rochelle, a circa 80 miglia a ovest di Chicago, il vantaggio di avere un contratto con Prairie State è stato quello di mantenere prevedibili le tariffe dell'elettricità, secondo Jeff Fiegenschuh, il manager della città.

Se lo stato impone la chiusura di Prairie State, Rochelle vuole un risarcimento statale per i suoi costi perché non può distribuire le sue spese su una vasta base di clienti come possono fare le società di servizi pubblici più grandi, ha affermato Fiegenschuh.

"Siamo a favore di più energie rinnovabili, non c'è dubbio", ha detto di passare alle fonti di energia rinnovabile. "Ma abbiamo partecipato a questo progetto per l'affidabilità dell'elettricità e la stabilità a lungo termine".

Dan Gearino

Reporter sull'energia pulita, Midwest, National Environment Reporting Network

Dan Gearino copre gli Stati Uniti del Midwest, parte del National Environment Reporting Network di ICN. La sua copertura si occupa del lato commerciale della transizione verso l'energia pulita e scrive la newsletter Inside Clean Energy di ICN. È arrivato in ICN nel 2018 dopo un incarico di nove anni presso The Columbus Dispatch, dove si è occupato del business dell'energia. Prima di allora, si è occupato di politica e affari in Iowa e nel New Hampshire. È cresciuto nella contea di Warren, Iowa, appena a sud di Des Moines, e vive a Columbus, Ohio.

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